Torn Curtain 1966

Torn Curtain (Il Sipario Strappato) – USA 1966

Directed by: Alfred Hitchcock.

Starring: Paul Newman; Julie Andrews; Günter Strack; Wolfgang Kieling.

Beware of shortcuts!

It’s a déjà vu. The West vs Russia. The Ukraine crisis is rebuilding the invisible barrier once called the “iron curtain” and reviving the cold war. Only this time there are no communists or KGB involved (though in fact the Russian strongman Vladimir Putin started his “statesman” career in the Soviet secret service). Back in time, before the Soviet Union collapsed, from the end of WWII till the early 1990’s, this political and military tension between Western and Eastern blocks was a daily source of anxiety. In that period the Soviet Union and its allies were the West’s mortal enemies, Germany was divided in two separate Countries, the USA were under the red paranoia spell, the whole world was trembling with fear for the atomic bomb and spy movies, especially if the baddies had a strong Russian accent, were making lot of money at the box office.

Torn Curtain

Torn Curtain (Photo credit: Wikipedia)

In 1966 Alfred Hitchcock with his new film Torn Curtain gave a new contribution to a genre he had explored umpteenth times since his first spy movie, the first version of The Man Who Knew Too Much released in 1934. The great success of the then new James Bond’s franchise, but also the success of Bond’s copycats, gave Hitchcock the opportunity to realize an idea he had in his mind since, a decade earlier, he first read in the newspapers about the defection to USSR of Guy Burgess and Donald Mclean, two of the infamous Cambridge five, very respectable British subjects and intelligence officers who, since 1930’s, passed information to the Soviet Union. (if you love spy stories, especially the true ones, here is some material about the Cambridge five from BBC Archives: The Master of suspense was particularly intrigued by the fact that after a period Melinda McLean (with children) joined her husband Donald in Moscow.

Torn Curtain in fact is about the defection of an atomic scientist, Micheal Armstrong, who leaves a Scientific Conference in Copenaghen to flee to East Berlin, but also about his assistant and fiancée Sarah Sherman, who, though shocked, chooses to follow him anyway.

SPOILER ALERT: if for any reason you’ve never seen this movie, this is your last chance to fetch a copy, otherwise you read the rest of this article at your own risk…

English: Ludwig Donath (left) & Paul Newman in...

Michael Armstrong is tryng to steal a secret from someone else’s mind(Photo credit: Wikipedia)

Obviously Michael is just pretending to defect (after all Hitchcock knew too well that an hero can’t act so unpatriotically!): the real goal of this scientist who has no idea that his girlfriend could decide to follow him or that the spy job is a dirty and violent one, is to steal a formula from the mind of a colleague working at the Leipzig University. Sarah, who knows nothing about all this and believes him a real traitor, discovers the truth just before he’s unmasked and the two lovers have to perilously flee from East Germany helped by an underground organization…

The making of Torn Curtain was  a troubled one. Hitchcock had troubles with the writer (Irish-Canadian novelist and screenwriter Brian Moore whose script was considered unsatisfactory by both Hitchcock and Universal Studios who commissioned extensive rewrite to British authors Keith Waterhouse and Willis Hall), troubles with soundtrack (composer Bernard Herrmann wrote a score considered too classical, Universal rejected it and this lead to the end of his long-time collaboration with Hitchcock. Another score was written by John Addison), troubles with Universal imposing the expensive stars Paul Newman as Michael Armstrong and Julie Andrews as Sarah Sherman and, above all, troubles with the actors themselves, especially with Paul Newman, whose devotion to the “method” collided with his directing technique (apparently when Newman asked him about his character’s motivation in a scene, the director told him “motivation is your salary”).

via Tumblr

Julie Andrews and Paul Newman in Torn Curtain(Photo credit: pds209)

Though not a commercial failure, the critics didn’t like it much. The film lacked the typical Hitchcock’s humour (and who knows if at least the director amused himself whit the first scene showing – discretely disguised under a pile of sheets – the unmarried couple formed by Newman and, nonetheless, Mary Poppins/Maria Von Trapp having fun in the same bed) while the unlikely situations were too much, even for an Hitchcock film. Anyway, Torn Curtain includes at least one very memorable scene: the one showing Michael Armstrong in the act of killing Hermann Gromek (Wolfgang Kieling), a Stasi (the infamous East German security service) officer assigned to him. The scene takes place in a farm out Berlin where Michael is gone to take contact with an escape underground network known as π. Gromeck finds him there with a woman, an underground member. The homicide is a violent and almost endless self-defence. Michael and the nameless woman cooperate to kill the agent who’s threatening them. To succeed brutal force ain’t enough, they also need a saucepan full of an hot something, a big knife, a spade and, in the end, a gas oven. There are no screams, and though really unlikely, this makes the scene even more tense and violent. Hitchcock told Truffaut that he shot the scene this way to show how difficult it is to kill a man and how long it can take.

Surely Hitchcock was not at his best in this film, times were changing and he was a man who belonged to another era (and accordingly to Truffaut, after Marnie, his previous film, the celebration of his obsession for Tippi Hedren, he was also a bit discouraged and insecure and that’s the reason why he didn’t react at the Universal’s impositions). Anyway, especially in these day when at the horizon we can see a new cold war coming, Torn Curtain is one of those movies you should watch again.

Back to cold war with a few related movies you could also like (click on the titles to watch a clip or the trailer):

Our Man in Havana – UK 1959 Directed by: Carol Reed. Starring: Alec Guinness; Burl Ives; Maureen O’ Hara; Noël Coward.

One, Two, Three – USA 1961 Directed by: Billy Wilder. Starring: James Cagney; Horst Buchholz; Pamela Tiffin.

The Prize – USA 1963 Directed by: Mark Robson. Starring: Paul Newman; Helke Sommer; Edward G. Robinson; Diane Baker.

From Russia with Love – UK 1963 Directed by: Terence Young. Starring: Sean Connery; Daniela Bianchi; Lotte Lenya; Robert Shaw.

Dr. Strangelove or: How I Learned to Stop Worrying and Love the Bomb – UK/USA 1964 Directed by: Stanley Kubrick. Starring: Peter Sellers; George C. Scott; Sterling Hayden.

The Ipcress File – UK 1965 Directed by: Sidney J. Furie. Starring: Michael Caine; Guy Doleman; Nigel Green; Sue Lloyd.

The Hunt for Red October – USA 1990 Directed by: John McTiernan. Starring: Sean Connery; Alec Baldwin; Sam Neil.


Attenti alle scorciatoie!

È un dèjà vu. Occidente contro Russia. La crisi Ucraina sta riedificando quella barriera invisibile che un tempo era chiamata la “cortina di ferro” e riportando in vita la guerra fredda. Solo che questa volta non sono coinvolti né i comunisti né il KGB (anche se a ben guardare in effetti Vladimir Putin ha iniziato la sua carriera da “statista” proprio da lì). In un tempo ormai passato, prima che l’unione Sovietica crollasse su se stessa, dalla fine della Seconda Guerra Mondiale fino ai primi anni ’90, queste tensioni politiche e militari tra il Blocco Occidentale e quello Orientale erano all’ordine del giorno. In quel periodo l’Unione Sovietica e i Paesi sotto la sua influenza erano i nemici mortali dell’occidente, la Germania era divisa in due, l’America era in preda alla paranoia anticomunista, il mondo tutto tremava per la minaccia atomica e i film di spionaggio, specialmente se i cattivi parlavano con un marcato accento Russo, assicuravano lauti guadagni al botteghino.

Donald Maclean (Photo credit: Wikipedia)

Nel 1966 Alfred Hitchcock con il suo nuovo film Il Sipario Strappato (Torn Curtain il titolo originale) diede un nuovo contributo a un genere che aveva bazzicato innumerevoli volte da quando nel 1934 era uscito il suo primo film di spionaggio, la prima versione di L’uomo che sapeva troppo. Il grande successo della serie di film con protagonista il macho James Bond, ma anche quello dei suoi numerosi imitatori, gli aveva dato l’opportunità di realizzare un’idea che aveva iniziato a ronzargli per la testa da quando negli anni ’50 aveva letto sui giornali le notizie relative alla defezione e alla fuga in Unione Sovietica di Guy Burgess e Donald Mclean, due dei famigerati cinque di Cambridge, rispettabilissimi sudditi di sua Maestà nonché agenti dei servizi segreti britannici che fin dagli anni trenta avevano trasmesso importanti informazioni all’Unione Sovietica (se vi interessano le storie di spionaggio, specie quelle vere, troverete un po’ di materiale in inglese dagli archivi BBC seguendo questo link: Ad intrigare il maestro del brivido era stato il fatto che, dopo un po’ di tempo, la moglie di McLean lo avesse seguito, insieme ai figli, a Mosca.

In Il Sipario Strappato si racconta infatti della defezione di uno scienziato atomico, Michael Armstrong, che approfittando di una conferenza che dovrebbe tenersi in Danimarca scappa nella Germania dell’Est mettendosi al servizio del paese comunista e dei suoi alleati, ma racconta anche della sua fidanzata ed assistente Sarah Sherman, che sorpresa e sconvolta dal suo gesto decide comunque di seguirlo.

ATTENZIONE SPOILER: se per caso non avete mai visto questo film procuratevene subito una copia ora, oppure proseguite la lettura a vostro rischio e pericolo…

Paul Newman, The Actor's Studio, 1955

Paul Newman at The Actor’s Studio, 1955 (Photo credit: thefoxling)

Ovviamente la defezione è solo una messa in scena (del resto Hitchcock sapeva bene che l’eroe del film non poteva compiere sul serio un atto tanto deprecabile): lo scopo di Michael, che da vero scienziato con la testa tra le nuvole non ha messo in conto il fatto che la sua fidanzata possa cercare di seguirlo, né tantomeno il fatto che il lavoro di spia possa essere estremamente pericoloso e violento, è riuscire a rubare una formula matematica dalla mente di un suo collega che lavora all’Università di Lipsia. Sarah, all’oscuro dei suoi piani, lo crede davvero un traditore almeno fino a quando lui le confessa la verità giusto un attimo prima di venire smascherato e di essere costretto ad una rocambolesca fuga aiutato da un gruppo di oppositori del regime…

La lavorazione di Il Sipario Strappato fu alquanto accidentata. Hitchcock ebbe problemi con lo sceneggiatore (il nord-irlandese trapiantato in Canada Brian Moore la cui sceneggiatura fu considerata sia da Hitchcock che dalla Universal talmente deludente da affidarne ai Britannici Keith Waterhouse e Willis Hall la riscrittura), problemi con la colonna sonora ( Bernard Herrmann aveva scritto un commento musicale considerato troppo “classico” che fu rifiutato dalla produzione, questo mise fine alla sua collaborazione di lunga data con Hitchcock. Un’altra colonna sonora fu scritta da John Addison), problemi con la Universal che impose le costosissime star Paul Newman nel ruolo di Michael Armstrong e Julie Andrews in quello di Sarah Sherman, ma soprattutto problemi con gli attori, in particolare con Paul Newman, la cui fanatica devozione al “metodo” era in aperta rotta di collisione con la sua tecnica registica (pare che quando Newman lo interrogò a proposito delle motivazioni del suo personaggio Hitchcock rispose “la motivazione è il tuo salario”).

English: Alfred Hitchcock

Alfred Hitchcock (Photo credit: Wikipedia)

Anche se non fu un insuccesso commerciale, il film non piacque particolarmente alla critica. Si disse che mancava il tipico humour di Hitchcock (che chissà se almeno si era divertito all’idea che nella prima scena a rotolarsi – discretamente coperti da un mare di coperte – sotto le lenzuola e senza fede al dito insieme a Paul Newman ci fosse nientemeno che Mary Poppins/Maria Von Trapp) e che le inverosimiglianze fossero troppe persino per il maestro del brivido.

Ma Il Sipario Strappato contiene comunque almeno una scena davvero memorabile: quella in cui Michael Armstrong uccide suo malgrado Gromeck (Wolfgang Kieling), l’agente della Stasi (la famigerata polizia segreta della Germania Est) che gli era stato messo alle costole (perchè fidarsi è bene, ma…). La scena si svolge in un casolare di campagna fuori Berlino dove Michael, che si è recato lì per contattare un gruppo segreto chiamato π che in un secondo momento dovrebbe aiutarlo a fuggire, viene sorpreso da Gromeck con una donna dell’organizzazione. L’omicidio è un violento e quasi interminabile atto di autodifesa. Micheal e la donna senza nome collaborano per eliminare l’agente che li minaccia. Per riuscire nell’intento non basta la forza fisica, servono anche una pentola piena di brodaglia bollente, un coltellaccio, una vanga e infine un forno a gas e l’assenza di urla, per quanto non verosimile, rende la sequenza ancora più angosciante. Hitchcock raccontò a Truffaut che aveva voluto girare la scena in questo modo per far capire quanto sia difficle, arduo e lungo uccidere un uomo.

Non c’è dubbio alcuno sul fatto che Il Sipario Strappato non sia il  miglior film di  Hitchcock, i tempi stavano cambiando molto rapidamente e lui era un uomo che apparteneva ad un’altra era (e secondo Truffaut dopo Marnie, il suo film precedente, la celebrazione in pellicola della sua ossessione per Tippi Hedren, aveva sviluppato una certa insicurezza e quella era la ragione per cui aveva accettato le tante imposizioni della Universal), comunque, specialmente ora che all’orizzonte si profila una nuova guerra (speriamo)fredda, vale comunque la pena di rivederlo.

Un salto indietro alla guerra fredda con alcui film che potrebbero persino piacervi (clicccate i titoli per vederne una scena o il trailer):

Il nostro agente all’Avana – GB 1959 Diretto da: Carol Reed. Con: Alec Guinness; Burl Ives; Maureen O’ Hara; Noël Coward.

Uno, Due, Tre! – USA 1961 Diretto da: Billy Wilder. Con: James Cagney; Horst Buchholz; Pamela Tiffin.

Intrigo a Stoccolma – USA 1963 Diretto da: Mark Robson. Con: Paul Newman; Helke Sommer; Edward G. Robinson; Diane Baker.

Agente 007-Dalla Russia con amore – GB 1963 Diretto da: Terence Young. Con: Sean Connery; Daniela Bianchi; Lotte Lenya; Robert Shaw.

Il Dottor Stranamore – Ovvero: come ho imparato a non preoccuparmi e ad amare la bomba – GB/USA 1964 Diretto da: Stanley Kubrick. Con: Peter Sellers; George C. Scott; Sterling Hayden.

Ipcress – GB 1965 Diretto da: Sidney J. Furie. Con: Michael Caine; Guy Doleman; Nigel Green; Sue Lloyd.

Caccia a Ottobre Rosso – USA 1990 Diretto da: John McTiernan. Con: Sean Connery; Alec Baldwin; Sam Neil.

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About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

One response »

  1. Reblogged this on Vector Charley and commented:
    A timely movie, film fans!

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