TooMuch3456The Man Who Knew Too Much ( L’uomo che sapeva troppo) – UK 1934

Directed by: Alfred Hitchcock.

Starring: Leslie Banks; Edna Best; Peter Lorre; Nova Pilbeam.

The Man Who Knew Too Much (L’uomo che sapeva troppo) – USA 1956

Directed by: Alfred Hitchcock.

Starring: James Stewart; Doris Day; Christopher Olsen; Daniel Gelin; Brenda De Banzie; Bernard Miles.

The film that lived twice

“Let’s say the first version is the work of a talented amateur and the second was made by a professional.” This was, according to Hitchcock, the main difference between the two versions of The Man Who Knew Too Much, the spy-thriller he first made in 1934 and then remade 22 years later in 1956.

The Man Who Knew Too Much – 1934 (Photo Credit: Wikipedia)

This week I’m going to tell you about these two films fulfilled with the typical hitchcockian elements (a blonde, average people in a dangerous situation, double-dealers, famous landmarks used as co-protagonist in a key scene and off course a little bit of humour) that share the same title and more or less the same story: a nice family – a woman her husband and their child – on holiday abroad is accidentally involved in a spy intrigue when a recently made friend, a frenchman, is killed but before breathing his dying breath reveals to the husband that a diplomat is going to be assassined in London. The child is kidnapped to avoid the conspiracy could be revealed to the authorities, so the only thing the couple can do is fly to London…

Naturally, this doesn’t mean the two films are exactly the same.

SPOILER ALERT: if you’ve never watched these films, this is you’re last chance to remedy, otherwise you’ll read the rest of the article at your own risk…

The 1934 version, whose script written by Charles Bennett was very, very loosely based on a Bulldog Drummond story (Bulldog Drummond was a British fictional detective first appeared in early 1920’s) and titled after an unrelated short story by G. K. Chesterton, was filmed in England, starred Leslie Banks and Edna Best (good and well known actors but not superstars) and Peter Lorre (recently fled from Nazi Germany and in his first English speaking role) as the villain and was in black and white. With a new script written by John Michael Hayes and based on the previous film and a Hollywood complete makeover the 1956 version starred instead a couple of international stars, Hitchcock’s second favourite alter-ego James Stewart and Doris Day, had the glamour of Technicolor and VistaVision (the Paramount alternative to Cinemascope) and a much longer running time. There were also differences in setting, sex of the young brat, family nationality, husband and wife relation, villain characterisation and ending.

Peter Lorre as Abbott (Photo credit: Wikipedia)

The 1934 version of The Man Who Knew Too Much begins in Switzerland and the family in danger is British. Bob (Leslie Banks) and Jill Lawrence(Edna Best)  have a daughter, Betty, and in tune with the (cinematic) decade they “live” they seem two sophisticated comedy’s characters, rich enough to afford an holiday in Saint Moritz. Jill is (obviously) blonde, flirtatious, independent and sporty: she’s a clay pigeon shooting champion. Bob spends time with their daughter and seems quite pleased with all that (flirtatiousness included). The kidnapper and leader of the conspirators, a guy called Abbot (Lorre) is a slimy cartoon-like villain with a peculiar hairstyle and a forehead scar that seems ready to star in a James Bond’s film. Maybe banal but effective enough to have his face on the film posters. When in London, after a series of perilous events, Bob finds the conspirators den and Jill foils the diplomat assassination (but we’ll talk about that later).The film ends with a scene reminding contemporary American gangster movies, in particular the ending of Howard Hawks’ Scarface (released in 1932) though, according to Hitchcock, it was in fact based on the so called Siege of Sidney Street, a real event happened in London in 1911 involving an anarchic burglars gang besieged by the London police reinforced by the army that ended with two anarchists, three policemen and a firefighter dead and that caused some troubles to the then Home Secretary Winston Churchill who was there during the siege. In Hitchcock’s film Bob and Betty are stuck with the criminals in their besieged den. They will both survive off course, anyway at some point Betty is on the building roof held hostage by one of the criminals and, coup de theatre, Jill,who’s in the street, does what any men seems able to do: she takes a rifle and, like a real sniper, shoot dead the man.

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Doris Day and James Stewrt as Jo and Ben

The 1956 version of The Man Who Knew Too Much begins in Morocco, the family in danger is American and the child is a boy. Our heroes are Ben McKenna (Stewart), Jo(sephine) Convay  McKenna (Doris Day)and their son Hank. Ben and Jo are also in tune with the decade they “live”, the 1950’s, the era of women re-domestication. Ben, who’s an average doctor, not a luminary, is the breadwinner. Jo is his (blonde) “good wife” who has (momentarily?) given up her career as a singer (she was an international star) to become a housewife and full time mom. She is a bit frustrated with her now provincial life. He seems to believe she’s just a bit neurotic and despite her sacrifice he’s quite irritated even if she sing a song with her child. The man who kidnaps the (insufferable) brat, is this time an apparently average man called Edward Drayton (played by Bernard Miles) who travels with his supposed average wife (Brenda De Banzie). Nothing to do with the cartoon-like villain played more than twenty years before by Peter Lorre, anyway he seems even more insidious. Once in London Ben and Jo put aside their problems, find together the criminals den and almost together foil the conspiracy (once again I told you about that in a minute) but in the end there is no siege, nor shooting. The Mckennas has saved the Prime Minister of an unnamed foreign Country to which embassy they are invited. Hank is there with the Draytons. To rescue him Jo’s only weapon is her voice, she sings Que Sera, Sera (a song written for this movie that will become Doris Day trademark), the brat whistles like a mad so Ben can finally find and save him in a scene reminding to the ending of Notorious. The master of suspense liked to cite his own films.

Jill at the Royal Albert Hall

Jill at the Royal Albert Hall

Is it possible that Hitchcock remade The Man Who Knew Too Much (and also made an early attempt to produce a remake in 1941) to shoot again, like a professional this time, a single scene? Who knows. What’s sure there’s one scene repeated in both films: the failed assassination. According to the conspirators’ plans, during a concert at the Royal Albert Hall a sniper should kill a diplomat when cymbals crash. Jill/Jo goes there and, though knowing this will mean further danger for her child, foils the plot screaming just before the fatal sound is produced distracting this way the shooter who fails. Like Hitchcock told to Truffaut, in the 1956 version he carefully “prepared” the audience for that scene. The cymbals are cited in the opening credits, Drayton plays twice a record with the tune that will be played at the Albert Hall to instruct the killer (and the audience), every frame is more carefully planned and Ben is also at the concert hall trying to do something to alert the police making this way the scene much longer and multiplying the suspense.

Then, what’s the best The Man Who Knew Too Much version? It’s up to you to choose. The good new is that you can easily find both on DVD or online and the 1934 is also available for free download at the Internet Archive with a click HERE. Enjoy it.

A few free.associated movies you could also like (click on the titles to watch a clip or the trailer):

Scarface – USA 1932 Directed by: Howard Hawks. Starring: Paul Muni; Ann Dvorak; George Raft; Karen Morley; Boris Karloff.

Ministry of fear – USA 1944 Directed by: Fritz Lang. Starring: Ray Milland; Marjory Reynolds; Carl Esmond; Dan Duryea.

Torn Curtain – USA 1966 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Paul Newman; Julie Amdrews; Gunter Strack; Lila Kedrova.

Marathon Man – USA 1976 Directed by: John Schlesinger. Starring: Dustin Hoffman; Laurence Olivier; Roy Scheider.

Frantic – USA/FR 1988 Directed by: Roman Polanski. Starring: Harrison Ford; Emmanuelle Seigner; Betty Buckley.

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Il film che visse due volte

“Diciamo che la prima versione è stata fatta da un dilettante di talento, mentre la seconda da un professionista”. Questa era secondo Hitchcock la principale differenza tra le due versioni di L’uomo che sapeva troppo, il film che girò una prima volta nel 1934 e poi rifece ventidue anni dopo nel 1956.

The Man Who Knew Too Much 1956 (Photo Credit: Wikipedia)

Questa settimana vi parlerò di questi due film zeppi dei tipici elementi hitchcockiani (la bionda, persone comuni che si trovano ad affrontare situazioni pericolose, doppiogiochisti di cui diffidare, luoghi famosi che diventano dei comprimari e ovviamente un pizzico di humour) che hanno lo stesso titolo e raccontano più o meno la stessa storia: una bella famigliola – una donna suo marito e la loro creatura – in vacanza all’estero si trova coinvolta in un intrigo di spie quando un amico francese da poco conosciuto viene ucciso ma prima di esalare l’ultimo respiro rivela al marito che un diplomatico sta per essere assassinato a Londra. Per evitare che la coppia si rivolga alle autorità l’infante è rapito dai cospiratori e così i genitori non possono fare altro che volare a Londra…

Ovviamente questo non significa che i due film siano proprio identici.

ATTENZIONE SPOILER: se non avete mai visto questi film, questa è la vostra ultima possibilità per colmare la lacuna, altrimenti leggete pure il resto dell’articolo a vostro rischio e pericolo….

La versione del 1934, la cui sceneggiatura scritta da Charles Bennett era molto, molto liberamente ispirata a una storia di Bulldog Drummond (detective Britannico di fantasia protagonista di vari racconti e romanzi a partire dai primi anni ’20) e il cui titolo riprendeva quello di un racconto di G. K. Chesterton (che però non c’entra nulla col film) era stata girata in Inghilterra, aveva per protagonisti Leslie Banks ed Edna Best (attori bravi e conosciuti ma non superstars) oltre a Peter Lorre (che dopo aver lasciato la Germania Nazista, faceva il suo esordio nei film di lingua Inglese) nel ruolo del cattivo ed era girato in bianco e nero. Con una sceneggiatura firmata da John Micheal Hayes ed ispirata alla storia del primo film, la versione del 1956 aveva subito un autentico restyling Hollywoodiano: i protagonisti erano due star internazionali, il secondo alter ego preferito di Hitchcock James Stewart e la canterina Doris Day, le immagini risplendevano nel glamour del Technicolor e del VistaVision (la versione Paramount del Cinemascope) e la durata era decisamente maggiore. C’erano inoltre differenze riguardo l’ambientazione, il sesso del pargolo, la nazionalità della famiglia, la relazione di coppia, la caratterizzazione del cattivo ed il finale.

Jill prende il fucile

Jill prende il fucile

La versione del 1934 di L’uomo che sapeva troppo inizia in Svizzera, e la famiglia coinvolta nell’intrigo è Inglese. Bob (Leslie Banks) e Jill Lawrence (Edna Best) hanno una figlia, Betty, e in perfetta sintonia col decennio (cinematografico) in cui vivono, sembrano dei personaggi da commedia sofisticata, ricchi quanto basta a permettersi le nevi di Saint Moritz. Jill è bionda (ma  guarda un po’…), indipendente e sportiva: flirta con qualsiasi uomo le piaccia ed è una campionessa col fucile nel tiro al piattello. Bob passa molto tempo con la figlia, e sua moglie gli piace così com’è (atteggiamento civettuolo compreso). Il rapitore, il leader dei cospiratori, è un tizio di nome Abbott (Peter Lorre): un cattivo da cartone animato viscido, con una pettinatura particolare e una cicatrice sulla fronte che sembra già pronto per un film di James Bond. Banale ma efficace quanto basta a conquistare il posto d’onore sui poster del film. Arrivati a Londra, Bob trova il covo dei cospiratori e Jill sventa l’omicidio (ma di questo ne parleremo dopo).

Winston Churchill (nel cerchio) a Sidney Street (Photo Credit: Wikipedia)

Il film si chiude con una scena che ricorda i gangster movie americani ed in particolare il finale dello Scarface di Howard Hawks del 1932, ma che, secondo Hitchcock, era in realtà ispirata all’assedio di Sidney Street, un fatto di cronaca nera Londinese risalente al 1911 che aveva coinvolto un gruppo di rapinatori anarchici assediato dalla polizia e poi dall’esercito e che era finito, dopo sei ore di sparatoria e un incendio, con la morte di due anarchici, tre poliziotti e un vigile del fuoco causando non pochi problemi all’allora ministro degli Interni Winston Churchill presente agli eventi. Nel film di Hitchock, Bob e Betty sono imprigioanti nel covo della banda che viene cinto d’assedio. Ovviamnente sopravviveranno, comunque a un certo punto Betty si trova sul tetto dell’edificio ostaggio di uno dei criminali e, colpo di scena, Jill che si trova in strada fa quello che nesun altro ha il coraggio di fare: imbraccia un fucile e, come un vero cecchino, fa fuori l’uomo che minaccia sua figlia.

James Stewart nel trailer del film (Photo credit: Wikipedia)

La versione del 1956 di L’uomo che sapeva troppo inizia in Marocco, la famiglia in pericolo questa volta è americana e l’erede è maschio. I nostri eroi sono Ben McKenna (James Stewart), Jo(sephine) Convay McKenna (Doris Day) e il loro figlio Hank. Anche Ben e Jo sono in sintonia con la decade in cui vivono, gli anni ’50 del ritorno delle donne al focolare domestico. Ben, che è un dottore qualsiasi, non un luminare, è quello che porta a casa lo stipendio. Jo è la brava moglie che ha gettato (momentaneamente?) alle ortiche una carriera di successo come cantante (era una star internazionale) per fare la casalinga e la mamma a tempo pieno. Lei trova frustante la vita provinciale, lui la considera solo un po’ nevrotica e mal sopporta di sentirla cantare anche se solo col suo bambino. L’uomo che rapisce l’insopportabile moccioso si chiama Edward Drayton (Bernard Miles), ed è un uomo apparentemente qualsiasi che viaggia con la sua presunta moglie qualsiasi (Brenda De Banzie). Niente a che fare col cattivo da fumetto interpreatato da Peter Lorre più di vent’anni prima, è però un cattivo in qualche modo persino più insodioso nella sua normalità. A Londra Ben e Jo mettono da parte i loro problemi, trovano assieme il covo dei criminali e sventano l’attentato (un minuto ancora e poi ve ne parlo), ma questa volta il film finisce senza assedi e senza sparatorie. I McKenna hanno salvato il Primo Ministro di un Paese sconosciuto che li invita alla sua ambasciata. Hank è proprio lì con i Drayton. Per trovarlo Jo usa la sola arma a sua disposizione, la sua voce. Canta a squarciagola Que Sera, Sera (canzone scritta per questo film che diventerà il cavallo di battaglia di Doris Day), il pargolo fischia come un disperato e Ben lo trova e lo porta in salvo nel corso di una scena che ricorda in qualche modo il finale di Notorious. Al maestro del brivido piaceva citare i suoi stessi film.

Alfred Hitchcock (Photo credit: Wikipedia)

Allora è possibile che Hitchcock abbia deciso di rifare L’uomo che sapeva troppo (e che abbia anche cercato una prina volta di produrre un remake nel 1941) solo per poter girare di nuovo, e questa volta da professionista, una singola scena? Chissà. Quello che è certo è che c’è una scena ripetuta in entrambi i film: il fallito assassinio. Secondo i piani dei cospiratori, durante un concerto alla Royal Albert Hall, un cecchino dovrebbe fare fuoco contemporaneamente al suono dei piatti. Jill/Jo va al concerto e, pur sapendo di far correre ulteriori rischi alla sua creatura, proprio un attimo prima del fatale suono lancia un grido che distrae il cecchino facendogli sbagliare il tiro. Come Hitchcock raccontò a Truffaut, nel film del 1956 fece tutto il possibile per “preparare” gli spettatori a questa scena rivista e “migliorata”. I piatti sono citati nei titoli di testa, per istruire il killer (e gli spettatori) Drayton fa suonare due volte il disco con il brano che sarà eseguito , ogni fotogramma è pianificato con cura e Ben è spedito anche lui alla Albert Hall in modo che i suoi tentativi di avvertire la polizia possano far dilatare la durata della scena moltiplicando la suspense.

Quindi, quale delle due versioni di L’uomo che sapeva troppo è la migliore? A voi la scelta. La buona notizia è che entrambi i film si possono trovare con facilità in DVD o online e che quello del 1934 potete addirittura scaricarlo gratis da Internet Archive (in inglese non sottotitolato) cliccando QUI. Buona visone.

Alcuni film liberamente associati che potrebbero piacervi (cliccate sui titoli per vedere una scena o il trailer):

Scarface-Lo sfregiato – USA 1932 Directed by: Howard Hawks. Starring: Paul Muni; Ann Dvorak; George Raft; Karen Morley; Boris Karloff.

Il prigioniero del terrore – USA 1944 Directed by: Fritz Lang. Starring: Ray Milland; Marjory Reynolds; Carl Esmond; Dan Duryea.

Il sipario strappato – USA 1966 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Paul Newman; Julie Amdrews; Gunter Strack; Lila Kedrova.

Il Maratoneta – USA 1976 Directed by: John Schlesinger. Starring: Dustin Hoffman; Laurence Olivier; Roy Scheider.

Frantic – USA/FR 1988 Directed by: Roman Polanski. Starring: Harrison Ford; Emmanuelle Seigner; Betty Buckley.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

2 responses »

  1. textileshed says:

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    • Ella V says:

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