Lillies of the Field 1963

Lilies of the Field (I gigli del campo) – Usa 1963

Directed by: Ralph Nelson.

Starring: Sidney Poitier; Lilia Skala; Stanley Adams; Dan Frazer.

You can’t resist a stubborn nun’s will

“Because it is a looong journey to this moment, I am naturally indebted to countless numbers of people …” this way, with a big smile on his face, Sidney Poitier’s accepted the Academy Award for Best male actor: it was April 13, 1964 and he was the first black person to win that prestigious award (watch HERE).

Lilies of the Field (1963 film)

Lilies of the Field (1963 film) (Photo credit: Wikipedia)

Only a few months before in August 1963, during the March on Washington, Poitier and about other 250,000 civil rights supporters heard Martin Luther King, jr. delivering his famous “I have a Dream” speech calling for an end to segregation policies in United States. Hollywood run faster than politics (the Civil Rights Act outlawing discrimination based on race, color, religion, sex, or national origin will be enacted in July 1964).

But Lilies of the Field, the film directed by Ralph Nelson that premièred in September 1963, a months after that speech, and made possible Poitier’s achievement, got little (very, very little) to do with civil rights.

Lilies of the Field is the story of a man coming from nowhere and going nowhere, Homer Smith (Sidney Poitier), who accidentally crosses the path of five Catholic nuns coming from eastern Germany (in 1960’s Germany was divided and the Berlin wall had just being built). The nuns have travelled through Europe, crossed the Atlantic Ocean and then travelled again through United Stated to establish their new home in the Arizona Desert and Homer is the answer to their prayer, or better is the answer to  their “boss”, Mother Maria, prayers: a strong healthy man with a set of carpenter’s tools to fix their home’s leaking roof. Homer reluctantly accept the job thinking it will take just a day of work, but soon discovers that Mother Maria, a woman with an iron will who speaks very little English (more than her sisters who practically speak none) and has no money to pay him, has different plans. She wants him to build a chapel to host the now open-air Masses that a travelling priest celebrates beside a gas station for the small local Catholic community made of poor Mexican migrants. And Homer, who’s not even catholic but Baptist, seems unable to resist…

Ralph Nelson

Director Ralph Nelson (Photo credit: Wikipedia)

Mother Maria’s stubbornness and faith (but also autocratic attitude) force Homer into doing something that will lead to the birth of a new community. The man who abdicates responsibilities, lives in his station wagon and is happy without ties, becomes essential for the nuns. He teaches them English and gospel songs and drive them around in his car. He starts working for a local construction contractor (Ralph Nelson), gaining his respect, only to have money to buy extra food (and lollies) to integrate his (and nun’s) spartan diet made of eggs, milk and the few vegetables growing in the arid fields. His work is an example for the Mexican community who joins him in the chapel’s building. Thanks to him the priest (Ralph Nelson), who once dreamt a Cathedral and now is discouraged, rediscovers faith. And while all that happens no one notices his black skin. Apparently

faith and a common intent are enough to make racial or religious differences  disappear and form almost impossible alliances. A sort of miracle.

But in fact Lilies of the Field itself and its success were a sort of miracle, because  to make a film out of William Edmund Barrett 1962 novel Lilies of the Field (adapted for the screen by James Poe) was not an easy task for Ralph Nelson (director but also producer). United Artists provided only 250.000 out of the 450,000 dollar needed to produce it (in great great economy). To find the rest Nelson had to put up his house as collateral and Sidney Poitier helped accepting a profit-share dealing instead of a full salary (otherwise impossible to be paid, cause he was a star who had already won an Oscar nomination for the 1958 picture The Defiant Ones). Not to mention that the whole movie had to be filmed in fourteen days not to exceed the budget.

But the result was a delightful film that earned five Academy Award Nominations ( Best Actor- Sidney Poitier; Best Actress in a Supporting Role-Lilia Skala; Best Cinematography-B/W; Best Picture; Best Writing-Screenplay Based on Material from Another Medium) and assured the historic Oscar to Sidney Poitier.  A light-earted picture that even those among you who are sceptical (just like me) about religion will be glad to watch again.

A few related movies you could also like (click on the title to watch a clip or the trailer):

The Lady Vanishes – UK 1938 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Margaret Lockwood; Michael Redgrave; Dame May Witty; Naunton Wayne; Basil Radford.

The bells of St Mary’s – USA 1945 Directed by: Leo McCarey. Starring: Ingrid Bergman; Bing Crosby; Henry Travers.

The Sound of Music – USA 1965 Directed by: Robert Wise. Starring: Julie Andrews; Christopher Plummer; Eleonor Parker; Richard Haydn.

The Blues Brothers – USA 1980 Directed by: John Landis. Starring: John Belushi; Dan Aykroyd; Carrie Fisher; Aretha Franklin; Ray Charles; Cab Calloway, James Brown…

Sister Act – USA 1992 Directed by: Emile Ardolino. Starring: Whoopi Goldberg; Maggie Smith; Harvey Keitel.

and a song:

Amen form the album The Immortal Otis Redding (1968)

pellicola

Non puoi opporre resistenza alla volontà di una suora testarda

“Visto che c’è voluto un luuungo viaggio per giungere fino a qui io sono naturalmente in debito con un numero infinito di persone…” in questo modo, con un gran sorriso stampato sulla faccia, Sidney Poitier accettò l’Oscar come miglior attore protagonista: era il 13 Aprile del 1964 e lui era appena diventato il primo attore nero a vincere quel prestigioso premio (guardate QUI).

Civil Rights March on Washington, D.C. Sidney ...

Civil Rights March on Washington, D.C: Sidney Poitier, Harry Belafonte, and Charlton Heston., 08/28/1963 (Photo credit: Wikipedia)

Solamente alcuni mesi prima, nell’agosto del 1963, durante la Marcia su Washington, Poitier e almeno altri 250000 attivisti per i diritti civili avevano ascoltato Martin Luther King  pronunciare  il famoso discorso  che iniziava con “I have a Dream…” chiedendo la fine delle politiche di segregazione negli Stati Uniti. Hollywood era stata più veloce della politica (il Civil Rights Act che metterà fuori legge le disparità di registrazione nelle elezioni e la segregazione razziale nelle scuole, sul posto di lavoro e nelle strutture pubbliche sarà approvato nel luglio 1964).

Ma I gigli del campo, il film diretto da Ralph Nelson che debuttò negli Stati Uniti nel settembre del 1963, un mese dopo quel discorso, e rese possibile lo storico successo di Poitier, ha davvero molto poco a che fare con i diritti civili.

I gigli del campo è la storia di un uomo venuto dal nulla e che non ha una meta, Homer Smith (Sidney Poitier), che per caso incrocia la strada di cinque suore cattoliche venute dalla Germania dell’Est (sono gli anni ’60 la Germania è divisa ed è appena stato edificato il muro di Berlino). Le suore hanno attraversato l’Europa, l’Oceano Atlantico e poi gli Stati Uniti per stabilire la loro nuova casa nel mezzo del nulla nel deserto dell’Arizona e Homer è la risposta alle loro preghiere, o meglio, è la risposta alle preghiere della Madre Superiora Maria (Lilia Skala), il loro “capo”: un uomo forte e vigoroso che possiede un set completo di attrezzi da carpentiere per riparare il tetto bucato della loro casa. Homer accetta controvoglia il lavoro, pensando che gli porterà via solo una giornata, ma presto scopre che Madre Maria, donna dalla volontà di ferro che parla poco l’inglese (anche se meglio delle sue consorelle che non lo parlano affatto) e non ha nemmeno il becco di un quattrino per pagarlo, ha degli altri piani. Vuole che lui costruisca una cappella dove celebrare le messe che ora un prete itinerante officia all’aria aperta di fianco ad una stazione di servizio per la sparuta comunità cattolica locale fatta per lo più di immigrati messicani. E Homer, che non è nemmeno cattolico ma Battista, sembra incapace di opporre resistenza…

Lilia Skala in 1969 (Photo Credit: Wikipedia)

La testardaggine e l’incrollabile fede (ma anche il cipiglio autoritario) della Madre Superiora obbligano Homer, ex militare che rifiuta ogni responsabilità, vive nella sua station wagon ed è ben felice di non avere radici, ad impegnarsi in un’impresa che porterà alla nascita di una nuova comunità. L’uomo diventa un punto di riferimento per le suore alle quali insegna l’inglese e i canti gospel e che scarrozza in giro con la sua macchina. Inizia a lavorare per un’impresa locale, ottenendo il rispetto del suo capo (Ralph Nelson) che riconosce le sue doti di gran lavoratore, solo per avere i soldi per comprare cibo (e dolci) per integrare la spartana dieta, sua e delle suore,  fatta di uova, latte e delle scarse verdure che nascono in un terreno arido. Coinvolge col suo esempio l’intera comunità messicana che finisce col collaborare con grande entusiasmo alla costruzione della cappella. Conquista l’ammirazione del prete cattolico che un tempo sognava di dire messa in una bella cattedrale neogotica e ora è sfiduciato. E tutto senza che nessuno sembri notare il colore della sua pelle, come se la fede e l’impegno di tutti nel raggiungere uno stesso scopo possano abbattere ogni differenza raziale (e religiosa) e creare unioni all’apparenza impossibili. Una specie di miracolo insomma.

Ma in effetti lo stesso I gigli del campo ed il suo successo sono una specie di miracolo. Riuscire a trarre un film dal romanzo omonimo del 1962 di  William Edmund Barrett (adattato per lo schermo da James Poe) non fu un’impresa facile per Ralph Nelson (regista ma anche produttore). Dei 450000 dollari necessari per produrlo (in grande, grandissima economia), la United Artists ne mise soli 250000. Per trovare il resto Nelson fu costretto a ipotecarsi casa e Sidney Poitier diede una mano accettando un accordo per una percentuale sui profitti al posto di un salario adeguato (che sarebbe stato impossibile pagargli visto che all’epoca era già una star affermata che aveva ricevuto una nomination all’Oscar per il film del 1958 La Parete di Fango). Senza tener conto del fatto che per non sforare il bilancio il film dovette essere girato in soli quattordici giorni.

Ma il risultato fu un delizioso film capace di guadagnarsi 5 Nomination all’ Oscar (Migliore Attore-Sidney Poitier; Attrice non protagonista-Lilia Skala; Fotografia in bianco e nero; Film; Sceneggiatura non originale) e far vincere lo storico Oscar a Sidney Poitier. Un film capace di scacciare i cattivi pensieri e che persino i miscredenti (come me) saranno felici di rivedere.

Alcuni film collegati che potrebbero piacervi (cliccate sui titoli per vedere una scena o il trailer):

La Signora scompare – UK 1938 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Margaret Lockwood; Michael Redgrave; Dame May Witty; Naunton Wayne; Basil Radford.

Le campane di Santa Maria – USA 1945 Diretto da: Leo McCarey. Con: Ingrid Bergman; Bing Crosby; Henry Travers.

Tutti insieme appassionatamente – USA 1965 Diretto da: Robert Wise. Con: Julie Andrews; Christopher Plummer; Eleonor Parker; Richard Haydn.

The Blues Brothers – USA 1980 Diretto da: John Landis. Con: John Belushi; Dan Aykroyd; Carrie Fisher; Aretha Franklin; Ray Charles; Cab Calloway, James Brown…

Sister Act – Una svitata in abito da suora – USA 1992 Diretto da: Emile Ardolino. Con: Whoopi Goldberg; Maggie Smith; Harvey Keitel.

e una canzone:

Amen dall’album The Immortal Otis Redding (1968)

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About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

3 responses »

  1. A wonderful little movie…I wrote a blog about it last year.

  2. Gully Jimson says:

    Only a small correction: the nuns were from East Germany. They were refugees from Communist oppression. On learning this from the diner owner, Poitier’s character becomes more sympathetic to the nuns, so, a crucial fact.

    • Ella V says:

      Thanks for your correction, in fact I notice now that I wrote Western Germany in the english version, while in the italian one wrote correctly east Germany. I’ll correct it

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