Stage Door (Palcoscenico) – USA 1937

Directed by: Gregory La Cava.

Starring: Katharine Hepburn; Ginger Rogers; Gail Patrick; Adolphe Menjou; Andrea Leeds; Lucille Ball; Eve Arden; Anne Miller.

You can’t suffer on stage if you’ve never suffered in your life…

In the past, there were just a few things a woman could do, apart from marriage, to improve her social condition. Work, an activity for poor women, was mostly underpaid and offered little career opportunities only to those who were ready to put aside everything else. A woman who wanted to make a name for herself, and was not afraid to lose her respectability (something you could reach only putting a ring round your finger), if talented enough, pretty enough, and most of all ambitious enough, could try her luck on show business entering a fierce (and mostly unfair) competition.

Stage Door

Stage Door (Photo credit: Wikipedia)

Stage Door, the film directed by Gregory La Cava and released in 1937, talks about that: women struggling to make or break an acting career on Broadway stages and living in the meantime at the Footlight Club, a not very posh theatrical boarding house for women in New York. There, one day, arrives Terry Randal (Katharine Hepburn) a girl who has plenty of money and nothing to lose, lot of ambition and an unlimited confidence in her supposed talent and whose manners irritate the other girls, in particular her room mate Jean Maitland (Ginger Rogers)…

Gregory La Cava, a director appreciated by actors but who caused, because of his alcoholism, many headaches to producers, had a touch for mixing comedy and drama and for describing the American society poking fun at the wealthy.

This time, changing almost everything in a stage play written by Edna Ferber and George S. Kaufman (the only remains are apparently a vague resemblance in the plot, the title and a few characters’ names), describes a quite unattractive world. A job is almost a mirage because Depression put little money in people ‘s pockets, theatres are half empty and producers are not very interested in discovering new talents but in finding pretty girls to date. And yet, though it’s a hard life and success easily fades away, no one seems ready to put aside her dream, even if the price to pay for it is starving, and starving for real (La Cava shows no pity) like Kay (Andrea Leeds) who had a huge success just a year ago and now has no money left.

Screenshot of Katharine Hepburn from the trail...

Katharine Hepburn as Terry Randall (Photo credit: Wikipedia)

Those who have little illusions but still got a head on their shoulders, try and find someone who could pay for a decent meal, like Linda (Gail Patrick) does. She knows that a producer, even when he’s a slimy guy like Anthony Powell (Adolphe Menjou) who pretends to have a family not to be involved in some relation and has no intention to make you a star, can always take you to the best restaurants and offer you fur coats and jewels (diamonds are a girls best friend, but also sapphires ain’t bad at all…). And those who ain’t so lucky or who ain’t the same presence of mind, like Jean and her friend Judy (Lucille Ball), know that anyway a meal offered by a lumberjack is always better than the Footlight Club’s regular menu. In this world, Terry is an alien from the outer space, a wealthy socialite with a romantic idea of the theatre who thinks that ambition (not preparation) is the only thing needed to succeed, gives unrequested advices and, like a Lady spending her time in charitable activities who thinks that if the poor are poor is their fault (those lazy ignorant), blames the girls for their little success while her money protect her and allow her to behave arrogantly with  producers. After all if something goes wrong she can always go back home (and her father would so happy to welcome her that he secretly buys her the leading role in a play hoping in a flop that could cure her infatuation for theatre). Terry is so inconsiderate, so self confident, to think that a little money secretly given to the landlady to pay for Kay’s meals must be enough to console her when she gets, totally undeservedly, the role the girl desperately wanted to play. But what’s more Terry is also so lucky (the rich are always lucky) that at the right time a tragedy transforms her in a good actress…

Screenshot of Ginger Rogers from the trailer f...

Ginger Rogers as Jean Maitland. (Photo credit: Wikipedia)

La Cava was probably sincerely convinced that, like in this movie, an actor couldn’t show on stage something never experienced in life (in fact in his mind “real actors” were only those forgetting themselves and fully engaged with the character they played while the others were just “dressed-up puppets”). To make Stage Door more true to life used the fact that Hepburn felt a bit excluded from the rest of the cast to improve her performance and, having little consideration for scripts, he asked writers Anthony Veiller and Morrie Ryskind to re-write it day by day incorporating the jokes and language actually spoken by the cast who was encouraged in using improvisation, an unusual working method in 1930’s.

This movie had been a good vehicle for Katharine Hepburn, whose career  was languishing (after a few flops she was considered a box-office poison), and Ginger Rogers, who could finally be seen not only as Fred Astaire’s dance partner but also as a dramatic actress, but despite good reviews and four Academy Awards nominations (Best director; Best picture; Best supporting actress – Andrea Leeds – and, ironically, Best screenplay) was just a moderate success at the box office.

Stage Door, like most of La Cava’s films, is definitely a movie you should watch. It won’t be a difficult task (you can easily find it on DVD) and  trust me, you are not going to lose you time.

A few related movies you could also like (click on the title to watch a clip or the trailer):

Ladies in Love – USA 1936 Directed by:Edward H. Griffith. Starring: Janet Gainor; Constance Bennett; Loretta Young; Tyrone Power; Don Ameche; Paul Lukas; Simone Simon.

A Star is Born – USA 1937 Directed by: William A. Wellman. Starring: Janet Gaynor; Fredric March; Adolphe Menjou; Lionel Stander.

Pygmalion – UK 1938 Directed by: Anthony Asquith; Leslie Howard. Starring: Leslie Howard; Wendy Hiller; Wilfrid Lawson; Scott Sunderland.

The Women – USA 1939 Directed by: George Cukor. Starring: Norma Shearer; Joan Crawford; Rosalind Russell; Mary Boland; Paulette Goddard; Joan Fontaine; Lucille Watson.

All About Eve – USA 1950 Directed by: Joseph L. Mankiewicz, Starring: Bette Davies; Anne Baxter; Celeste Holm; Gary Merrill; George Sanders.

Some Like it Hot – USA 1959 Directed by: Billy Wilder. Starring: Jack Lemmon; Tony Curtis; Marilyn Monroe; George Raft; Joe E. Brown.

Victor Victoria – USA 1982 Directed by: Blake edwards. Starring: Julie Andrews; Robert Preston; James Gardner; Leslie Ann Warren; Alex Karras; John Rhys-Davies.


Non puoi soffrire in scena se non hai mai sofferto nella vita…

In passato erano poche le cose che una donna potesse fare, matrimonio a parte, per migliorare la sua condizione sociale. Il lavoro, roba da povere, era per lo più sottopagato e offriva scarse opportunità di carriera solo a chi era disposta a mettere da parte qualsiasi altra cosa. Una donna fermamente decisa a farsi un nome, e non preoccupata di perdere la rispettabilità (che solo la fede al dito poteva garantirle), se abbastanza talentuosa, carina e sopratutto ambiziosa, poteva cercare di far fortuna nel mondo dello spettacolo, e anche questa non era una strada facile, perché la competizione era spietata (e spesso sleale).

Screenshot of Andrea Leeds from the trailer fo...

Andrea Leeds as Kay Hamilton (Photo credit: Wikipedia)

Palcoscenico, il film del 1937 diretto da Gregory La Cava, parla proprio di questo: donne che cercano di farsi strada sui palcoscenici di Broadway e che, aspettando il successo, vivono al Footlight Club, una non proprio elegante pensione Newyorkese per donne che lavorano nel mondo dello spettacolo. Qui un giorno arriva Terry Randall (Katharine Hepburn), una ragazza che ha soldi da spendere e poco da perdere, un sacco di ambizione e  una sconfinata fiducia nel suo presunto talento e che con i suoi modi riesce ad irritare le altre ragazze, in particolare la sua compagna di stanza, Jean Maitland (Ginger Rogers)…

La Cava, un regista apprezzato dagli attori che però col suo alcolismo riusciva a procurare dei gran mal di testa ai produttori, aveva la capacità di mischiare commedia e dramma e di descrivere la società americana prendendo in giro senza pietà i ricchi e potenti. Questa volta, partendo dalla commedia Stage Door di Edna Ferber e George S. Kaufman (della quale in pratica lascia solo il titolo, i nomi di alcune delle protagoniste e una vaga somiglianza nella trama), ci racconta di un mondo piuttosto squallido, nel quale il lavoro è quasi un miraggio perché la Depressione mette pochi soldi nelle tasche della gente, i teatri restano mezzi vuoti e i produttori più che interessati a scoprire nuovi talenti sembrano impegnati nella caccia di ragazze molto carine. Per quanto la vita possa essere difficile ed il successo effimero, nessuna  delle  ragazze in cerca di fortuna sulle tavole del palcoscenico sembra disposta a mettere da parte i suoi sogni, anche se il prezzo da pagare è fare la fame, la vera fame (La Cava non fa sconti) come accade a Kay (Andrea Leeds) che solo un anno prima aveva avuto il suo momento di gloria e ora non ha più un soldo.

Screenshot of Gail Patrick from the trailer fo...

Gail Patrick as Linda Shaw. (Photo credit: Wikipedia)

Chi ha perso tutte le illusioni ma ha la testa ben piantata sulle spalle cerca invece di trovare qualcuno che  possa pagare un pasto decente, come fa Linda (Gail Patrick) che preferisce essere molto carina con un produttore, persino se è viscido come Anthony Powell (Adolphe Menjou), uno che finge di avere una famiglia pur di evitare ogni complicazione sentimentale e che non la farà mai diventare una star, perché sa che  almeno potrà cenare nei migliori ristoranti, scaldarsi con calde pellicce e consolarsi con qualche gioiello (i diamanti sono i migliori amici delle ragazze, ma anche gli zaffiri non sono male…). Le ragazze un po’ meno fortunate e disinibite, come Jean e la sua amica Judy (Lucille Ball), si devono accontentare di meno  lusso, ma sanno bene che un pasto offerto da un taglialegna è sempre meglio di quelli poco invitanti della pensione. In questo mondo, Terry è  un’aliena venuta dall’iperspazio. È una ragazza ricca e viziata che ha un’idea romantica del mondo del teatro ma crede che basti l’ambizione (e nessuna preparazione) per ottenere uno strepitoso successo, distribuisce consigli non richiesti e, come le dame dedite alla carità pelosa che pensano che in fondo se i poveri sono poveri è colpa loro (brutti lazzaroni ignoranti), dice alle ragazze che non si danno abbastanza da fare. Lei però, protetta dal suo denaro, può persino permettersi di essere arrogante con i produttori, tanto se poi le cose andranno male potrà sempre tornare a casa da papà (che l’attende a braccia aperte e che è disposto, anche se in gran segreto, a comprarle il ruolo di protagonista in una commedia sperando che un flop le faccia passare la voglia di recitare). Terry non si rende nemmeno conto di come si comporta, crede che pagare (in gran segreto ovviamente) i pasti di Kay alla pensione basti a consolare la ragazza quando lei, senza nessun merito, le soffia il ruolo che avrebbe disperatamente voluto interpretare. Ed è pure fortunata Terry, perché una tragedia l’aiuterà al momento giusto a diventare persino una brava attrice…

Screenshot of Adolphe Menjou from the trailer ...

Adolphe Menjou as Anthony Powell (Photo credit: Wikipedia)

La Cava doveva  davvero credere nel fatto che, come in questo film, un attore non potesse vivere sulla scena qualcosa che non avesse sperimentato anche nella realtà  visto che per lui i “veri attori” erano solo quelli capaci di dimenticare se stessi immedesimandosi nel personaggio (tutti gli altri erano “pupazzi in costume”). Per rendere più realistica la storia raccontata in Palcoscenico non esitò ad usare il senso di isolamento dal resto del cast che la Hepburn provava per migliorarne la performance e, non avendo grande rispetto dei copioni, chiese ad Anthony Veiller e Morrie Ryskind di riscrivere giorno per giorno la sceneggiatura incorporandovi le battute e il linguaggio usato normalmente dalle attrici che poi incoraggiava ad improvvisare durante le riprese. Un metodo di lavoro inusuale per gli anni ’30.

Questo film diede nuovo slancio alla carriera di Katharine Hepburn, messa in pericolo da alcuni flop al botteghino, e mostrò Ginger Rogers sotto una luce nuova, come un’attrice completa capace di brillare anche lontana dal suo partner di danza Fred Astaire, ma nonostante l’apprezzamento della critica e quattro nomination all’Oscar (Miglior Regista; Miglior Film; Migliore Attrice non protagonista – Andrea Leeds – e, ironicamente, Miglior Sceneggiatura), ottenne solo un modesto successo al botteghino.

Palcoscenico, come molti altri film di La Cava, merita di essere riscoperto, un’impresa niente affatto ardua visto che ogni tanto passa ancora in TV (non tanto spesso quanto quand’ero bambina, ma ogni tanto lo trovate sulle TV locali, non avete scuse), vi assicuro che guardarlo sarà tempo speso bene.

Alcuni film collegati che potrebbero piacervi (cliccate i titoli per vedere una scena o il trailer):

Ragazze Innamorate – USA 1936 Diretto da: Edward H. Griffith. Con: Janet Gainor; Constance Bennett; Loretta Young; Tyrone Power; Don Ameche; Paul Lukas; Simone Simon.

È Nata una Stella – USA 1937 Diretto da: William A. Wellman. Con: Janet Gaynor; Fredric March; Adolphe Menjou; Lionel Stander.

Pigmalione – UK 1938 Diretto da: Anthony Asquith; Leslie Howard. Con: Leslie Howard; Wendy Hiller; Wilfrid Lawson; Scott Sunderland.

Donne – USA 1939 Diretto da: George Cukor. Con: Norma Shearer; Joan Crawford; Rosalind Russell; Mary Boland; Paulette Goddard; Joan Fontaine; Lucille Watson.

Eva contro Eva – USA 1950 Diretto da: Joseph L. Mankiewicz, Con: Bette Davies; Anne Baxter; Celeste Holm; Gary Merrill; George Sanders.

A Qualcuno Piace Caldo – USA 1959 Diretto da: Billy Wilder. Con: Jack Lemmon; Tony Curtis; Marilyn Monroe; George Raft; Joe E. Brown.

Victor Victoria – USA 1982 Diretto da: Blake Edwards. Con: Julie Andrews; Robert Preston; James Gardner; Leslie Ann Warren; Alex Karras; John Rhys-Davies.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

2 responses »

  1. Mare F says:

    I’ve been watching b&w movies of late, but haven’t gotten to this one yet. I’m adding it to my list.

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