The Most Dangerous Game 1932

The Most Dangerous Game (Caccia Fatale) – USA 1932

Directed by: Ernest B. Schoedsack; Irving Pichel.

Starring: Joel McCrea; Leslie Banks; Fay Wray.

There are two kinds of people: the hunter and the hunted…

Summer, especially when quite cold and rainy, is the right season to rediscover old adventure-thrillers packed with Gothic mansions, scary servants, mad villains, screaming heroines and handsome adventurers. And what’s better than a film you can easily find online for free cause it’s now in the public domain?

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English: Low-resolution image of poster for the American motion picture The Most Dangerous Game (1932) (Photo credit: Wikipedia)

The adventure movie I suggest you to watch has been released in 1932. It’s The Most Dangerous Game, the first film adaptation of the 1924 short story of the same name by Richard Connell (inspiring through decades many, many films, especially B-movies) and above all the (different)twin of King Kong made by the same team (Schoedsack -here with Irving Pichel- director and producer, Merian C. Cooper – in Kong also director, here only producer), using the same set (the jungle) and part of the same cast (in particular the scream-queen Fay Wray) with the addiction of Leslie Banks as the villain and the amiable hunk Joel McCrea as the hero. It seems that this movie was shot during the day while King Kong at night (surely the best way to optimize the resources).

The premises are quite alarming: in an unknown shark infested channel, a yacht sinks. The only survivor is Bob Rainsford (Joel McCrea) a famous game hunter and writer who, miraculously spared by sharks, is able to swim to the shore of a tiny island not on the maps. And, what a coincidence, in the island there’s a Gothic fortress…

SPOILER ALLERT: if you’ve never seen this movie, this is the right time to click on the following link and watch it: 

http://www.youtube.com/watch?v=_DXLTw22HOQ

otherwise you read the rest of this article at your own risk…

English: Leslie Banks in The Most Dangerous Ga...

Leslie Banks as Count Zaroff (Photo credit: Wikipedia)

Now, as you surely know, a Gothic something (mansion, fortress, cathedral or whatever… ) in a Classic Hollywood movie heralds alarming developments as much as a bearded mute servant who looks a bit insane or an exceedingly jovial landlord, especially if he’s a Count and especially if now and then he caresses a strange scar on his forehead. Anyway, none of these signals seems to alarm our good ol’ Rainsford who, after surviving a shipwreck and a bunch of starving sharks, is now cheerfully smiling to the hospitable Russian Count Zaroff (Leslie Banks) and above all is not at all surprised to find in such a secluded place dry clothes that perfectly fit him! Anyway, shipwrecks are a local speciality. Under Count Zaroff’s roof are living in fact a couple of other survivors: Martin Trowbridge and his sister Eve, a drunkard and a really elegant and pretty girl. During a pleasant evening entertainment made of music (obviously Zaroff plays the piano as passionately as only a Russian Count could play it) and a little chit-chat, the Count tells to Rainsford that he’s one of his fans and reveals him his insane passion for hunting (his reason to live) also hinting that he finally found a new kind of prey: the most dangerous game! But none of that is enough to alarm Rainsford who seems unable to smell danger even when Eve tries to catch his attention telling him that in fact there were other survivors now mysteriously disappeared after the Count showed them into a certain mysterious room. But when at night the girl asks for Rainsford help because her brother mysteriously disappeared too, the two survived survivors enter the forbidden room finding in it a very peculiar kind of hunting trophies: human heads! So humans, the shipwrecks survivors, are the most dangerous game, the new exciting prey. That very same night Rainford will finally discover how does it feels to be hunted like an animal, while Eve will have to try and escape not to become Count Zaroff final prize…

The Jungle waiting for Kong (Photo credit: Wikipedia)

I won’t tell you anything more, but I guess that using your imagination you could easily guess what happens next though I have to cause the disappointment of all the fans (men and women) of old time hunky lead men (those guys with an over shaved chest who, before taking off their shirt, would be forced today into a six month intensive preparation with a sadistic personal trainer…): McCrea doesn’t lose most of his clothes during the hunting (if you are eager to see him almost naked watch Bird of Paradise the exotic 1932 movie with Dolores del Rio). Sometimes synopsis and reviews are written by people who never watched the movie they’re talking about.

The Most Dangerous Game‘s main theme, the hunter becoming prey and victim of another man and the relation between lust for blood and lust for sex (something added in the movie), is surely more interesting than the film itself. There’s a lack of suspense, McCrea surely made better films later (for instance Howard Hawks’ Come and Get It, Hitchcock’s Foreign Correspondent, Sturges’ Sullivan’s Travels…) and Fay Wray does little more than screaming (but, as Brian De Palma convincingly proves in Blow Out, screaming ain’t such an easy task…). Anyway, the atmospheres are decidedly intriguing and, above all, Count Zaroff, the serial killer so shamelessly convinced that Rainsford should be glad to join him in his manhunt and so openly ready to declare that Eve will be his final after-hunting prize, is a noteworthy villain also because Leslie Banks is able to use the injuries that left his face partially scarred and paralysed (he was a WWI veteran) to make the character even more frightening.

I must be clear, there’s very little in The Most Dangeroud Game that could be unexpected, but you should watch it at least once anyway.

 A few free-associated movies you could also like (click on the title to watch a clip or the trailer):

Dracula – USA 1931 Directed by: Todd Browning. Starring: Bela Lugosi; Dwight Frie; Helen Chandler; David Manners; Edward van Sloan.

Frankenstein – USA 1931 Directed by: James Whale. Starring: Colin Clive; Boris Karloff; Mae Clarke.

White Zombie – USA 1932 Directed by: Victor Halperin. Starring: Bela Lugosi; Madge Bellamy; Joseph Cawthorn.

The Old Dark House – USA 1932 Directed by: James Whale. Starring: Boris Karloff; Melvin Douglas; Charles Laughton; Gloria Stuart.

King Kong – USA 1933 Directed by:Merian C. Cooper; Ernest B. Schoedsack. Starring: Fay Wray; Robert Armstrong; John Cabot.

Mystery of the Wax Museum – USA 1933 Directed by: Michael Curtiz. Starring: Lionell Atwill; Fay Wray; Glenda Farrell.

Young Frankenstein – USA 1974 Directed by: Mel Brooks. Starring: Gene Wilder; Marty Feldman; Teri Garr; Madeline Kann; Peter Boyle.

The Rocky Horror Picture Show – USA/UK 1975 Directed by: Jim Sharman. Starring: tim Curry; Susan Sarandon; Barry Bostwick; Richard O’Brien; Patricia Quinn.

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Ci sono due tipi di persone: i cacciatori e le prede…

L’estate, specialmente se tiepidina e piovosa, è la giusta stagione per rivedere i vecchi film d’avventura zeppi di dimore gotiche, servi inquietanti, cattivi psicopatici, eroine urlanti e prestanti avventurieri. E cosa c’è di meglio di un film che si può tranquillamente trovare e guardare gratis online perché ormai (negli Stati Uniti) di pubblico dominio?

English: Joel McCrea & Leslie Banks in The Mos...

Rainsford sta per diventare una preda  (Photo credit: Wikipedia)

Il film d’avventura che vi consiglio è Caccia Mortale (The Most Dangerous Game) del 1932, primo adattamento cinematografico del racconto La preda più pericolosa (The most dangerous game) scritto da Richard Cornell nel 1924 (che da allora ha ispirato un sacco di film, in particolare B-movies), ma soprattutto gemello diverso di King Kong realizzato dallo stesso team (Schoedsack -qui con Irving Pichel– come regista e produttore, Merian C. Cooper nell’altro anche regista, qui solo produttore), usando le stesse scenografie (la giungla) e parte dello stesso cast (in particolare la regina delle urlatrici Fay Wray) con l’aggiunta di Leslie Banks nel ruolo del cattivo e del simpatico bietolone Joel McCrea nei panni dell’eroe. Pare che si girasse questo film di giorno e King Kong di notte (quando si dice ottimizzare le risorse!).

Le premesse del film sono piuttosto inquietanti: in un non meglio identificato tratto di mare infestato dagli squali una nave affonda. L’unico sopravvissuto è Bob Rainsford (Joel McCrea), noto cacciatore e scrittore che, miracolosamente risparmiato dai pescecani, riesce a nuotare fino alla spiaggia di un’isoletta sconosciuta alle mappe. Manco a farlo apposta sull’isola si trova una fortezza di vago sapore gotico…

ATTENZIONE SPOILER: se il film non l’avete mai visto (e capite bene l’inglese) vi consiglio di cliccare sul link che segue per vederlo ora:

http://www.youtube.com/watch?v=_DXLTw22HOQ

altrimenti proseguite la lettura a vostro rischio e pericolo…

Leslie Banks as "Count Zaroff" in Th...

Il Conte ama la caccia (Photo credit: Wikipedia)

Come ben sapete, una dimora in stile gotico in un film della Hollywood classica è presagio di sviluppi quantomeno inquietanti, così come la presenza nella dimora di un servo barbuto con occhi da pazzo e privo dell’uso della parola e l’eccessiva giovialità del padrone di casa, specialmente se è un Conte e specialmente se ogni tanto si accarezza una sinistra cicatrice su una tempia. Nulla di tutto ciò però sembra turbare il buon Rainsford che del resto, dopo un naufragio e un attacco di un branco di squali, sorride affabile e per niente scosso all’ospitale Conte russo Zaroff (Leslie Banks) e soprattutto non è affatto sorpreso di trovare in un posto simile un cambio d’abiti della sua taglia. I naufragi comunque sono una specialità del luogo. Il conte Zaroff ospita infatti i superstiti di un altro naufragio, i fratelli Martin ed Eve Trowbridge: il primo un’autentica spugna, l’altra una bella ragazza elegantissima (su un’isola dove è arrivata solo con i vestitit che aveva addosso…).

English: Screenshot from The Most Dangerous Ga...

Rainsford e Eve nella giungla (Photo credit: Wikipedia)

Nel corso di un simpatico intrattenimento serale a base musica (ovviamente Zaroff suona il piano con la passionalità che si addice ad un conte Russo) e chiacchiere, il Conte confida a Rainsford di essere un suo ammiratore e rivela un’inquietante passione per la caccia (la sua unica ragione di vita) accennando al fatto di aver finalmente trovato un nuovo tipo di preda: la più pericolosa! Anche questo però non allarma Rainsford che pare non fiutare il pericolo imminente nemmeno quando la bella Eve gli fa notare che altri naufraghi sono misteriosamente scomparsi dopo aver visitato una certa stanza della fortezza. Quando però durante la notte la ragazza chiede l’aiuto di Rainsford perché il fratello è scomparso i due entrano nella stanza proibita scoprendo dei singolari trofei di caccia: teste umane! Sono quindi gli esseri umani, i naufraghi, la nuova preda del Conte! Quella stessa notte Rainsford scoprirà finalmente cosa si prova ad essere braccati come animali, mentre Eve dovrà cercare di sfuggire agli appetiti post-caccia del Conte…

Eve è perduta? (Photo credit: Wikipedia)

Il resto non ve lo dico, ma scommetto che se vi sforzate un pochino riuscirete a capire da soli come va a finire la storia anche se mi tocca deludere gli appassionati e le appassionate di fusti d’antan (tanto per intenderci quei ragazzoni che avevano il petto liscio come quello di un bebè e che se dovessero fare un film oggi ,prima di togliersi la maglietta, gli toccherebbe fare almeno 6 mesi di duro allenamento con un personal trainer sadico…): McCrea non perde progressivamente gli abiti nel corso della caccia (se proprio volete vederlo quasi come mamma l’aveva fatto guardatevi pure Bird of Paradise, film di ambientazione esotica del 1932 con Dolores del Rio). A volte chi scrive recensioni e riassunti non ha visto il film di cui parla.

Il tema di Caccia Mortale, l’uomo che da cacciatore si trasforma in preda vittima di un suo simile assetato di sangue e sesso, è sicuramente migliore dello svolgimento. La suspense infatti latita un po’, McCrea sicuramente in seguito ha fatto di meglio (basti pensare ad Ambizione di Hawks, Il Prigioniero di Amsterdam di Hitchcock, I dimenticati di Sturges…), e Fay Wray fa poco più del suo dovere di urlatrice (ma del resto come ci ha dimostrato in maniera convincente Brian DePalma in Blow Out anche urlare non è mica una cosa così facile). Le atmosfere però sono suggestive e soprattutto il Conte Zaroff, serial killer sfacciato sia nel pretendere che Rainsford in quanto cacciatore possa condividere il suo entusiasmo per la caccia all’uomo che nel dichiarare alla bella Eve che lei sarà la sua ricompensa dopo tanto cacciare (e questo non c’era nel racconto originale), è un cattivo degno di nota anche grazie a Leslie Banks capace di sfruttare una sua piccola disabilità (l’emiparesi del volto dovuta ad una ferita di guerra, era reduce della Prima Guerra Mondiale) per risultare più inquietante.

Caccia Mortale è, va detto, un film un po’ scontato, ma vale decisamente la pena di vederlo almeno una volta.

 Alcuni film liberamente associati che potrebbero piacervi (cliccate sul titolo per vedrere una scena o il trailer):

Dracula – USA 1931 Diretto da: Todd Browning. Con: Bela Lugosi; Dwight Frie; Helen Chandler; David Manners; Edward van Sloan.

Frankenstein – USA 1931 Diretto da: James Whale. Con: Colin Clive; Boris Karloff; Mae Clarke.

L’isola degli Zombies – USA 1932 Diretto da: Victor Halperin. Con: Bela Lugosi; Madge Bellamy; Joseph Cawthorn.

Il castello maledetto – USA 1932Diretto da: James Whale.Con: Boris Karloff; Melvin Douglas; Charles Laughton; Gloria Stuart.

King Kong – USA 1933 Diretto da: Merian C. Cooper; Ernest B. Schoedsack. Con: Fay Wray; Robert Armstrong; John Cabot.

La maschera di cera – USA 1933 Diretto da: Michael Curtiz. Con: Lionell Atwill; Fay Wray; Glenda Farrell.

Frankenstein Junior – USA 1974 Diretto da: Mel Brooks. Con: Gene Wilder; Marty Feldman; Teri Garr; Madeline Kann; Peter Boyle.

The Rocky Horror Picture Show – USA/UK 1975 Diretto da: Jim Sharman. Con: tim Curry; Susan Sarandon; Barry Bostwick; Richard O’Brien; Patricia Quinn.

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I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

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