White Zombie 1932

White Zombie (L’Isola degli Zombies) – USA 1932

Directed by: Victor Halperin.

Starring: Bela Lugosi; Madge Bellamy; John Harron; Robert Frazer.

You can always learn something from a movie, even from a bad one…

Take the zombies for instance, if you are longing to learn more about them you can watch White Zombie, the pre-code horror film directed  in 1932 by Victor Halperin, produced by his brother Edward and considered the first feature length Zombie movie.

White Zombie 1932 (Photo credit: Wikipedia)

It was inspired by the 1929 book The Magic Island written by William Seabrook (American explorer, traveller, journalist and cannibal – a man who liked experimentiing new things – who documented there his interest in black magic and Haitian voodoo) and slightly based on a 1932 Broadway play titled Zombie and written by Kenneth Webb (who unsuccessfully tried to sue the Halperin Brothers for copyright infringement).

The film is, obviously, set in Haiti where Madeleine (Madge Bellamy) and Neil (John Harron) are about to get married in a plantation owned by Charles Beaumont (Robert Frazer), who’s quite openly in love with the girl. Failing to avoid the marriage, Charles calls to his rescue “Murder” Legendre (Bela Lugosi), the local and (very, very obviously) evil voodoo master. Just after the ceremony Madeleine dies, but in Haiti death don’t last forever so the girl is turned into a sort of very tedious (almost)living doll walking in a trance and spending most of her time playing sad tunes at the piano; a disappointing transformation indeed that leads Charles Beaumont to ask for a total refund and reverse voodoo spellcraft, only Murder Legendre has different plans for the girl…

I don’t want to fool you, White Zombie is rubbish, and in fact at the time of its release despite its financial success (for an independent film made on a budget, of course), the critics were particularly hard with it calling its plot ridiculous and the acting dated (for 1932, it figures!!), but is a fact that no one could expect something more from a film shot in only eleven days recycling parts of other classic horror sets (otherwise why in Haiti there’s a  Castle with huge windows that could compete with those of a Gothic Cathedral?).

Bela Lugosi in "White Zombie" (1932)

Bela Lugosi as “Murder” Legendre(Photo credit: Wikipedia)

Bela Lugosi, the Hungarian born actor by then famous for is performance in Dracula,  does his job taking advantage, as usual, of his accent, staring at people with his unnerving eyes and using his hands to do what the ads for the movie called a “Zombie grip”, but none of those things are more terrifying than his very hairy eyebrows (it seems that they could leave his face and be self-sufficient) made by Jack Pierce, the make-up artist who had created among many monsters make-up, the one worn by Boris Karloff in Frankenstein.

If you like the thrills of fear an horror movie can give, you’ll find little more than this in White Zombie and if you expect to watch saucy scenes (after all it’s a pre-code film), simply forget it; you’ll only find one showing Madeleine wearing her veil, a bras and huge (huge indeed) French knickers while waiting to wear her bridal gown (practically the 1930’s version of the classic shower scene you can find in 1970’s Sex comedies Italian Style, those films with Gloria Guida or Edwige Fenech loved by Quentin Tarantino).

Madge Bellamy in The Man in Blue

Madge Bellamy (Photo credit: The Loudest Voice)

Anyway, as I told you, White Zombie will give you the opportunity to learn a few things about early zombies:

  1. The only way to create zombies, that were a little more tidy than their modern descendants (they didn’t go around falling into pieces), was to possess a few fundamental zombificational skills (to mix magic potions; to carve candels; the hypnotic stare; the “zombie grip”): once learnt the how to rules, one could turn enemies into faithful servants.
  2. Zombies were not evil creaturesl, they were just poor living dead, very strong but slow in movements, exploited by shameless capitalists using them like non-union workforce (like Murder Legendre used to do in his sugar cane mill): being practically unconscious they couldn’t become class-conscious and ask a salary for their work (in a sense, the perfect workers…)
  3. She-zombies were very, very elegant; they loved to wear long gowns in a medieval-chic style perfectly matching the Gothic castle they lived in.

(SPOILER ALERT!!!)

  1. If you fear to be turned into a zombie, good news: zombification is reversible!! (or at least it was so in 1930’s but only if you were a pretty girl)

If none of the things I told you dissuaded you from watching White Zombie in the near future, you can find it on YouTube or even download it at the Internet Archive using this link:

https://archive.org/details/White_Zombie_ACM

…and if you’re a bit deceived because it’s too short, you could console yourself watching the 1936 sequel titled Revolt of the Zombies. The story starts in Europe where during WWI fights a Cambodian zombie-army (a menace to the white race someone says, oh my!!!) and  continues in Cambodia where a broken hearted (White) explorer discovers the secret of zombification, uses it to create is personal zombie-army but is killed by his creatures in the end. If spoiling the surprise was not enough to persuade you that you shouldn’t watch it, you can find this movie too on YouTube or at the Internet Archive at the following link:

https://archive.org/details/RevoltoftheZombies_

It’s even worst than the original (and there isn’t Bela Lugosi)!!!
A few more (and better) classic pre-code horror movies  you could also enjoy (click on the title to watch a clip or the trailer):
Dr Jekyll and Mr Hyde – USA 1931 directed by: Rouben Mamoulian. Starring: Fredric March; Miriam Hopkins; Rose Hobart.

Dracula – USA 1931 Directed by: Tod Browning; Karl Freund. Starring: Bela Lugosi; Dwight Frye; Helen Chandler; Edward Van Sloan.

Frankenstein – USA 1931 Directed by: James Whale. Starring: Boris Karloff; Colin Clive; Mae Clark; Dwight Frye.

The Most Dangerous Game – USA 1932 Directed by: Irving Pichel; ernest B. Schoedesack. Starring: Joel McCrea; Fay Wray; Leslie Banks.

Murders in the Rue Morgue – USA 1932 Directed by: Robert Florey. Starring: Bela Lugosi; Sidney Fox; Leon Ames.

The Mummy – USA 1932 Directed by Karl Freund. Starring: Boris Karloff; Zita Johann; David Manners; Edward Van Sloan.

Mystery of the Wax Museum – USA 1933 Directed by: Michael Curtiz. Starring: Glenda Farrell; Lionell Atwill; Fay Wray.

pellicola

Si può sempre imparare qualcosa da un film, persino quando è brutto…

Per esempio se sentite l’improvviso irresistibile desiderio di imparare qualcosa sugli zombie potete guardarvi L’isola degli Zombies (White Zombie), diretto nel 1932 da Victor Halperin, prodotto da suo fratello Edward e considerato il primo lungometraggio dedicato ai morti viventi.

English: Actor Bela Lugosi in the 1932 film Wh...

Bela Lugosi in White Zombie. (Photo credit: Wikipedia)

È ispirato al libro del 1929 The Magic Island scritto da William Seabrook (occultista, esploratore, viaggiatore, giornalista e cannibale americano -gli piaceva sperimentare- che in quel libro documentava il suo interesse per la magia nera e il voodoo Haitiano) e ad una commedia di Broadway del 1932 intitolata Zombie e scritta da Kenneth Webb (che, senza successo, tentò di fare causa ai fratelli Halperin per plagio).

Il film ovviamente non può che essere ambientato ad Haiti, dove Madeleine  (Madge Bellamy) e Neil (John Harron) stanno per sposarsi nella piantagione di Charles Beaumont (Robert Frazer), che è apertamente innamorato della ragazza. Quando i suoi tentativi di impedire la celebrazione del matrimonio falliscono, Charles chiama in suo aiuto “Murder” Legendre (Bela Lugosi), il (molto, molto ovviamente) cattivissimo stregone voodoo locale. Subito dopo la cerimonia Madeleine muore, ma ad Haiti la morte non dura per sempre, e così la ragazza viene trasformata in una specie di noiosissima bambola (quasi)vivente, che cammina come fosse in trance e passa le giornate suonando tristissimi motivi al pianoforte; una trasformazione davvero deludente per Charles che tenta la strada del rimborso con incantesimo riparatore ma scopre che Murder Legendre ha ben altri piani…

Non voglio prendervi in giro, questo film è una  ciofeca, un’autentica porcheria, e infatti quando uscì nelle sale, nonostante un discreto successo economico (per un film indipendente girato in economia, ovviamente) fu stroncato dalla critica che definì la storia ridicola e la recitazione datata (per il 1932!!), ma sarebbe stato impossibile aspettarsi di più visto che era stato girato in soli 11 giorni e per di più riciclando le scenografie di altri film horror dell’epoca (se no, come potreste trovare ad Haiti un castello con mega vetrate che rivaleggiano con quelle di una cattedrale gotica?).

Bela Lugosi, l’attore di origine Ungherese ormai noto all’epoca per la sua interpretazione del Conte-vampiro in Dracula, fa il suo lavoro approfittando, come al solito, del suo forte accento, fissando gli altri personaggi con occhi inquietanti e usando le mani per fare quello che i manifesti del film definivano la “presa Zombie”, ma nessuna di queste cose è spaventosa quanto i suoi sopracciglioni ultra-pelosi (si ha l’impressione che possano saltare giù dalla sua faccia e vivere di vita propria) opera di Jack Pierce, il truccatore autore di molti dei make-up mostruosi che si possono ammirare nei film di quegli anni (uno su tutti quello del mostro di Frankenstein). Ma se amate i brividi di paura che un film horror può dare, poche altre cose in L’Isola degli Zombie riusciranno a farvene provare, e se vi aspettate qualche scena piccante (dopo tutto il film è stato girato prima dell’inasprimento del Codice Hays) scordatevela, al massimo potrete ammirare Madeleine in velo, reggiseno e mutandoni alla Francese (specie di pantaloncini in seta fino a mezza coscia) poco prima di indossare l’abito da sposa (un po’ il corrispettivo dell’epoca delle scene nella doccia nelle commedie sexy all’italiana degli anni ’70).

Revolt of the Zombies

The sequel: Revolt of the Zombies (Photo credit: Wikipedia)

Comunque, come vi ho detto, L’Isola degli Zombie vi darà l’opportunità di imparare alcune cose sugli zombie prima maniera:

  1. Per creare morti viventi, che avevano un’aria molto più ordinata dei loro discendenti moderni (soprattutto non se ne andavano in giro perdendo i pezzi), bisognava acquisire alcune basilari nozioni di zombificazione (mescolare pozioni; intagliare ceri; avere lo sguardo ipnotico; fare la presa Zombie), dopo di che si poteva tranquillamente trasformare i propri nemici in zombie e usarli come servi fedeli.

  2. Gli zombie non erano cattivi, erano solo dei poveri morti viventi, forti ma un po’ lenti, sfruttati da capitalisti senza scrupoli che li usavano come forza lavoro non sindacalizzata (come faceva Murder Legendre nella sua azienda di trasformazione della canna da zucchero): non avendo una coscienza non potevano acquisire una coscienza di classe e non si sarebbero mai sognati di chiedere un compenso in denaro per il loro lavoro (praticamente i lavoratori ideali…).

  3. Le donne-zombie erano molto, molto eleganti e prediligevano abiti lunghi in stile medieval-chic che, del resto, faceva pendant col castello gotico.

    (ATTENZIONE SPOILER!!!):

  4. Se l’idea di trasformarvi in uno zombie vi spaventa, buone notizie: la zombificazione è reversibile!! (o almeno lo era negli anni ’30 per le belle ragazze)

Se nessuna delle cose che vi ho detto vi ha dissuaso dall’idea di vedere un giorno L’Isola degli Zombies, lo potete trovare facilmente (in inglese) su YouTube o potete scaricarlo gratis dall’Internet Archive al seguente link:

https://archive.org/details/White_Zombie_ACM

…e se poi rimanete un po’ delusi dalla breve durata, potete consolarvi con il suo sequel del 1936 intitolato Revolt of the Zombies (La rivolta degli Zombies) che inizia in un’Europa sconvolta dalla Prima Guerra Mondiale dove combattono armate-zombie cambogiane (c’è chi teme che sia una guerra contro la razza bianca, roba da matti!!!) e prosegue in Cambogia dove un esploratore (bianco) con qualche problema di cuore si impadronisce del segreto della zombificazione, crea un esercito di zombies ma alla fine ne rimane vittima quando le sue creature gli si rivoltano contro.

Io ci ho provato a togliervi la voglia di vederlo rovinandovi la sorpresa, ma se proprio non potete farne a meno lo potrete trovare su Youtube o su Internet Archive al seguente link:

https://archive.org/details/RevoltoftheZombies_

È persino peggio dell’originale (e non c’è nemmeno Bela Lugosi)!

Alcuni altri classici horror degli anni ’30 che potrebbero piacervi (cliccate il titolo per vedere il trailer o una scena):

Il Dottor Jekyll – USA 1931 Diretto da: Rouben Mamoulian. Con: Fredric March; Miriam Hopkins; Rose Hobart.

Frankenstein – USA 1931 Diretto da: James Whale. Con: Boris Karloff; Colin Clive; Mae Clark; Dwight Frye.

Dracula – USA 1931 Diretto da: Tod Browning; Karl Freund. Con: Bela Lugosi; Dwight Frye; Helen Chandler; Edward Van Sloan.

La Pericolosa Partita – USA 1932 Diretto da: Irving Pichel; Ernest B. Schoedesack. Con: Joel McCrea; Fay Wray; Leslie Banks.

Il Dottor Miracolo – USA 1932 Diretto da: Robert Florey. Con: Bela Lugosi; Sidney Fox; Leon Ames.

La Mummia – USA 1932 Diretto da: Karl Freund. Con: Boris Karloff; Zita Johann; David Manners; Edward Van Sloan.

La Maschera di Cera – USA 1933 Diretto da: Michael Curtiz. Con: Glenda Farrell; Lionell Atwill; Fay Wray.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

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