Love in the Afternoon (Arianna) – USA 1957

Directed by: Billy Wilder.

Starring: Audrey Hepburn; Gary Cooper; Maurice Chevalier.

In Paris everybody does it…

Audrey Hepburn, Gary Cooper, the charming French chansonier Maurice Chevalier, a band of gypsies, Billy Wilder, a naughty plot line and… Paris!. The ingredients for a huge success? Wrong. The elements of a memorable flop? Not exactly. But surely the protagonists of a commercial failure: Love in the afternoon.

Love in the Afternoon poster (Photocredit: Wikioedia)

The film is loosely based on a 1920 novel written by Claude Anet (a pseudonym for the French tennis player and writer Jean Schopfer) and titled Ariane, Juene fille russe, the story of a young Russian girl who falls in love with a Don Juan (an earlier adaptation called Ariane had been filmed in Germany in 1931). But in Love in the Afternoon there are no Russian girls involved, Ariane (Audrey Hepburn) is a Parisian girl, the only daughter of a widower private detective called Claude Chavasse (Maurice Chevalier in his first no-singing role), who falls in love with a mature American Don Juan, a millionaire called Frank Flannagan (the very, very mature Gary Cooper). She’s inexperienced. He’s a master of seduction. She has spent her youth playing cello and reading the saucy stories her father’s archive files tell. He has spent his entire life seducing every sort of woman all around the world and being the protagonist of most of the stories in Monsieur Chavasse archive. They first meet after Ariane, eavesdropping a conversation between her father and a client (their very tiny apartment is also M. Chavasse office), discovers that a jealous husband is planning to kill Flannagan in his hotel room at the Ritz that very night and decides to save him. After her lesson at the conservatoire she rushes to the Ritz and arrives just in time to take the place of the unfaithful wife. Once saved, Flannagan has only one thing in his mind: conquer the intriguing and unusual girl who’s determined not to reveal her name and seems to know too much about his life and habits. When he proposes her another rendez-vous, Arianna offers very feeble resistance and agrees to meet him again the following day, but only in the afternoon. This will be their only encounter in a year cause Flannagan immediately leaves Paris. When he comes back they spend more afternoons together. Ariane plays the femme fatale for her mature Don Juan and, finding inspiration in the stories read in her father’s archive, she manages to let him believe that she has had many other lovers and he’s not so special to her, just one like the others. Ariane wins this way Flannagan’s attention. The unusual situation drives him so mad with jealousy (and makes him so insecure because of the possible comparisons) that he decides it’s time to hire a private detective and discover the identity of his mysterious afternoon companion. Someone recommends him Claude Chavasse…

Audrey Hepburn in Sabrina her first film with Wilder (Photo Credit: Wikipedia)

It was June 1957 when Love in the afternoon, the 15th movie directed by Billy Wilder and the first co-written with I. A.L. Diamond (they will co-write other 10 films included Some like it Hot and The Apartment), was released in America and the critics, liking that movie, quite enthusiastically compared Wilder to Ernst Lubitsch, the never forgotten director with a special touch for sophisticated comedy (Bosley Crowther, then New York Time film critic said “In the manner of Lubitsch, Mr. Wilder employs a distinctive style of subtle sophisticated slapstick to give the fizz to his brand of champagne….”).

Love in the Afternoon like many Lubitsch’s film was set in Europe, though not among eccentric true or false aristocrats. To capture the French atmosphere Billy Wilder had managed to film it entirely in Paris (the interiors at the Studio de Boulogne) and, if you speak French, clicking on the following link, you can watch a Wilder itself explaining in an interview the reason for his choice:

Love in the Afternnon also reminds to Lubitsch because of  its moderately naughty plot . Wilder, who had worked with Lubitsch as writer in Bluebeard’s Heighth Wife and Ninotchka and had to face now the 1950’s censorship watchdogs, was so good at avoiding any vulgarity or any explicitly sinful situation that to try and understand what really happens at the Ritz during those afternoons we have to make treasure of the only scene when Ariane before leaving searches the room for a missing shoe (therefore, probably, at some point she undressed…) and decode it using our mischievous fantasy. For that reason the critics in Europe called Love in The Afternoon a love movie without love, but the Hollywood censorship found it scandalous enough to threaten a C rating, for “Condemned”. To grant the picture a B rating (morally objectionable in part) Wilder had to add to the American version’s ending  a voice-over narration by Chevalier/Chavasse stating that the two lovers finally married (in the Italian dubbed version there’s only music, we are allowed to use our fantasy).

But why Love in the Afternoon was only the 68th movie at the American box office in 1957?

Gary Cooper in his heydays (Photo credit: Wikipedia)

The majority of people seem to agree that this was all Gary Cooper’s fault. Billy Wilder, who (as already happened for Sabrina) at first had offered the mature Don Juan role to Cary Grant (who once again refused the offer), finally cast Gary Cooper cause they got on so well with each other that he thought Cooper could be good company while in France. The trouble was that Gary Cooper, who was 55 (after all only a couple of years older than George Clooney today), hadn’t aged graciously, looking at him was hard to recognize the handsome guy he used to be in 1930’s and 1940’s pictures, he looked older than his age. Even if Wilder often shot him in shadow, the comparison with the then 27-year old Audrey Hepburn, so thinner than ever (and, in some crucial scene, wearing her hair in bunches like a kid… ) to look like a real innocent teenager, ended to make him look too old to play the serial womanizer.

Anyway, the comedy is funny and in it you’ll find at least a couple of bright ideas. First, the Band of Gypsies helping Flannagan, when in Paris, in his seductions and following him everywhere (even when he takes a sauna…) and then the scene starting with Ariane dictating to Flannagan’s Dictaphone the list of her lovers and ending with Flannagan who listens to it at first amused, then irritated, then again enraged and in the end downhearted and desperately drunk (while the gipsies still play their tunes)… Enough to make every film memorable.

Whether you’ll find Cooper too old or not (believe me after so many years of elegant dinners’s reports he seems quite youthful…), this is a film you will enjoy.

A few free-associated movies you could also like (click onthe title to watch a clip or the trailer):

The Major and the Minor – USA 1942 Directed by: Billy Wilder. Starring: Ray Milland; Ginger Rogers.

Sabrina – USA 1954 Directed by: Billy Wilder. Starring: Audrey Hepburn; William Holden; Humprey Bogart.

Lolita – USA 1962 Directed by: Stanley Kubrick. Starring: James Mason; Sue Lion; Shelley Winters; Peter Sellers.

Four Weddings and a Funeral – UK 1994 Directed by: Mike Newell. Starring: Hugh Grant; Andie McDowell; Kristin Scott Thomas; John Hannah; Simon Callow.

An Education – UK/USA 2009 Directed by: Lone Scherfig. Starring: Carrie Muligan; Peter Sarsgaard; Alfred Molina; Olivia Williams.

Tamara Drewe – UK 2010 Directed by: Steven Frears. Starring: Gemma Arterton; Roger Allam; Dominic Cooper; Luke Evans.

A Parigi lo fanno tutti…

Audrey Hepburn, Gary Cooper, l’affascinante chansonier francese Maurice Chevalier, un quartetto tzigano, Billy Wilder, una trama maliziosa e… Parigi! Gli ingredienti di un colossale successo? Sbagliato! Gli elementi di un flop memorabile? Non proprio. Sicuramente i protagonisti di un fiasco commerciale: Arianna.

Il poster francese di Arianna (Photo credit: Wikipedia)

Il film è liberamente tratto dal un romanzo del 1920 scritto da Claude Anet (uno pseudonimo usato dal tennista e scrittore francese Jean Schopfer) e intitolato Ariane, jeune fille russe, la storia di una giovane russa che si innamora di un Dongiovanni (un altro adattamento era stato girato in Germania nel 1931 col titolo Ariane).

Nel film di cui vi parlo oggi però non troverete ragazze russe, Arianna (Audrey Hepburn), la figlia unica del vedovo e detective privato Claude Chavasse (Maurice Chevalier per la prima volta in un ruolo non canterino), è una ragazza parigina che si innamora di un maturo Dongiovanni americano, il milionario Frank Flannagan (il mooolto maturo Gary Cooper). Lei è inesperta, lui è un seduttore seriale. Lei ha passato l’adolescenza suonando il violoncello e leggendo avidamente le storie contenute nei fascicoli chiusi nell’archivio del padre. Lui ha trascorso tutta la vita seducendo ogni genere di donna intorno al mondo e spesso è stato il protagonista delle storie chiuse nell’archivio di Monsieur Chavasse. Il primo incontro avviene dopo che Arianna, origliando una conversazione tra il padre e un cliente (il loro minuscolo appartamento è anche l’ufficio di M. Chavasse), scopre che un marito geloso sta progettando di uccidere Flannagan quella notte stessa nella sua stanza al Ritz e decide di salvarlo. Dopo la sua lezione al conservatorio, Arianna corre al Ritz e arriva giusto in tempo per prendere il posto della moglie infedele. Una volta salvo Flannagan ha una sola cosa in testa: riuscire a sedurre la misteriosa e intrigante ragazza tanto determinata a non dire il suo nome quanto bene informata sulla sua vita e le sue abitudini. Arianna accetta di incontrarlo il pomeriggio seguente, ma quello rimarrà il loro solo incontro nel corso di un anno intero visto che subito dopo Flannagan lascia Parigi. Quando lui torna gli incontri pomeridiani riprendono. Arianna recita per l’attempato Dongiovanni la parte della donna fatale e, prendendo spunto dalle storie lette nell’archivio del padre, riesce a fargli credere che lui in fondo non è niente di speciale per lei, solo uno dei suoi tanti amanti. In questo modo riesce ad ottenere tutta l’attenzione di Flannagan che pazzo di gelosia (e reso insicuro dal confronto con la concorrenza) decide che è giunto il momento di ingaggiare un investigatore privato per scoprire la vera identità della sua compagna del pomeriggio. E qualcuno gli suggerisce il nome di Claude Chavasse…

Era il giugno del 1957 quando negli Stati Uniti uscì Arianna (Love in the afternoon), 15° film diretto da Billy Wilder e primo co-sceneggiato con I.A.L. Diamond (ne seguiranno altri 10 compresi A qualcuno piace caldo e L’appartamento). Il film piacque alla critica americana che non perse l’occasione per paragonare Wilder al mai dimenticato Ernst Lubitsch, il regista che aveva un tocco speciale per la commedia sofisticata e con cui Wilder aveva collaborato come sceneggiatore in L’ottava moglie di Barbablu e Ninotchka (Bosley Crowter, l’allora critico cinematografico del New York Times, scrisse “ Alla maniera di Lubistch, Wilder ha uno stile tutto suo di sottile e sofisticata farsa per far frizzare il suo champagne…”).

Arianna, come molti dei film di Lubitsch, è ambientato in Europa, anche se non più quella di fantasia popolata di veri e falsi aristocratici. Per catturare al meglio l’atmosfera “francese” Billy Wilder aveva deciso di giralo interamente a Parigi (anche gli interni girati negli studi di Boulogne), come lui stesso spiega nell’intervista che potete vedere cliccando sul seguente link (attenzione è in francese):

Billy Wilder (Photo credit: Wikipedia)

La storia poi, sempre come nei film di Lubitsch, è moderatamente piccante e qui Wilder, sicuramente stimolato dalla censura Hollywoodiana degli anni ’50, è talmente bravo ad evitare ogni volgarità ed ogni accenno a situazioni peccaminose che per capire quello che succede tra i due nei lunghi pomeriggi al Ritz bisogna aggrapparsi all’unica scena in cui Arianna prima di andarsene cerca per tutta la stanza una scarpa (allora se si deve rivestire, prima i vestiti se li era tolti!) ed elaborare il tutto con molta fantasia e malizia. La critica europea, a questo proposito molto meno entusiasta di quella americana, descrisse Arianna come un film d’amore senza amore, ma alla censura americana gli sforzi di Wilder dovettero sembrare insufficienti visto che per evitare che il film fosse classificato con una C (cioè “condemned” proibito) ed ottenere invece una B (cioè moralmente opinabile in alcune parti) in America fu costretto ad aggiungere sul finale la voce narrante di Maurice Chevalier che rassicurava il pubblico delle avvenute nozze tra i due amanti (nella versione italiana niente voce narrante, c’è solo la musica e possiamo immaginare quello che ci pare).

Ma come mai Arianna fu appena 68° nella classifica dei campioni d’incasso americani del 1957? L’opinione più diffusa è che la colpa del mancato successo commerciale del film sia di Gary Cooper. Wilder, che (come già aveva fatto per Sabrina) aveva offerto in prima battuta il ruolo del maturo seduttore a Cary Grant (che però ancora una volta aveva rifiutato), aveva scelto Cooper perché andavano d’accordo e pensava sarebbe stato una compagnia piacevole durante il soggiorno a Parigi. Il problema però era che Gary Cooper, che aveva 55 anni (in fondo solo un paio d’anni di più di quanti ne ha oggi George Clooney…) era invecchiato male, era difficile riconoscere in lui il bel ragazzo dei film degli anni ’30 e ’40, sembrava più vecchio della sua età. Anche se Wilder aveva avuto l’accortezza di filmarlo quasi sempre in penombra o in campo lungo, vicino all’allora 27enne Audrey Hepburn, che più piatta e magra che mai (ed in alcune scene persino con le codine) sembrava davvero un’innocente ragazzina, finiva col sembrare davvero troppo vecchio per la parte del seduttore seriale.

La commedia però è divertente e contiene almeno un paio di trovate brillanti: innanzitutto il gruppo di violinisti Tzigani che a Parigi fa da spalla a Flannagan durante i suoi “incontri” e che lo segue ovunque come un ombra (persino nella sauna) e poi la scena che inizia con Arianna che registra sul dittafono di Flannagan l’elenco dei suoi amanti e prosegue con lui che lo ascolta prima divertito, poi indispettito, poi ancora arrabbiato e infine abbattuto e disperatamente ubriaco (mentre gli tzigani continuano a suonare)… Abbastanza da rendere qualsiasi film memorabile. Sia che troviate Gary Cooper troppo vecchio oppure no (del resto dopo anni di cronache di cene eleganti sembra quasi un romantico ragazzino in gran forma…), questo è un film che non vi deluderà.

Alcuni film liberamente associati che potrebbero piacervi (cliccate sui titoli per vedere una scena o il trailer):

Frutto Proibito – USA 1942 Diretto da: Billy Wilder. Con: Ray Milland; Ginger Rogers.

Sabrina – USA 1954 Diretto da: Billy Wilder. Con: Audrey Hepburn; William Holden; Humprey Bogart.

Lolita – USA 1962 Diretto da: Stanley Kubrick. Con: James Mason; Sue Lion; Shelley Winters; Peter Sellers.

Quattro matrimoni e un funerale – UK 1994 Diretto da: Mike Newell. Con: Hugh Grant; Andie McDowell; Kristin Scott Thomas; John Hannah; Simon Callow.

An Education – UK/USA 2009 Diretto da: Lone Scherfig. Con: Carrie Muligan; Peter Sarsgaard; Alfred Molina; Olivia Williams.

Tamara Drewe-Tradimenti all’inglese – UK 2010 Diretto da: Steven Frears. Con: Gemma Arterton; Roger Allam; Dominic Cooper; Luke Evans.


About Ella V

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