IT (Cosetta)* – USA 1927

Directed by: Clarence G. Badger.

Starring: Clara Bow; Antonio Moreno; William Austin; Priscilla Bonner; Elinor Glyn.

Do you have the IT factor?

It’s something that makes you shine in a crowd, it’s “that quality possessed by some which draws all others with its magnetic force. With ‘IT’ you win all men if you are a woman and all women if you are a man…”.

It (1927)

It (1927) (Photo credit: Wikipedia)

Or at list that’s what we can learn watching IT, the 1927 silent film starring Clara Bow… and Elinor Glyn, the British writer, pioneer in risqué romantic literature, who in 1926 wrote for Cosmopolitan the novella on which the picture is slightly based, appearing as herself in a cameo explains to the protagonists (and to those people watching her in the dark) that this miraculous quality is “self-confidence and indifference as to whether you’re pleasing or not … and something in you that gives the impression that you’re not all cold…”, which means more or less some sort of magical power unwittingly possessed by a handful of lucky humans…

At first the British writer meant the supernatural IT-factor as a typical masculine quality, and in fact the protagonist of the magazine’s story was a man while IT was “the peculiar fascination possessed by men (…) animal magnetism (…) purely virile quality”, but all changed when the novella, like many other previous Glyn’s works, became a film and the protagonist was changed into a girl, and what’s more a girl very different from typical Glyn’s heroines (apparently, sorts of temptresses sharing the author’s passion for tiger skins…).

English: Scanned and cropped publicity shot fr...

Clara Bow in 1927 (Photo credit: Wikipedia)

The film is in fact all about a young woman, Betty Lou (Clara Bow), a shop girl working in the biggest department store in town, who falls in love at first sight with her young boss, Cyrus Waltham Jr (“Sweet Santa Claus, give me Him!”  she says, a bit to much exited, the first time she sees the man played by Spanish-born actor Antonio Moreno). The girl uses her natural charm to win his heart and defeat the blonde, beautiful and much more refined socialite he’s dating, but first she has to convince (silly) Cyrus’ friend Monty to invite her at the Ritz for a dinner so that they could be properly introduced; improvises an evening gown for the occasion; convinces the man she loves that hot dogs and fairground attractions are the most delightful way to spend an evening; save her rival from sure Death using her superior athletic qualities and, in the meanwhile, proving that she ain’t selfish at all, risks her own reputation pretending to be the mother of the little children of her ( obviously ill) room mate and friend only to save him from the pious hands of two meddling welfare ladies… Wow, what a girl!

All that remained of Ms Glyn’s work  where the Cosmopolitan pages read by Monty in a scene and the already mentioned cameo… but obviously Paramount Pictures, who bought the rights of the story for 50,000$, and producer B.P. Schulberg were not interested in promoting the British writer’s theories on seduction but in selling instead Clara Bow as the “IT Girl”: the hottest jazz baby in films had to be celebrated as the perfect roaring twenties’ heroine. And in fact she was.

English: Press photo of Robert and Clara Bow, ...

Clara Bow and her father Robert , June 1931 (Photo credit: Wikipedia)

Clara Bow, who was born and raised in misery and despair (and this was not a movie) in Brooklyn, New York, with a mother mentally disturbed (who also tried to kill her) and an alcoholic father (she will support him all his life), had the chance to became an actress after winning a photographic contest in 1921, aged 16 (but more likely  14), and by 1928 had became first box-office draw, a good investment for all producers. She was a sensation, the perfect embodiment of a flapper, one of  those girls who had revolutionized society shortening their skirts and hair ( almos subversive acts if you think that practically for the first time after centuries, women  went around showing in public a conspicuous portion of their legs, not to mention that long hair had been for ages identified with beauty), girls who used to wear too much make up, drank alcohol in public and in quantity, smoked, drove cars, made sports and had a quite casual sexual life… (You want discover how flapper girls looked like – and in full colours! – clicking this link to watch a short video:

Unfortunately Bow’s IT quality, her being the incarnation of her times’ spirit, was also her ruin… Got into debt because of her passion for gambling, involved in true or (more often) false sex scandals, transformed into a perfect target for gossip columns and religious associations considering Hollywood just like the Sodom and Gomorrah’s western branch, and uncomfortable with the new sound pictures (she didn’t love them and found difficult to deal with the new medium) she slipped into depression (“Crisis-a-day-Clara” B.P. Schulberg began to call her) and Paramount released her from her contract. In 1931 Clara married actor Rex Bell and retired, only to come back for a final film two year later.  Before turning thirty the career of this big star, symbol of an era ended with the Wall Street Crash of 1929 and the beginning of the Great Depression, was over…

To possess the IT factor is a rare quality for sure, but unfortunately its hypnotic aura doesn’t last long.

(*if you’ve never seen this movie, try  with a click on the title on top of this article)

 A few more free-associated movies you could also like (click on the title to watch a clip or the trailer):

Tagebuch einer Verlorenen (Diary of a lost girl) – GER 1929 Directed by: G.W. Pabst. Staring: Louise Brooks; André Roanne; Fritz Rasp; Arnold Korff.

She married her boss – USA 1935 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Claudette Colbert; Melvyn Douglas; Edith Fellows; Jean Dixon.

A Star is Born – USA 1937 Directed by: William A. Wellman. Starring: Janet Gainor; Frederic March; Lionel Stander; Adolphe Menjou.

Sabrina – USA 1954 Directed by: Billy Wilder. Starring: Audrey Hepburn; Humphrey Bogart; William Holden.

The Thrill of It All – USA 1963 Directed by: Norman Jewison. Starring: Doris Day; James Garner, Arlene Francis.

Pretty Woman – USA 1990 Directed by: Garry Marshall. Starring: Julia Roberts; Richard Gere; Laura San Giacomo.


Ce l’avete l’IT factor?

È un qualcosa che vi fa risplendere nel bel mezzo di una folla,  è “quella qualità posseduta da poche persone capaci di attirare verso di sè gli altri con una specie di forza d’attrazione magnetica. Con il fattore IT conquistate qualsiasi uomo se siete una donna e qualsiasi donna se siete un uomo…”.

English novelist and scriptwriter Elinor Glyn ...

English novelist and scriptwriter Elinor Glyn (1864-1943) (Photo credit: Wikipedia)

O almeno questo è quello che potete imparare sull’argomento guardando IT (Cosetta è il titolo italiano), il film muto del 1927 che ha per protagonista Clara Bow… e altro ancora vi rivelerà direttamente Elinor Glyn, la scrittrice inglese pioniera della letteratura rosa piccante, autrice del racconto apparso sulla rivista Cosmopolitan nel 1926 di cui il film è un liberissimo adattamento, comparendo sullo schermo nei panni di se stessa per spiegare ai protagonisti che questa miracolosa qualità è “fiducia in se stessi e indifferenza al fatto di piacere o meno… e qualcosa in te che da l’impressione che non sei distaccato…”, insomma IT è una specie di potere magico inconsapevolmente posseduto da una manciata di fortunati umani…

In origine la scrittrice considerava il soprannaturale fattore IT come una qualità tipicamente maschile, protagonista del racconto era infatti un uomo e IT era “un particolare tipo di fascino posseduto dagli uomini (…) magnetismo animale (…) qualità squisitamente virile”, ma tutto cambiò quando, come era già accaduto a molti dei successi letterari della Glyn, IT diventò un film e la protagonista della storia diventò una ragazza, per di più molto diversa dalle sue tipiche eroine (a quanto pare seduttrici che con lei condividevano la passione per le pelli di povere tigri usate a mo’ di tappeto).

Clara Bow.

Clara Bow in IT. (Photo credit: carbonated)

Il film gira attorno a Betty Lou (Clara Bow), giovane commessa nel più grande Grande Magazzino della città, che si innamora al primo sguardo del suo capo, Cyrus Waltham (“Caro Babbo Natale, regalami Lui” è la scomposta reazione alla vista dell’uomo interpretato dall’attore di origine spagnola Antonio Moreno). La ragazza usa esclusivamente il suo naturale charme per conquistarlo a spese di una bionda, bella e ben  più raffinata ereditiera, ma prima deve convincere Monty (l’amico meno intelligente di Cyrus interpretato da William Austin) ad invitarla a cena al Ritz per poter essere presentata con tutti i crismi, improvvisare un abito da sera per l’occasione, convincere l’uomo che ama che non c’è niente di meglio che hot dog e Luna Park per una seratina romantica, salvare la rivale da sicuro annegamento sfruttando le sue superiori doti atletiche e nel frattempo provare la sua assoluta generosità e rischiare di compromettere per sempre la sua reputazione fingendosi la madre del figlio della sua migliore amica e coinquilina (che ovviamente è malata) nel tentativo (riuscito) di sottrarre il piccolo alle pie manine di un paio di assistenti sociali fin troppo sollecite… Wow, che ragazza!

Tutto quello che restava dell’opera della Glyn erano le pagine di Cosmopolitan lette in una scena da Monty e il cameo  già citato… ma ovviamente l’intento della Paramount Pictures, che aveva acquistato i diritti sulla storia per 50000 dollari e del produttore B.P. Schulberg, non era quello di reclamizzare le teorie sulla seduzione della scrittrice inglese, quanto piuttosto di vendere Clara Bow come la “IT Girl”: la più sexy jazz baby del cinema andava celebrata come perfetta eroina dei ruggenti anni ’20. E di fatto lo era.

Clara Bow. Publicity photo for film "Down...

Avery young Clara Bow in a . publicity photo for film “Down to the Sea in Ships” – 1922 (Photo credit: Wikipedia)

Clara Bow, che era nata e cresciuta in mezzo alla più cupa miseria (e questo non era un film) a Brooklyn, New York, con una madre malata di mente (aveva persino cercato di ucciderla) e un padre alcolizzato (che manterrà per tutta la vita), aveva colto al volo l’occasione per diventare un’attrice dopo aver vinto un concorso fotografico nel 1921 a 16 anni (ma forse ne aveva addirittura solo 14) e nel 1928 era già diventata la prima attrazione per il botteghino, un investimento sicuro per ogni produttore cinematografico. Era davvero sensazionale, l’incarnazione della cosiddetta flapper, una di quelle ragazze che avevano rivoluzionato il costume accorciando le gonne e i capelli (atti quasi sovversivi se si pensa che per la prima volta dopo secoli e secoli delle donne mostravano in pubblico una cospicua porzione delle loro gambe, senza contare che i capelli lunghi erano considerati da sempre un simbolo della bellezza femminile), ragazze che si truccavano troppo, bevevano alcol in pubblico e in quantità, fumavano, guidavano la macchina, facevano sport e avevano una vita sessuale piuttosto libera (se volete vedere un breve filmato che mostra qual’era l’aspetto di queste ragazze – a colori! – potete cliccare sul link che segue:

Publicity photo of Clara Bow for Argentinean M...

Clara Bow (Photo credit: Wikipedia)

Purtroppo proprio questa capacità di incarnare alla perfezione la sua epoca portò la Bow alla rovina (o quantomeno ad un prematuro declino)… Indebitata per il vizio del gioco, coinvolta in scandali veri o presunti, diventata un perfetto bersaglio per i tabloid e per le associazioni religiose che consideravano Hollywood la succursale sulla costa occidentale di Sodoma e Gomorra, e travolta dalla novità del sonoro (che non amava e al quale non riusciva ad adattarsi) scivolò nella  depressione (“Clara-una crisi al giorno” prese a chiamarla il produttore B.P.Schulberg) e Paramount  non le rinnovò il contratto. Nel 1931 si sposò con il collega Rex Bell e si ritirò dalle scene, per tornare con un ultimo fim due anni più tardi. Prima che potesse compiere trent’anni Clara Bow, simbolo di un’epoca tramontata con il Crollo di Wall Street del ’29 e l’inizio della Grande Depressione, era ormai un’attrice finita..

Possedere l’IT factor è sicuramente una dote rara, peccato che la magica aura che produce non duri a lungo.

(*se non avete mai visto questo film, provate a cliccarne il titolo in cima all’articolo)

Alcuni film liberamente associati che potrebbero piacervi (cliccate il titolo per vedere una scena o il trailer):

Tagebuch einer Verlorenen (Diario di una donna perduta) – GER 1929 Diretto da: G.W. Pabst. Staring: Louise Brooks; André Roanne; Fritz Rasp; Arnold Korff.

Voglio essere amata – USA 1935 Diretto da: Gregory La Cava. Con: Claudette Colbert; Melvyn Douglas; Edith Fellows; Jean Dixon.

È Nata una Stella – USA 1937 Diretto da: William A. Wellman. Con: Janet Gainor; Frederic March; Lionel Stander; Adolphe Menjou.

Sabrina – USA 1954 Diretto da: Billy Wilder. Con: Audrey Hepburn; Humphrey Bogart; William Holden.

Quel certo non so che – USA 1963 Diretto da: Norman Jewison. Con: Doris Day; James Garner, Arlene Francis.

Pretty Woman – USA 1990 Diretto da: Garry Marshall. Con: Julia Roberts; Richard Gere; Laura San Giacomo.

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About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

One response »

  1. Gully Jimson says:

    Thanks. One of my favorites.

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