Under Capricorn 1949

Under Capricorn (Il Peccato di Lady Considine) – USA 1949

Directed by: Alfred Hitchcock.

Starring: Ingrid Bergman; Joseph Cotten; Michael Wilding; Margaret Leighton.

A beautiful failure.

There are failures that never cease to torment you. For Alfred Hitchcock that failure was Under Capricorn, the 1949 costume drama starring Ingrid Bergman. Years later, in early sixties, talking to the French colleague François Truffaut during the famous interview, the English director still couldn’t help calling himself very childish and stupid for making this movie. He had overestimated the subject, chosen the wrong writers (Hume Cronyn who adapted the subject and James Bridie who wrote the screenplay) and the wrong actors, but above all he had made a terrible mistake thinking that all he needed for his career was a new film with Ingrid Bergman just because she was in that particular moment the highest paid, the most famous and wanted star in Hollywood (“a feather in my cap” he called her).

Under Capricorn

Under Capricorn (Photo credit: Wikipedia)

Bergman was in fact the reason why Hitchcock chose to produce (because, after the previous film Rope, this was also the second film he produced with his production company Transatlantic Pictures) a film adaptation of Under Capricorn, the 1937 novel written by Helen Simpson. He thought it was the right subject: the story and its protagonist would have made the Swedish actress shine.

The film is set in Australia in 1831. When the new governor (Cecil Parker) arrives, Sidney is an expanding town full of convicts and ex-convicts (Australia was used by Britain as a penal-colony) and adventurers. Among them there’s the Honourable Charles Adare (Michael Wilding), the governor’s idle nephew. The young man soon meets a wealthy land owner, the shady Sam Flusky (Joseph Cotten), who makes him a business proposition. Against the governor’s wishes (Flusky is an emancipated convict), Charles decides to tighten this newly formed friendship and discovers that Sam is in fact the husband of a distant cousin, Lady Henrietta Considine. Years earlier, when Charles was just a child, Henrietta was the young daughter of an Irish noble man and Sam just a stable boy. They fell in love and elope but romance ended in tragedy: one of Henrietta’s brothers was killed and Sam sent to Australia. Now Henrietta is just the ghost of the wild girl she used to be, a poor and desperate alcoholic living in a big (but not very elegant) house, served by ill-mannered semi-delinquent servants, watched by a governess (Margaret Leighton) behaving like the lady of the house who’s in love with her husband (and who provides her with all the booze she needs to get dazed) and despised by a neighbourhood made of ex-convicts who snub her. But Sam hopes her cousin’s arrival will cheer up Henrietta, and for a while in fact her health and mood seem to improve, but the two lovers seem to be hunted by their past…

Despite Hitchcock’s hopes and enthusiasm the film turned out to be a failure.

During the shooting, mostly made in England in 1948, tension raised between director and  actors because Hitchcock insisted in using the long take technique, already used in Rope, requiring an elaborate set design (in particular the two-storey Flusky’s house) with parts of it disappearing in the air to allow a fluid movement of the camera (a thing that particularly unnerved Bergman).

Under Capricorn x04

Under Capricorn x04 (Photo credit: newhousedesign)

After the release, in September 1949, critics and audiences seemed to be puzzled by this costume drama filmed in Technicolor they could not easily classify as a Hitchcock’s thriller, and that lead to such a box-office flop that Bankers Trust Company, which had financed Under Capricorn, repossessed the film (someone also says that the gossip about the Rossellini-Bergman affair – their first meeting happened when Bergman was in London playing lady Henrietta – also damaged the movie).

Anyway, Under Capricorn, though almost completely lacking in suspense and in Hitchcock’s dark humour (probably there is some trace of it only in the dinner scenewhen all the guests arrive  at Flusky’s home without their wives and all pretending the “ladies” suddenly fell ill), got many points in common at least with a couple of previous Hitchcock’s works (as the director himself had no problems to admit).

English: Photo of Ingrid Bergman and Roberto R...

Ingrid Bergman and Roberto Rossellini in 1951. (Photo credit: Wikipedia)

Like in Rebecca (1940) class differences (the wealthy semi-aristocrat and the insipid poor girl become the stable boy and the Lady) and a mysterious event happened in the past threaten the future happiness of two lovers who have almost forgotten to love each other; a sinister governess works in the shadow to sabotage the mental health of a damsel in distress (though this time the dreadful lady is young and pretty – even too pretty according to some critic – and the damsel cooperates) and a ball turns out to be an humiliating event. Like in Notorious (1946) there are two men in love with the same woman (who drinks too much) and someone who thinks to solve a complicated situation with poison. Only in Under Capricorn there is very little suspense because this is not a thriller, but a drama, a beautiful and very romantic drama shot in an expressive Technicolor.

Maybe to call Under Capricorn the Hitchcock’s unknown masterpiece (as made in late 1950’s by French critics) is exaggerated, but surely this is a film that you will love if you love romance.

It’s a beautiful, beautiful failure you should rediscover.

A few free-associated movies you could also like (click on the title to watch a clip or the trailer):

Wuthering Heights – USA 1939 Directed by: William Wyler. Starring: Laurence Olivier; Merle Oberon; Geraldine Fitzgerald; David Niven; Leo G. Carrol; Donald Crisp.

Rebecca – USA 1940 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Joan Fontaine; Laurence Olivier; Judith Anderson; George Sanders.

Gaslight – USA 1944 Directed by: George Cukor. Starring: Ingrid Bergman; Charles Boyer; Joseph Cotten; Dame May Whitty.

Notorious – USA 1946 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Ingrid Bergman; Cary Grant; Claude Rains; Madame Konstantin.

Hush…Hush, Sweet Charlotte – USA 1964 Directed by: Robert Aldrich. Starring: Bette Davis; Olivia De Havilland; Joseph Cotten.

Atonement – UK 2007 Directed by: Joe Wright. Starring: Keira Knightley; James McAvoy; Romola Garai; Saoirse Ronan.


Un bellissimo fallimento.

Ci sono fallimenti che non smettono mai di tormentarvi. Per Alfred Hitchcock quel particolare fallimento fu Il peccato di Lady Considine il dramma in costume del 1949 con Ingrid Bergman. Diversi anni dopo l’uscita del film, nei primi anni sessanta, parlando al collega francese François Truffaut nel corso della famosa intervista, il regista inglese non riusciva ancora ad evitare di definirsi stupido ed infantile per aver voluto fare questo film. Aveva sopravvalutato il soggetto, scelto gli scrittori sbagliati (Hume Cronyn che l’aveva adattato e James Bridie che aveva scritto la sceneggiatura), gli attori sbagliati, ma soprattutto aveva commesso un terribile errore pensando che la cosa più importante per lui a quel punto della sua carriera fosse fare un nuovo film con Ingrid Bergman solo perché lei in quel momento era la star più famosa, pagata e contesa di Hollywood (“una piuma sul mio cappello” l’aveva definita).

Alfred Hitchcock's Under Capricorn 1949

Proprio la Bergman era stata infatti la ragione per cui Hitchcock aveva scelto di produrre (perché questo è anche il secondo film da lui prodotto, dopo il precedente “Nodo alla gola, con la sua compagnia Transatlantic Pictures) un film tratto dal romanzo del 1937 Under Capricorn della scrittrice Helen Simpson. Hitchcock credeva che fosse un soggetto perfetto, che quella storia e la sua protagonista avrebbero permesso alla star svedese di brillare.

La vicenda è ambientata in Australia nel 1831. Quando il nuovo governatore (Cecil Parker) arriva a Sydney, la città è in piena espansione e popolata di deportati, ex-deportati (l’Inghilterra usava l’Australia come colonia penale) ed avventurieri in cerca di fortuna. Tra loro c’è anche l’indolente nipote del governatore, il nobile irlandese Charles Adare (Michael Wilding), che quasi immediatamente fa la conoscenza  di un ricco possidente, l’ombroso Sam Flusky (Joseph Cotten), che gli propone di entrare con lui in affari. Sebbene diffidato dal governatore (Flusky è un ex-deportato emancipato) Charles accetta ed approfondendo la conoscenza scopre che Flusky è il marito di una sua lontana cugina, Lady Henrietta Considine (Ingrid Bergman). Anni prima, quando Charles era ancora un bambino, Lady Henrietta era la giovane figlia di un nobile irlandese e Sam solamente uno stalliere. I due si erano innamorati ed erano fuggiti insieme per sposarsi, ma la fuga romantica aveva prodotto delle tragiche conseguenze: la morte di uno dei fratelli di Henrietta e la deportazione di Sam in Australia. Ora la donna è solo l’ombra della giovane indomita di un tempo, una povera e disperata alcolizzata che vive in una grande (ma non proprio raffinata) casa piena di servi semidelinquenti e maleducati, che è accudita da una governante (Margaret Leighton) che si atteggia a vera padrona di casa ed è segretamente innamorata di suo marito (e che le procura anche tutto l’alcol col quale si stordisce), ed inoltre è disprezzata da un vicinato formato da ex avanzi di galera che la evitano come la peste. Sam però spera che l’arrivo del cugino possa aiutarla a ritrovare se stessa e per un po’ la cosa funziona, ma riuscire a sfuggire al proprio passato è terribilmente difficile…

Nonostante le speranze e l’entusiasmo di Hitchcock il film alla fine fu un completo fallimento.

Under Capricorn x01

Durante le riprese, fatte principalmente in Inghilterra nel 1948, i rapporti tra il regista e i suoi attori si fecero piuttosto tesi perché Hitchcock insisteva nell’usare la tecnica del “long take” (l’inquadratura lunga, un piano-sequenza che durava quanto un’intera bobina di pellicola), che il regista aveva già usato in Nodo alla gola e che richiese la realizzazione di una elaborata scenografia (in particolare quella della casa a due piani di Flusky) con alcune parti mobili che dovevano essere spostate per sparire alla vista mentre gli attori continuavano a recitare e permettere un movimento fluido della macchina da presa (cosa che innervosì oltre misura proprio la Bergman).

Dopo l’uscita del film, nel settembre del 1949, critici e pubblico sembrarono perplessi di fronte a questo dramma in costume filmato in Technicolor che non riuscivano a classificare come il tipico thriller di Hitchcock e questo produsse  un flop al botteghino che spinse le banche che l’avevano finanziato ad impossessarsi della pellicola (qualcuno dice  che il film fu danneggiato anche dall’enorme scandalo provocato dalla relazione tra Rossellini e la Bergman iniziata proprio mentre l’attrice era a Londra per impersonare Lady Considine).

In ogni caso, Il peccato di Lady Considine, anche se completamente sprovvisto di suspense e del tipico humour nero di Hitchcock (probabilmente la sola scena che ne presenti qualche traccia è quella della cena a casa Flusky quando gli ospiti arrivano tutti scompagnati lamentando degli improvvisi malori della cagionevoli consorti), ha diversi punti in comune con almeno un paio dei precedenti lavori del regista (come lui stesso non aveva problemi ad ammettere).

English: Studio publicity photo of Alfred Hitc...

Alfred Hitchcock in 1955 (Photo credit: Wikipedia)

Come in Rebecca (1940) le differenze di classe (il ricco quasi aristocratico e la povera ragazza insipida diventano lo stalliere e la Lady) e un misterioso evento del passato minacciano la futura felicità di una coppia di amanti che hanno quasi scordato di amarsi, una sinistra governante lavora nell’ombra per sabotare la salute mentale di una “damigella in difficoltà” (anche se qui la minacciosa governante è giovane e carina – pure troppo carina secondo alcuni critici – e la damigella collabora diligentemente) e infine un ballo si trasforma in un evento umiliante. Come in Notorious (1946) ci sono due uomini innamorati della stessa donna (che beve decisamente troppo) e qualcuno pensa di risolvere una situazione complicata con il veleno. Però in Il peccato di Lady Considine c’è pochissima suspense perché questo non è un thriller ma un dramma, un bellissimo e romanticissimo dramma girato in un espressivo Technicolor.

Forse definire Il peccato di Lady Considine il capolavoro sconosciuto di Hitchcock (come fecero alcuni critici francesi alla fine degli anni ’50) è un po’ esagerato, ma certamente questo è un film che amerete se siete innamorati del romanticismo.

Un bellissimo fallimento che dovreste riscoprire.

Alcuni film liberamente-associati che potrebbero piacervi (cliccate i titoli per vedere una scena o il trailer):

La voce nella tempesta (Cime Tempestose) – USA 1939 Diretto da: William Wyler. Con: Laurence Olivier; Merle Oberon; Geraldine Fitzgerald; David Niven; Leo G. Carrol; Donald Crisp.

Rebecca-La prima moglie – USA 1940 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Joan Fontaine; Laurence Olivier; Judith Anderson; George Sanders.

Angoscia – USA 1944 Diretto da: George Cukor. Con: Ingrid Bergman; Charles Boyer; Joseph Cotten; Dame May Whitty.

Notorious, l’amante perduta – USA 1946 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Ingrid Bergman; Cary Grant; Claude Rains; Madame Konstantin.

Piano…piano, dolce Carlotta – USA 1964 Diretto da: Robert Aldrich. Con: Bette Davis; Olivia De Havilland; Joseph Cotten.

Espiazione – GB 2007 Diretto da: Joe Wright. Con: Keira Knightley; James McAvoy; Romola Garai; Saoirse Ronan.

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About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

2 responses »

  1. Great post! I always found the film to be rather interesting.

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