Ninotchka 1939

Ninotchka – USA 1939

Directed by: Ernst Lubitsch.

Starring: Greta Garbo; Melvyn Douglas; Ina Claire; Felix Bressart; Sig Ruman; Alexander Granach.

Garbo laughs!

…or better, Garbo, for once,will make you laugh!

Ninotchka

Ninotchka (Photo credit: Wikipedia)

After being for more than a decade, since her American film début in Torrent (1926), the queen of Hollywood melodramas; after proving she could be as great in talkies as she had been in silent pictures and though still popular to her fans, in 1938 an article on The Independent Film Journal nominated Greta Garbo #1 box office poison (other poisonous actresses were, nonetheless Joan Crawford, Marlene Dietrich, Norma Shearer, Katharine Hepburn and more….). To revamp her image Metro-Goldwyn-Mayer decided it was about time to show her in a different light, time to try a light-hearted movie. They already had a slogan to launch it: “Garbo laughs!” the logical evolution of  “Garbo talks!” the catchphrase that introduced her into the new world of talkies in 1930 (the film was Anna Christie). What else could serve that purpose better than a film directed by Ernst Lubitsch, the man with a touch for comedy?

So, in Novenber 1939, people could finally admire Garbo in Ninotchka, her first comedy based on an original story by Melchior Lengyel and written for the screen by the (then) emerging playwright-duo Charles Brackett and Billy Wilder who had already worked with Lubitsch in the previous Bluebeard’s Height Wife and were supported this time by Walter Reich (specialized in tailoring scripts to suit stars).

The comedy pokes fun at communism and at Stalinist Russia (even though, despite the Great Purge that took place in late 1930’s leading many so-called “counter-revolutionaries” and “enemies of the people” to imprisonment or even to arbitrary executions, the Soviet Union was not an enemy of the United States, at least not until the end of WWII), but is not merciful with the fantasy-Europe and all the true and false aristocrats populating it that were the Lubitsch’s trade-mark and were going to be swept away by WWII (the film opens with a written statement making clear that we are about to see something happening in a most cheerful past).

English: Studio publicity still for film Ninot...

Ninotchka and Leon. (Photo credit: Wikipedia)

The story is simple: arrived in Paris in an attempt to raise money for the Russian Communist government selling some jewels confiscated to Grand Duchess Swana (Ina Claire) during the 1917 Revolution, Russian Comrades Iranoff (Sig Ruman), Buljanoff (Felix Bressart) and Kopalski (Alexander Granach) are enjoying a bit too much their stay in the city of lights (and love) under the guidance of Count Leon d’Algout (Melvyn Douglas), the Grand Duchess penniless lover (he can’t even pay his butler salary). While trying to legally retrieve the jewels (hoping this will bring something in his pockets) Leon is sabotaging the three comrades’ mission showing them how easy and comfortable life can be far from the land of Communism. To solve the embarrassing situation the Party send a special envoy, comrade Nina “Ninotchka” Ivanovna Yakushova (Greta Garbo) an incorruptible woman only interested in accomplishing her mission for Russia and its people’s sake. But the Party and Ninotchka don’t know that everything can happen when in Paris spring is in the air (especially if Leon is your chaperone)….

In Ninotchka communists are ideologically stiff and unable to enjoy life (like Ninotchka), or simply afraid to do something that could displease the Party (and end up in Siberia), but they can’t (and surely ain’t no intention to) resist the consumerism temptations. On the other hand, aristocrats ain’t much better. They live the easy life but is not perfectly clear how they could afford it.

Greta Garbo

Greta Garbo (Photo credit: twm1340)

Sig Ruman, Felix Bressart and Alexander Granach are a funny communist-trio, Ina Claire is a moderately hateful Grand Duchess, Melvin Douglas is slimy but in the meantime charming enough for a Parisian Romeo able to seduce a communist envoy, and Garbo… well she is perfect, especially in the first part of the movie, before the famous defrosting laughter could turn Ninotchka into a most usual romantic heroine. When she tells the caustic lines written by Wilder praising the last mass trial  (“There are going to be fewer but better Russians.” – HERE-) or perform a take-off of all  her famous love scenes (watch HERE) and all in the utmost coldness, in a perfect Buster Keatonish style, she’s simply priceless.

Ninotchka was a success in the United States (it was banned in Soviet Union, obviously), critics loved Garbo performance and the film won four Academy Award nominations: Best Picture, Best Original Story, Best Screenplay (the first nomination for Wilder) and Best Actress in a Leading Role. But 1939 had been a special year in Hollywood, the year of Gone with the Wind, so this picture didn’t win any Oscar.

Nobody could know by then that Ninotchka was going to be the Divine Garbo’s penultimate film,  her last critical success and her final chance to win an Oscar, not even Garbo herself. But this is another story…

A few related movies you could also like (click on the title to watch a clip or the trailer):

Fifth Avenue Girl – USA 1939 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Ginger Rogers; Walter Connolly; Verree Teasdale; James Ellison.

Comrade X – USA 1940 directed by: King Vidor. Starring: Clark Gable; Hedy Lamarr; Felix Bressart; Oskar Homolka; Eve Arden; Sig Ruman.

The Iron Petticoat – USA 1956 Directed by: Ralph Thomas. Starring: Katharine Hepburn; Bob Hope.

One, Two, Three – USA 1961 Direted by: Billy Wilder. Starring: James Cagney; Horst Buchholz, Pamela Tiffin; Liselotte Pulver.

From Russia with Love – UK 1963 Directed by: Terence Young. Starring: Sean Connery; Daniela Bianchi; Robert Shaw; Lotte Lenya.

Don Camillo in Moscow – ITA 1965 Directed by: Luigi Comencini. Starring: Fernandel; Gino Cervi.

Red Heat– USA 1988 Directed by: Walter Hill. Starring: Arnold Schwarzenegger; James Belushi; Peter Boyle.

pellicola

La Garbo ride!

…o meglio, la Garbo, una volta tanto, vi farà ridere!

Greta Garbo, "Ninotchka", 1939

Greta Garbo e Ernst Lubitsch sul set di “Ninotchka”, 1939 (Photo credit: thefoxling)

Dopo essere stata fin dal suo debutto americano in Torrent (1926) e per oltre un decennio, la regina dei melodrammi Hollywoodiani; dopo aver dato prova di essere grande nel cinema sonoro quanto lo era stata in quello muto e pur essendo ancora popolarissima tra i suoi fan, nel 1938 Greta Garbo era finita al primo posto nella lista di attrici ed attori che la rivista The Independent Film Journal aveva definito box office poison, veleno per il botteghino (era in buona compagnia, c’erano anche tra le altre Joan Crawford, Marlene Dietrich, Norma Shearer, Katherine Hepburn…). Per rinverdire la sua immagine alla Metro-Goldwyn-Mayer decisero che era arrivato il momento di mostrarla sotto una nuova luce. Avevano persino già pronto uno slogan per promuovere la novità: “Garbo laughs!”, “la Garbo ride!”, la logica evoluzione di quel “Garbo talks!”, “La Garbo parla!”, con cui nel 1930 avevano pubblicizzato il suo primo film sonoro Anna Christie. E cosa sarebbe stato di meglio di un film diretto da Ernst Lubitsch, il regista con un tocco speciale per la commedia, per realizzare questo proposito?

Cropped screenshot of Melvyn Douglas from the ...

Melvyn Douglas in Ninotchka (Photo credit: Wikipedia)

Così nel Novembre del 1939 il pubblico riuscì finalmente ad ammirare la divina Garbo nella sua pima commedia. Si trattava di Ninotchka, il film tratto da una storia originale di Melchior Lengyel e sceneggiato dalla coppia di scrittori (allora) emergenti Charles Brackett e Billy Wilder, che avevano già collaborato con Lubitsch nel precedente L’Ottava Moglie di Barbablu (affiancati per l’occasione da Walter Reich, specializzato nel confezionare sceneggiature fatte a misura di star).

Ninotchka prende in giro il comunismo e la Russia di Stalin (anche se allora, nonostante la Grande Purga che alla fine degli anni ’30 portò nelle carceri o direttamente davanti ai plotoni d’esecuzione molti codidetti contro-rivoluzionari o nemici del popolo, l’Unione Sovietica non era affatto nemica degli Stati Uniti, e non lo sarebbe stata fino alla fine della Seconda Guerra Mondiale) ma non risparmia ironie nemmeno nei confronti di quell’Europa di fantasia e dei veri e finti aristocratici che la popolavano che erano stati il marchio di fabbrica di Lubitsch e stavano per essere cancellati per sempre dalla guerra (e infatti il film si apre con un cartello che chiarisce che stiamo per vedere qualcosa accaduto in un più felice passato).

Cropped screenshot of Ina Claire from the trai...

Ina Claire as the Grand Duchess Swana (Photo credit: Wikipedia)

La storia è semplice: i compagni Iranoff (Sig Ruman), Buljanoff (Felix Bressart) e Kopalski (Alexander Granach), inviati a Parigi dal governo Sovietico per cercare di vendere alcuni gioielli confiscati durante la Rivoluzione del 1917 alla gran Duchessa Swana (Ina Claire), si stanno godendo un po’ troppo la permanenza nella città delle luci (e dell’amore) spronati dal Conte Leon D’Algout (Melvyn Douglas), lo squattrinato amante della Gran Duchessa (non ha nemmeno i soldi per pagare lo stipendio al suo maggiordomo), che mentre cerca di recuperare legalmente i gioielli (sperando di ricavarne qualcosa per sé) sabota la missione mostrando loro come può essere facile e piacevole la vita fuori dalla patria del socialismo reale. Per risolvere l’imbarazzante situazione il Partito manda a Parigi un’inviato speciale, la compagna Nina “Ninotchka” Ivanovna Yakushova (Greta Garbo), incorruttibile funzionaria dedita esclusivamente al suo dovere verso la Grande Madre Russia. Ma il Partito e Ninotchka non sanno ancora che tutto può succedere a Parigi quando la primavera è nell’aria (soprattutto se c’è di mezzo Leon)…

I comunisti sono ideologizzati, rigidi e incapaci di godersi la vita (come Ninotchka) oppure  semplicemente spaventati dall’idea di fare qualcosa che possa dispiacere al partito (e farli finire direttamente in Siberia) ma comunque non sanno resistere alle sirene del consumismo e una volta tornati nell’amata madre patria lo rimpiangono. Dall’altra parte della barricata gli aristocratici privi di qualsiasi ideale, non sono certo migliori. Fanno la bella vita, ma non si capisce bene come possano permetterselo.

Greta in Ninotchka, 1939

Ninotchka and Leon (Photo credit: thefoxling)

Sig Ruman, Felix Bressart e Alexander Granach sono un simpatico trio di comunisti, Ina Claire una Gran Duchessa moderatamente odiosa, Melvyn Douglas è viscido ma affascinante quando basta a renderlo un credibile seduttore di comuniste e la Garbo… lei è semplicemente perfetta, specialmente nella prima parte del film, prima della famosa risata liberatoria che decongelando la fredda Ninotchka la trasforma anche in una più consueta eroina romantica. Quando snocciola le caustiche battute di Wilder tessendo le lodi dell’ultimo processo di massa (“ci saranno meno Russi, ma saranno i migliori” – QUI) oppure fa il verso alle tante scene d’amore che l’hanno resa famosa (guardate  po’ QUI) con impassibilità degna del miglior Buster Keaton, è davvero impagabile.

Ninotchka fu un successo negli Stati Uniti (in Unione Sovietica fu ovviamente bandito), la critica lodò la performance della Garbo ed il film ottenne quattro nomination all’Oscar: miglior film, storia orinale, sceneggiatura (il primo riconoscimento per il duo Brackett-Wilder) e migliore attrice protagonista. Ma il 1939 era stato un anno speciale per Hollywood, l’anno dii Via col Vento e così il film non ottenne nemmeno una statuetta.

Nessuno allora poteva sapere che questo sarebbe stato il penultimo film della divina Garbo, il suo ultimo successo di critica e la sua ultima occasione di vincere un Oscar. Ma questa è un’altra storia…

Alcuni film collegati che potrebbero piacervi (cliccate il titolo per vedere una scena o il trailer):

La Ragazza della Quinta Strada – USA 1939 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Ginger Rogers; Walter Connolly; Verree Teasdale; James Ellison.

Corrispondente X – USA 1940 directed by: King Vidor. Starring: Clark Gable; Hedy Lamarr; Felix Bressart; Oskar Homolka; Eve Arden; Sig Ruman.

La Sottana di ferro – USA 1956 Directed by: Ralph Thomas. Starring: Katharine Hepburn; Bob Hope.

Uno, Due, Tre! – USA 1961 Direted by: Billy Wilder. Starring: James Cagney; Horst Buchholz, Pamela Tiffin; Liselotte Pulver.

A 007, dalla Russia con amore – UK 1963 Directed by: Terence Young. Starring: Sean Connery; Daniela Bianchi; Robert Shaw; Lotte Lenya.

Il Compagno Don Camillo – ITA 1965 Directed by: Luigi Comencini. Starring: Fernandel; Gino Cervi.

Danko – USA 1988 Directed by: Walter Hill. Starring: Arnold Schwarzenegger; James Belushi; Peter Boyle.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

2 responses »

  1. timneath says:

    I really want to see this film, thanks for posting.

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