Topper 1937

Topper (La via dell’impossibile) – USA 1937

Directed by: Norman Z. McLeod

Starring: Constance Bennett; Cary Grant; Roland Young; Billie Burke; Alan Mowbray; Eugene Pallette.

Meet the Kerbys, the most elegant ghosts in town.

Probably no one had ever seen  a couple like Marion and George Kerby before Topper, the 1937 Norman Z. McLeod’s film, was released. The Kerbys are young, obviously rich (cause you can’t live such a carefree life and wear with such nonchalance the most elegant clothes if you’re not), cheerful and… dead. Yes dead, because we only have the time to make their acquaintance and cast an eye at their carefree and elegant lifestyle, sprinkled with alcohol in abundance, when our funny heroes crash into a tree (the cause: too much alcohol and too little sleep) and become the most elegant ghosts ever seen on the silver screen. They soon understand that they will be stuck in this world unless they’ll do at least a good deed, so they decide to teach Cosmo Topper, a wealthy middle-aged Wall Street banker and old friend (George was in the advisory board of that bank) oppressed by his wife, how to live. But good intentions can cause lots of troubles…

Lobby card for the 1937 film Topper (Photo Credit: Wikipedia)

Topper, based on the novel, also known with the title “The jovial ghost”, by Thorne Smith (also author of  The Passionate Witch on which is based I Married a Witch), was a  huge success in summer 1937 and granted a few months later an Academy Award nomination for Best supporting actor to Roland Young who played Cosmo Topper showing all his great qualities as a mime artist (in many scenes, to avoid that the Kerbys could “waste any ectoplasm” making themselves visible, he’s seen talking to nobody or even carried by invisible hands while zigzag walking because completely drunk).

But this movie is probably best remembered as a career booster for the two actors playing the fun-loving ghost couple: Cary Grant and Constance Bennett.

English: RKO publicity still from Suspicion (1941)

Cary Grant (Photo credit: Wikipedia)

When producer Hal Roach proposed to Cary Grant to play George Kerby, the actor was concerned about the supernatural absurdity of the plot and initially declined the offer, but any resistance was won thanks to a 50,000 $ fee an a percentage deal on the film and Topper turned out to be his first major comedy hit (followed the same year with the screwball comedy The Awful Truth released in October).

Anyway, the top billing name wasn’t Grant. The honour to have her name written in the biggest letters went to Constance Bennett (even though her earn less than her partner even less than her usual 40,000 $ fee), who could reboost, thanks to Topper, a career that after the early 1930’s success was prematurely declining.

Though she was not Hal Roach’s first choice (he, incredibly, would have preferred Jean Harlow), Marion Kerby’s role seemed tailor-made for Constance Bennett who was born in New York in 1904 into a thespians family.

Constance Bennett in early 1930’s (Photo Credit: Wikipedia)

Her father was the famous stage actor Richard Bennett, her mother the actress Adrienne Morrison and her younger sisters Barbara and Joan were also actresses. Constance was the first to make a name for herself in Hollywood in 1920’s, during the silent era, successfully made the transition to talkies despite a few years hiatus due to marriage (her second among five, the one with the millionaire Philip Morgan Plant, the next one will be the Marquis de la Falaise, former Gloria Swanson husband) and never really leaved acting until her death in 1965.

In her heyday, in early 1930’s when she used to earn a salary equal to that of the top stars, she was famous for being the best dresses actress in Hollywood (and also the haughtiest as Louise Brooks harshly remembers in her memoir book Lulu in Hollywood) and, as she was ready to admit, the most of the time audiences flocked to cinemas to see her but then commented her fabulous gowns (easy to understand, take for instance 1932 George Cukor’s Rockabye. The film ain’t nothing special, but the evening gown Constance wears the first time she meets Joel McCrea….).

To understand how her elegance was appreciated in 1930’s you can watch a short video called “Constance Bennett presents her Daily Beauty Rituals” clicking on the following link:

https://www.youtube.com/watch?v=y1CoEiU6tqY

Constance Bennett was almost surely a better actress then the roles she played, but surely the elegance she was famous for came in handy when she had to play the cheerful and flirting ghost of Marion Kerby dressed in beautiful gowns designed by Samuel M. Lange and Irene.

Maybe, though better than many ither Bennett films, Topper ain’t a masterpiece and it’s story is a bit absurd, but if you like screwball comedies (and the elegance of Art Deco interiors, and 1930’s fashion, and Cary Grant and Constance Bennett) it’s a film you can’t miss.

A couple of Constance Bennett movie you should watch(click on the title to discover them) :

What Price Hollywood? – USA 1932 Directed by: George Cukor. Starring: Constance Bennett; Lowell Sherman.

Bed of Roses – USA 1933 Directed by Gregory La Cava. Starring: Constance Bennett; Joel McCrea; John Halliday.

…and a few free-associated movies you could also like (click on the title to watch a clip or the trailer):

The Ghost Goes West – UK 1935 Directed by: René Clair. Starring: Robert Donat; Jean Parker; Eugene Pallette.

I Married a Witch – USA 1942 Directed by: René Clair. Starring: Fredric March; Veronica Lake; Susan Hayward.

Ghosts-Italian Style – ITA 1968 Directed by: Renato Castellano. Starring: Sophia Loren; Vittorio Gassman; Mario Adorf; Aldo Giuffrè; Marcello Mastroianni.

Ghostbusters – USA 1984 Directed by: Ivan Reitman. Starring: Bill Murray; Dan Aykroyd; Eick Moranis; Arold ramis; Sigourney Weaver.

Ghost – USA 1990 Directed by: Jerry Zucker. Starring: Patrick Swayze; Demi Moore; Whoopee Goldberg.

 pellicola

Ecco I Kerby, i fantasmi più eleganti della città.

Probabilmente nessuno aveva mai visto una coppia come quella formata Marion e George Kerby prima dell’uscita, nel 1937, del film di Norman Z. McLeod La via dell’impossibile. I Kerby sono giovani, ricchi naturalmente (che altrimenti non si potrebbero permettere una vita tanto spensierata e non vestirebbero con tanta nonchalance i loro abiti eleganti), allegri e… morti. Si, proprio morti, perché subito dopo averci dato il tempo di conoscerli ed averci mostrato il loro spensierato ed elegante stile di vita, innaffiato con abbondante alcool, i nostri eroi vanno a schiantarsi contro un albero(c ausa elevato tasso alcolemico unito a mancanza di sonno) e diventano i più eleganti fantasmi mai visti al cinema. Presto comprendono che per non restare intrappolati in questo mondo dovranno compiere almeno una buona azione e quindi decidono di rallegrare la monotona vita di Cosmo Topper, ricco banchiere di Wall Street e vecchio amico (George, con scarsissimo entusiasmo, faceva parte del consiglio di amministrazione della sua banca), un uomo di mezz’età dominato da una moglie che cerca di frenare ogni suo slancio vitale. Ma le loro buone intenzioni provocheranno un mare di guai…

Cropped screenshot of Roland Young from the fi...

Roland Young as Cosmo Topper Returns. (Photo credit: Wikipedia)

La via dell’impossibile, adattamento del romanzo Topper (noto anche come The jovial ghost) di Thorne Smith (autore anche, tra gli altri, di The Passionate Witch da cui è tratto il film del 1942 Ho sposato una strega), fu un grande successo nell’estate del 1937 e fruttò qualche mese più tardi la nomination all’Oscar come Miglior attore non protagonista per Roland Young che nel film interpreta Cosmo Topper mostrando le sue grandi doti di mimo (in molte scene infatti, per evitare che i Kerby possano “perdere ectoplasma” materializzandosi, Topper parla al vento mentre degli oggetti si muovono intorno a lui  e lo si può persino vedere sorretto da mani invisibili, mentre cammina a zigzag completamente ubriaco).

Questo film però è più spesso ricordato per gli attori che hanno interpretato la coppia di allegri fantasmi: Cary Grant e Constance Bennett.

Quando il produttore Hal Roach propose a Cary Grant di interpretare George Kerby, l’attore  preoccupato dalla soprannaturale assurdità del soggetto declinò l’offerta, ma ogni resistenza fu vinta grazie a un compenso di 50.000 dollari e una percentuale sugli incassi e La via dell’impossibile diventò il suo primo grande successo nella commedia (seguito dalla commedia sofisticata L’Orribile Verità, uscita nell’ ottobre dello stesso anno).

Ad ogni modo, l’onore di avere il nome in cima ai titoli di testa del film e scritto con i caratteri più grossi non spettò a Cary Grant, ma a Constance Bennett (anche se il suo salario era stato inferiore rispetto a quello del partner, persino meno dei 40,000 dollari del suo abituale cachet), e grazie a La via dell’impossibile l’attrice riuscì a ridare un po’ di smalto ad una carriera che dopo il successo ottenuto nei primi anni ’30 sembrava essersi un po’ appannata.

Constance Bennett on the Argentinean Magazine ...

Constance Bennett in 1930’s. (Photo credit: Wikipedia)

Anche se non era stata la prima scelta  di Hal Roach (che le avrebbe preferito incredibilmente Jean Harlow), il ruolo di Marion Kerby sembrava fatto su misura per l’attrice nata a NewYork nel 1904 in una famiglia di attori. Suo padre era un famoso attore di Broadway, Richard Bennett, sua madre l’attrice Adrienne Morrison e anche le sue due sorelle più giovani Barbara e Joan erano attrici. Constance è stata la prima a farsi un nome ad Hollywood già negli anni’20 all’epoca del muto, è riuscita a mantenere intatto il suo successo anche dopo una pausa matrimoniale di qualche anno  (il fortunato sposo, il secondo di cinque mariti, era un miliardario, Philip Morgan Plant, il terzo sarà il marchese de la Falaise già marito di Gloria Swanson) e il ritorno alle scene proprio con l’avvento del sonoro (e dopo il divorzio dal miliardario) e non ha mai abbandonato definitivamente il cinema fino alla sua morte nel 1965.

All’epoca del suo maggior successo, nei primi anni ’30, Constance Bennett, per quanto brava, era  considerata soprattutto l’attrice meglio vestita di Hollywood (e anche la più pretenziosa, come ricorda un po’ malignamente Louise Brooks nel suo libro di memorie Lulu a Hollywood) e, come riconosceva anche lei, spesso il pubblico che correva a vedere i suoi film finiva col commentare più che le sue interpretazioni i suoi favolosi vestiti (facile da capire, prendete ad esempio il film del 1932 Rockabye di George Cukor. Non è niente di che, ma l’abito da sera che Constance indossa quando incontra per la prima volta Joel McCrea…).

Per farvi un’idea di quanto questa attrice potesse essere considerata un modello di eleganza da imitare potete perdere pochi minuti del vostro tempo guardando un breve filmato intitolato “Constance Bennett presents her Daily Beauty Rituals” nel quale  illustra la sua routine quotidiana di bellezza cliccando il link che segue:

https://www.youtube.com/watch?v=y1CoEiU6tqY

Sicuramente Constance Bennett, che probabilmente era un’attrice migliore dei film che interpretava,  riuscì a sfruttare nel migliore dei modi queste sue qualità  interpretando il malizioso e allegro fantasma di Marion Kerby ed indossando gli eleganti abiti disegnati da Samuel M. Lange ed Irene.

Forse La via dell’impossibile, anche se è decisamente migliore di tanti altri film della Bennett, non è un capolavoro e la sua storia di fantasmi è un po’ assurda, ma se vi piace la commedia sofisticata (e gli arredi Art Decò e gli abiti anni’30 e Cary Grant e Constance Bennett), è un film che non potete perdervi.

Un paio di film di Constance Bennett che dovreste vedere (cliccate sui titoli per scoprirli) :

A che prezzo Hollywood? – USA 1932 Diretto da: George Cukor. Con: Constance Bennett; Lowell Sherman.

Bed of Roses – USA 1933 Diretto da: Gregory La Cava. Con: Constance Bennett; Joel McCrea; John Halliday.

…e alcuni film liberamente associati che potrebbero piacervi (cliccate i titoli per vedere il trailer o una clip):

Il Fantasma Galante – UK 1935 Diretto da: René Clair. Con: Robert Donat; Jean Parker; Eugene Pallette.

Ho sposato una Strega – USA 1942 Diretto da: René Clair. Con: Fredric March; Veronica Lake; Susan Hayward.

Questi Fantasmi – ITA 1968 Diretto da: Renato Castellano. Con: Sophia Loren; Vittorio Gassman; Mario Adorf; Aldo Giuffrè; Marcello Mastroianni.

Ghostbusters – USA 1984 Diretto da: Ivan Reitman. Con: Bill Murray; Dan Aykroyd; Eick Moranis; Arold ramis; Sigourney Weaver.

Ghost – USA 1990 Diretto da: Jerry Zucker. Con: Patrick Swayze; Demi Moore; Whoopee Goldberg.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

2 responses »

  1. Anne Bonney says:

    Thanks for the history lesson – this film sounds like fun!

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