Pygmalion 1938

Pygmalion (Pigmalione) – UK 1938

Directed by: Anthony Asquith; Leslie Howard.

Starring: Leslie Howard, Wendy Hiller; Wilfrid Lawson; Marie Lohr; Scott Sunderland.

That’s an extreme make over!!!

Almost certainly you’ve noticed it, it’s Nobel Prize season and this week the Nobel Prize Academy announced the names of 2014 recipients. As announced on Thursday, this year Nobel Prize for Literature went to French author Patrick Modiano, a novelist who also sporadically worked as a screenwriter. Well, back in time there’s another Nobel Prize for Literature recipient who, not only (quite unwillingly) gave his contribute to cinema, but also won an Academy Award for this: George Bernard Shaw. The film I’m going to tell you about this week is the one that made of him the only writer who ever won both Nobel and Oscar. I’m talking about Pygmalion, the 1938 picture directed by Anthony Asquith and Leslie Howard who also starred in it along with Wendy Hiller, a delightful silver screen adaptation of 1913 George Bernard Shaw’s theatre play.

Leslie Howard as Henry Higgins in Pygmalion (Photo Credit: Wikipedia)

Probably you know more or less the story not only because it’s a modern transposition of the ancient legend of Pygmalion, the sculptor who fell in love with one of his sculptures (Galatea he called her) which then came to life, but also because this story has been brought to the silver screen many times, in many adaptations and variations from hard core pornography to teenage movies, not forgetting the famous stage and screen musical My Fair Lady.

This 1938 adaptations of the comedy that pokes fun at British class system, portraying the upper class in all its superficiality, is perhaps one of the most faithful and it’s set, like the original play,  London. There, phonetic professor Henry Higgins, an arrogant, self-centred confirmed bachelor, bets with his friend Colonel Pickering, who shares his passion for phonetics, that he will be able to train cockney flower girl Eliza Dolittle’s so that, thanks to the study of etiquette and, above all, a perfect English pronunciation, she could pass for a Duchess at an Ambassador garden party. Higgins obviously wins the bet and for a night a bunch of snobbish nobs takes Eliza for a Princess but then, once come to life like Galatea, the girl claims her independence…

Wendy Hiller as Eliza (Photo Credit: Wikipedia)

George Bernard Shaw was quite reluctant at the idea to allow the adaptation of his plays into movies at least until Hungarian producer Gabriel Pascal directly approached him for Pygmalion’s film rights. Probably Shaw changed his mind because with a British production Pascal offered him the opportunity to exercise a strict control over this silver screen version of his creature. The task to write the screenplay was given to British screenwriters William Lipscomb (Les Miserables, A Tale of Two Cities, The Garden of Allah…) and Cecil Lewis but the new scenes and dialogue needed (for instance the scene at the Ambassador ball happening off scene in the stage version) were written by Shaw himself.

Shaw also chose the female lead, Wendy Hiller, who had already appeared in a stage production of Pygmalion, but he had to accept a compromise for Henry Higgins. His first choice was Charles Laughton and not Leslie Howard, cause he disliked his “matinée idol” appeal, so familiar to West End and Broadway audiences, not to mention cinema goers. Shaw feared his presence could make the story a bit too romantic, and he was not completely wrong seeing the (almost)sugary film ending differing from the original play and showing Eliza, who after achieving her emancipation and deserting Higgins, comes back voluntarily. Anyway Leslie Howard, who also co-directed the film along with Anthony Asquith, proved to be a good and funny Professor Higgins winning the Volpi Cup as best actor at the 6th Venice Film Festival.

The movie itself became a great success on both sides of the Atlantic, received Academy Awards nomination for Best Picture, Best Actor (Leslie Howard) and Best Actress (Wendy Hiller) and, obviously, won the Oscar for Writing (adapted screenplay). About this “honour” Shaw, who was a famous and celebrated author (he won the Nobel in 1925) in his eighties, said: “It’s an insult for them to offer me any honour, as if they had never heard of me before – and it’s very likely they never have. They might as well send some honour to George for being King of England.”

Pygmalion despite the ending, which is its only fault, remains a delightful movie you should watch again. The good news is that you can easily find it online and that it’s also available for free download at the Internet Archive (click HERE).

Now you have no excuses.

A few free-associated movies you could also like (click on the titles to watch aclip or the trailer):

Stage Door – USA 1937 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Katharine Hepburn; Ginger Rogers; Gail Patrick; Adolphe Menjou; Andrea Leeds; Lucille Ball; Eve Arden.

Now, Voyager – USA 1942 Directed by: Irving Rapper. Starring: Bette Davis; Paul Henreid; Claude Rains.

Born Yesterday – USA 1950 Directed by: George Cukor. Starring: Judy Holliday; William Holden; Broderick Crawford.

Sabrina – USA 1954 Directed by: Billy Wilder. Starring: Audrey Hepburn; William Holden; Humphrey Bogart.

Anastasia – USA 1956 Directed by: Anatole Litvak. Starring: Ingrid Bergman; Yul Brinner; Helen Hayes.

Vertigo – USA 1958 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: James Stewart; Kim Novak; Barbara Bell Geddes.

My Fair Lady – USA 1964 Directed by: George Cukor. Starring: Audrey Hepburn; Rex Harrison; Stanley Holloway; Gladis Cooper.

Pretty Woman – USA 1990 Directed by: Garry Marshall. Starring: Julia Roberts; Richard Gere; Ralph Bellamy; Laura San Giacomo.

pellicola2

Questa si che è una trasformazione estrema!!!

Quasi certamente l’avrete notato, siamo nel pieno della stagione dei Nobel e in questi giorni l’Accademia Reale di Svezia ha annunciato i nomi dei vincitori dei Premi 2014. Come annunciato giovedì, il Premio Nobel per la letteratura è andato quest’anno all’autore francese Patrick Modiano, romanziere sporadicamente prestato al cinema. Scavando a ritroso nel tempo possiamo trovare un altro vincitore del Premio Nobel per la Letteratura che, non solo ha (piuttosto controvoglia) collaborato con il mondo del cinema, ma ha pure vinto per questo un Oscar: George Bernard Shaw. Il film di cui vi parlerò questa settimana è proprio quello che lo rese l’unico scrittore ad aver mai vinto sia un Nobel che un Oscar:. Si tratta di Pigmalione, il film del 1938 diretto da Anthony Asquith e Leslie Howard ed interpretato dallo stesso Howard e da Wendy Hiller, un delizioso adattamento cinematografico dell’omonima commedia teatrale di Shaw del 1913.

Eliza (Photo credit: Wikipedia)

Probabilmente conoscete già la storia non solo perché è una trasposizione in chiave moderna dell’antica leggenda di Pigmalione, lo scultore che si innamorò di una sua statua (Galatea l’aveva chiamata) che poi si trasformò in una donna reale, ma anche perché è stata portata sullo schermo molte volte ed in molte varianti che hanno toccato quasi tutti i generi cinematografici, dalla pornografia ai film per adolescenti, senza dimenticare il famoso musical teatrale e cinematografico My Fair Lady.

Questa versione del 1938 è forse l’adattamento più fedele della commedia che si fa beffe del rigido classismo inglese ritraendo la classe dominante in tutta la sua superficialità. Come l’opera originale è ambientata a Londra  dove il professore di fonetica Henry Higgins, un arrogante scapolone che pensa che il mondo ruoti intorno a lui e ai suoi studi, ha scommesso con il Colonnello Pickering, un amico che condivide la sua passione per la fonetica, che riuscirà a far passare la popolana Eliza Dolittle, di professione fioraia, per una Duchessa al Ballo di un Ambasciatore, insegnandole l’etichetta ma, soprattutto, l’arte di parlare l’inglese con l’accento raffinato delle classi più elevate. Higgins, naturalmente, vince la scommessa e per una sera dei nobili molto snob scambiano Eliza addirittura per una Principessa ma poi la ragazza, che come Galatea ha preso coscienza di sé, decide di reclamare la sua indipendenza…

George Bernard Shaw era sempre stato piuttosto riluttante all’idea di permettere l’adattamento cinematografico dei suoi lavori, almeno fino a quando il produttore ungherese Gabriel Pascal lo contattò direttamente per assicurarsi i diritti cinematografici di Pigmalione. Probabilmente Shaw cambiò idea perché, con una produzione Inglese, Pascal gli offriva l’opportunità di esercitare uno stretto controllo sulla versione cinematografica della sua creatura. Il compito di scrivere la sceneggiatura fu affidato agli inglesi William Lipscomb (Il sergente di fero; Le Due Città; Il giardino di Allah…) e Cecil Lewis, ma quando fu necessario aggiungere delle nuove scene e dei nuovi dialoghi (ad esmpio la scena del ballo che nella versione teatrale era assente) fu lo stesso Shaw a scriverli.

George Bernard Shaw in 1936 (Photo credit: Wikipedia)

Lo scrittore scelse anche la protagonista femminile, Wendy Hiller, che era già apparsa in una produzione teatrale di Pigmalione (nella sua lunga carriera durata quasi 60 anni la Hiller è stata soprattutto un’attrice di teatro), ma fu costretto ad accettare un compromesso quando si trattò di scegliere l’attore che avrebbe interpretato il Professor Higgins. La sua prima scelta infatti era Charles Laughton e non Leslie Howard, di cui non apprezzava la fama da idolo del pubblico femminile che l’aveva reso un nome ed un volto familiare al pubblico del West End Londinese e di Broadway senza contare gli appassionati di cinema sparsi per il mondo. Shaw temevainfatti  che la sua presenza avrebbe reso il film un po’ troppo romantico ed i suoi  timori si rivelarono non del tutto infondati visto che il finale del film è (quasi)zuccheroso e diverso dall’originale e mostra Eliza che, dopo essersi dichiarata emancipata e aver abbandonato Higgins lasciandolo solo e abbacchiato torna, volontariamente, sui suoi passi. Comunque Leslie Howard, che oltre a recitare nel film lo co-diresse insieme ad Antony Asquith, si rivelò un ottimo e divertente Professor Higgins vincendo la Coppa Volpi come miglior Attore alla 6a Mostra Internazionale di Arte Cinematografica di Venezia.

Il film ebbe un grande successo su entrambe le sponde dell’Atlantico, ricevette le nomination all’Oscar nelle categorie Miglior Film, Miglior Attore (Leslie Howard) e Migliore Attrice (Wendy Hiller) ed ovviamente vinse quello per la Migliore Sceneggiatura non originale, un “onore” così accolto dall’ormai ultraottantenne e celebrato (il Nobel risaliva al 1925) George Bernard Shaw: “È insultante per loro farmi questo onore, come se non avessero mai sentito parlare di me prima d’ora – cosa peraltro molto probabile. Potrebbero anche inviare un premio a George per essere il Re d’Inghilterra”.

Pigmalione nonostante il finale, che è la sua unica e vera pecca, rimane ancora oggi un film delizioso che dovreste vedere. La buona notizia (se capite bene l’inglese) è che lo potete facilmente trovare online e lo potete pure scaricare gratis dal sito Internet Archive (cliccate QUI).

Ora non avete scuse.

Alcuni film liberamente associati che potrebbero persino piacervi (cliccate sul titolo per vedere una scena o il trailer):

Palcoscenico – USA 1937 Diretto da: Gregory La Cava. Con: Katharine Hepburn; Ginger Rogers; Gail Patrick; Adolphe Menjou; Andrea Leeds; Lucille Ball; Eve Arden.

Perdutamente tua – USA 1942 Diretto da: Irving Rapper. Con: Bette Davis; Paul Henreid; Claude Rains.

Nata Ieri – USA 1950 Diretto da: George Cukor. Starring: Judy Holliday; William Holden; Broderick Crawford.

Sabrina – USA 1954 Diretto da: Billy Wilder. Starring: Audrey Hepburn; William Holden; Humphrey Bogart.

Anastasia – USA 1956 Diretto da: Anatole Litvak. Starring: Ingrid Bergman; Yul Brinner; Helen Hayes.

La donna che visse due volte – USA 1958 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: James Stewart; Kim Novak; Barbara Bell Geddes.

My Fair Lady – USA 1964 Diretto da: George Cukor. Starring: Audrey Hepburn; Rex Harrison; Stanley Holloway; Gladis Cooper.

Pretty Woman – USA 1990 Diretto da: Garry Marshall. Starring: Julia Roberts; Richard Gere; Ralph Bellamy; Laura San Giacomo.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

2 responses »

  1. I’m curious about this movie now. That’s the actor who played Ashley in Gone with the Wind right?

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