MonkeyBusiness1952

Monkey Business (Il Magnifico Scherzo) – USA 1952

Directed by: Howard Hawks.

Starring: Cary Grant; Ginger Rogers; Marilyn Monroe; Charles Coburn.

You’re old only when you forget you’re young.

Are you feeling old and ready to be junked? (Probably not, if you don’t live in Italy…) Would you like to try a miraculous rejuvenating product? Well, Dr Barnaby Fulton and Oxley Chemical got something for you, an elixir of youth that will give you back your lost vigour and enthusiasm. There’s only a little problem… this is just a movie.

Monkey Business (1952 film)

Monkey Business (1952 film) (Photo credit: Wikipedia)

The development of an elixir of youth is in fact the starting point for Monkey Business, the screwball comedy directed by the veteran and versatile Howard Hawks starring Cary Grant, Ginger Rogers, Charles Coburn and a young Marilyn Monroe.

The story is simple and a little zany. Doctor Fulton (Cary Grant), an absent-minded middle-aged chemist married to the very patient Edwina (Ginger Rogers) and to Oxley Chemical, is trying to develop a new rejuvenating product, goad into it by his boss, Mr Oxley (Charles Coburn), a seventy-year-old man aching all over but not yet insensitive to the “animal magnetism” his secretary, Miss Lois Laurel (Marilyn Monroe), a blonde bombshell with some typing problem, spread round the office. After a series of failed experiments, just before Doctor Fulton could test on himself his last “potion”, one of the chimps used as a guinea pig escapes from its cage and, repeating the actions seen many times, mixes ingredients creating a chemical compound that ends into the water cooler. Fulton drinks the water (mixing it with his potion) and all of a sudden he (and then Edwina and others) starts feeling younger, and younger, and younger…

Cropped screenshot of Marilyn Monroe and Cary ...

Lois shows a new chemical product to Dr Fulton (Photo credit: Wikipedia)

Monkey Business was the fifth and last movie starring Cary Grant directed by Howard Hawks (mostly comedies – Bringing up Baby; His Girl Friday; I Was a Male War Bride – and the drama Only Angels Have Wings) and was written by nonetheless Ben Hecht (Design for living, Nothing Sacred; His Girl Friday; Spellbound; Notorious and many, many others), Charles Lederer (His Girls Friday; I Was a Male War Bride; The Thing from Another World; Gentlemen Prefer Blondes; Ocean’s 11…) and I.A.L. Diamond (later, co-writer with Wilder of 12 of his films screenplays from Love in the Afternoon till Buddy Buddy with the only exception of Witness for the Prosecution), who had to face censorship intrusion.

Howard Hawks

Howard Hawks (Photo credit: Wikipedia)

The first version of the script was considered a bit too naughty in a period when leading ladies were real sex-bombshells but hypocrisy on sex-related subjects was reaching its peak, so all the fuss about the potion’s possible aphrodisiac side effects was simply removed, the elixir was called B-4 instead of Cupidone, Mr Oxley’s interest on Lois was softened while everybody reacted to the drug behaving first like silly teenagers and then like annoying kids.

Despite good actors and writers Monkey Business, that a year after its release was called by Jacques Rivette in his essay The Genius of Howard Hawks one of Hawks’ best films, left the director disappointed. He shared the American critics point of view: the premise was too absurd to sustain the whole story, after a while the gags became too repetitive and the film a bit dull. Too bad, because the couple Grant-Monroe worked particularly well as noticed by critics and Hawks himself, who regretted not having used Marilyn Monroe as the leading actress instead of Ginger Rogers (who had probably some responsibility in the final result. To sign the contact for this movie, she insisted hat her character could share Dr Fulton’s rejuvenation experience).  Probably Hawks was right: even today Monkey Business DVD, Blu-ray and Downloads are sold exploiting Marilyn image.

Anyway if you love screwball comedies, nonsense, dumb blondes and can’t wait to see Cary Grant playing at indians, I bet you’ll enjoy this film (and will discover that ageing ain’t such a drama).

A few related movies you could also like (click on the titles to watch a clip or the trailer):

Dy Jekyll and Mr Hyde – USA 1931 Directed by: Rouben Mamoulian. Starring: Fredric March; Miriam Hopkins; Rose Hobart

The Invisible Man – USA 1933 Directed by: James Whale. Starring: Claude Rains; Gloria Stewart; Henry Travers.

More Than a Secretary – USA 1936 Directed by: Alfred E. Green. Starring: Jean Arthur; George Brent.

Bringing Up Baby – USA 1938 Directed by: Howard Hawks. Starring: Cary Grant; Katharine Hepburn.

Lover, Come Back – USA 1961 Directed by: Delbert Mann. Starring: Rock Hudson; Doris Day; Tony Randall.

The Absent-Minded Professor – USA 1961 Directed by: Robert Stevenson. Starring: Fred McMurray; Nancy Olson; Keenan Wynn.

The Nutty Professor – USA 1963 Directed by: Jerry Lewis. Starring: Jerry Lewis; Stella Stevens; Del Moore.

pellicola2

Sei vecchio solo quando ti dimentichi che sei giovane.

Iniziate a sentirvi vecchi e pronti per la rottamazione? Vi piacerebbe provare un nuovo miracoloso prodotto ringiovanente? Bene, il Dottor Barnaby Fulton e la Oxley Chemical hanno qualcosa che fa al caso vostro: un elisir di giovinezza che vi restituirà il vigore e l’entusiasmo dei vostri diciott’anni. C’è solo un piccolissimo problema… questo è solo un film.

Cropped screenshot of Marilyn Monroe and Cary ...

Lois and Dr Fulton choose a new car(Photo credit: Wikipedia)

Lo sviluppo di un elisir di giovinezza è infatti la premessa intorno alla quale gira Il Magnifico Scherzo (Monkey Business il titolo originale) la commedia del 1952 diretta dal veterano e versatile Howard Hawks che ha per protagonisti Cary Grant, Ginger Rogers, Charles Coburn e una giovane Marilyn Monroe.

La storia è semplice e un po’ demenziale. Il dottor Fulton (Cary Grant), chimico di mezz’età con la testa tra le nuvole sposato alla paziente Edwina (Ginger Rogers) e alla Oxley Chemical, sta cercando di sviluppare un nuovo prodotto in grado di restituire il vigore dalla gioventù pungolato dal suo capo Mr Oxley (Charles Coburn), settantenne un po’ acciaccato ma non ancora insensibile al fascino di Miss Lois Laurel (Marilyn Monroe), la sua segretaria dalle forme esplosive e con qualche problema alla macchina da scrivere. Dopo una serie infinita di esperimenti falliti, proprio mentre Fulton sta per testare su se stesso l’ultima “pozione”, una delle scimmie usate come cavie evade dalla sua gabbia e ripetendo i suoi gesti crea un composto che finisce col mescolarsi con l’acqua potabile e che il chimico beve. E così Fulton (e poi Edwina ed altri) inizia a sentirsi sempre più giovane…

Cover of "Monkey Business"

Marilyn sells! Cover of Monkey Business DVD

Il Magnifico Scherzo è il quinto e ultimo film in cui Cary Grant fu diretto da Howard Hawks (quasi tutte commedie le loro collaborazioni – Susanna, La Signora del venerdì, Ero uno sposo di guerra – ad eccezione del drammatico Avventurieri dell’aria) ed è stato sceneggiato da nientemeno che Ben Hecht (Partita a quattro; Niente sul serio; La Signora del venerdì; Io ti salverò; Notorious e molti, molti altri), Charles Lederer (La Signora del Venerdì; Ero uno sposo di guerra; La Cosa da un altro mondo; Gli uomini preferiscono le bionde; Colpo Grosso…) e I.A.L. Diamond (in seguito co-sceneggiatore con Billy Wilder di 12 dei suoi film da Arianna a Buddy Buddy con l’unica eccezione di Testimone d’accusa), che dovettero affrontare anche  le intrusioni della censura. La prima stesura della sceneggiatura era apparsa un po’ troppo birichina in un periodo in cui le dive erano maggiorate esplosive ma il moralismo imperava (“donne tornate al focolare e sposatevi” era il messaggio che andava per la maggiore), e così tutta l’eccitazione a proposito di collaterali effetti afrodisiaci era stata semplicemente eliminata, l’elisir chiamato B-4 (before, prima) invece che Cupidone, l’interesse di Mr Oxley per la procace Lois reso meno evidente mentre tutti erano ridotti dalla magica pozione prima in folli teenagers e poi in insopportabili bambini.

Nonostante la buona prova degli attori Il Magnifico Scherzo, che l’anno seguente alla sua uscita fu anche celebrato da Jacques Rivette nel suo saggio Il Genio di Howard Hawks come uno dei miglori film del regista, deluse Hawks che condivideva il punto di vista dei critici americani: la premessa era troppo assurda per riuscire a sostenere l’intera storia, dopo un po’ le gag diventavano ripetitive e il film si sgonfiava. Peccato, perché la coppia Grant-Monroe funzionava particolarmente bene, come notarono all’epoca sia i critici che lo stesso Hawks che rimpiangeva di non aver fatto della bionda bomba sexy la protagonista femminile del film al posto di Ginger Rogers (che forse aveva qualche responsabilità per il risultato finale, visto che per firmare il contratto aveva preteso che il suo personaggio condividesse con il Dottor Fulton l’esperienza del ringiovanimento). Hawks aveva proprio ragione: ancora oggi si vendono DVD, Blu-Ray e download del film sfruttando proprio l’immagine di Marilyn.

Comunque, se vi piacciono le commedie brillanti, il nonsense, le bionde svampite e non vedete l’ora di vedere Cary Grant giocare agli indiani, questo film riuscirà sicuramente a divertirvi (e vi farà capire che in fondo invecchiare, ma solo un po’, non è un dramma).

Alcuni film collegati che potrebbero piacervi (cliccate sul titolo per vedere una scena o il etrailer):

Il Dottor Jekyll – USA 1931 Diretto da: Rouben Mamoulian. Con: Fredric March; Miriam Hopkins; Rose Hobart

L’uomo invisibile – USA 1933 Diretto da: James Whale. Con: Claude Rains; Gloria Stewart; Henry Travers.

Cercasi segretaria – USA 1936 Diretto da: Alfred E. Green. Con: Jean Arthur; George Brent.

Susanna – USA 1938 Diretto da: Howard Hawks. Con: Cary Grant; Katharine Hepburn.

Amore, ritorna! – USA 1961 Diretto da: Delbert Mann. Con: Rock Hudson; Doris Day; Tony Randall.

Un professore fra le nuvole – USA 1961 Diretto da: Robert Stevenson. Con: Fred McMurray; Nancy Olson; Keenan Wynn.

Le folli notti del dottor Jerryll – USA 1963 Diretto da: Jerry Lewis. Con: Jerry Lewis; Stella Stevens; Del Moore.

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About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

3 responses »

  1. Yes, I think Hawks had a fair assessment of this one.

  2. Thom Hickey says:

    Thanks loved the dual language posts – my Italian will improve! Regards from Thom at the immortal jukebox.

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