the long hot summer 1958

The Long Hot Summer (La Lunga Estate calda) – USA 1958

Directed by: Martin Ritt.

Starring: Paul Newman; Joanne Woodward; Orson Wells; Anthony Franciosa; Lee Remick; Richard Anderson.

Sometimes great romances ain’t those happening on the silver screen…

Take a small rural town down in the deep South, its richest family facing troubles, young women on the brink of a nervous breakdown waiting for a man to marry them, machismo a gogo and a sexy hitch-hiker with an incendiary charm… these are the ingredients for “The Long Hot Summer” the 1958 drama directed by Martin Ritt.

Cover of "The Long, Hot Summer"

Cover of The Long, Hot Summer

The film, loosely based on stories from William Falkner‘s (The Hamlet; Burn burning and Spotted horses) and also inspired to Cat on a hot thin roof by Tennessee Williams (a play that will become the same year a film  with the same leading actor), is set in Fenchman’s Bend, Mississippi, a rural town in the deep south dominated by the wealthy Varner family (owning almost everything there). While the 64-year-old patriarch Will (played by then 43-year old Orson Welles) is in Hospital, and his inept son Jody (Anthony Franciosa) can finally breath, his daughter Clara (Joanne Woodward) and Jody’s wife Eula (Lee Remick) pick up an hitch-hicker, the handsome Ben Quick (Paul Newman), not knowing he’s a young man obliged to frequently change town because of his fame as an incendiary. Once back in town and in the arms of his mistress Minnie (Angela Lansbury), Will (who’s aware of Ben’s fame), seeing in that stranger a younger himself, offers him a position in the family’s emporium hinting that for a good job the prize could be Clara who’s in the meanwhile fruitlessly dating Alan Stewart the heir of a Southern blue-blooded family he despises  heart and soul. Obviously the new situation will cause growing tensions between Will and his children…

Cropped screenshot of Joanne Woodward from the...

Joanne Woodward as Clara Varner in The Long, Hot Summer (Photo credit: Wikipedia)

“The  Long Hot Summer” tells a story loaded with testosterone, in which the old alpha male Will Varner, who sincerely thinks to be so special that the world can’t make without him, has an only goal in life: to perpetuate his name. He spends most of his time telling his children how disappointing they are, Jody because too different from him, too soft, lacking in nerves of steel and  cynicism (especially in business questions) and Clara because at her age (she is twenty-three!!!) she ain’t already done the only thing a woman should do in life and was born for, to get married giving to a real man the opportunity to impregnate her. And it’s at this point that the young alpha male Ben Quick arrives to help the old Will. He’s a perfect male specimen, he has the right predatory attitude and a sculptured body, he can be a suitable substitute for his wimpish son (who’s intelligent enough to understand the situation) and “help” Clara to assure him progeny, a too hard task for Alan, the southern gentleman so little interested in women who uses the poor ingénue as a screen, not to face the consequences of an embarrassing revelation made in such an hostile world.

Orson Welles as Will Varner (Photo credit: Wikipedia)

In this context, whit Ben who can’t help telling at some point  “Lots of women say no when they mean yes”, a must-say for every real stupid macho man, Clara appears as a sort of heroine for her resistance to his father projects and her refusal to the idea that she is just an animal made for reproduction, but… but in the end, when finally Will and Ben seem to be ready for redemption, when they set her free to choose her destiny, in that very same moment, Clara chooses to do exactly what she refused to do when it was one of her father’s peremptory orders and it seems that after all the film message is that men know better than women what’s good for them, only those silly creatures refuse to admit it.

The film, appreciated by critics, is remembered because of the conflicts between Orson Welles and the director Martin Ritt, who had to convince 20th Century Fox to cast the ex-boy  wonder (they knew his temperament could be a problem) but couldn’t help arguing with him during the shooting (mostly made on location in Louisiana) earning in the end the nickname  “the Orson tamer”.

Paul Newman and Joanne Woodward (Photo credit: Wikipedia)

But probably  this is not the reason why “The long Hot Summer” is famous. This is in fact the first film Paul Newman and Joanne Woodward, then a couple of emerging actors, made together. They first met in Broadway in 1953, when they both were understudies in a production of “Picnic” (Paul Newman was married and they said they were only friends), and soon after the end of “The Long Hot Summer” shooting they get married in Las Vegas, just in time to attend together to the 30th Academy Awards Ceremony (a few days before this film’s première took place) when Joanne (a real predestined, called that way by her mother after Joan Crawford, her idol) won the Oscar as Best Actress for “The Three faces of Eve”. Also Paul’s talent was recognized a couple of months later when he won the Best Actor  Award at the 11th Cannes Film Festival for is performance as Ben Quick. For fifty years (until Newman’s death in 2008) this two actors formed one of the most famous and engaged Hollywood couple.

As I told you, sometimes great romances ain’t those happening on the silver screen.

A few free-associated movies you could like (click on the title to watch a clip or a trailer):

It Happened One Night – USA 1934 Directed by: Frank Capra. Starring: Clark Gable; Claudette Colbert; Walter Connolly.

Ossessione – ITA 1943 Directed by: Luchino Visconti. Starring: Massimo Girotti; Clara Calamai.

The Postman Always Rings Twice – USA 1946 Directed by: Tay Garnett. Starring: Lana Turner; John Garfield; Cecil Kellaway; Hume Cronyn.

A Streetcar Named Desire – USA 1951 Directed by: Elia Kazan. Starring: Vivien Leigh; Marlon Brando; Kim Hunter.

Picnic – USA 1955 Directed by: Joshua Logan. Starring: William Holden; Kim Novak; Rosalind Russell; Susan Strassberg.

Cat on a Hot Thin Roof – USA 1958 Directed by: Richard Brooks. Starring: Elizabeth Taylor; paul Newman; Burl Ives; Judith Anderson.

Sweet Bird of Youth – USA 1962 Directed by: Richard Brooks. Starring: Paul Newman; Geraldine Page; Shirley Knight.

In the Heat of the Night – USA 1967 Directed by: Norman Jewison. Starring: Sidney Poitier; Rod Stieger; Warren Oats; Lee Grant.

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A volte le grandi storie d’amore non sono quelle che si vedono sul grande schermo…

Prendete una cittadina di campagna nel profondo sud degli Stati Uniti, la sua più ricca famiglia con annessi problemi, delle giovani sull’orlo di una crisi di nervi perché ancora non hanno trovato marito, machismo come piovesse e un autostoppista sexy dal fascino incendiario… questi sono gli ingredienti di “La Lunga Estate Calda” il film drammatico del 1958 diretto da Martin Ritt.

Ben and Clara (Photo credit: Wikipedia)

Il film, adattamento non troppo fedele di alcune storie di William Faulkner (in particolare Il Borgo, 1940) ispirato anche a La gatta sul tetto che scotta di Tennessee Williams (che diventerà a sua volta un film lo stesso anno e con lo stesso attore protagonista), è ambientato a  Frenchman’s Bend in Mississippi, una cittadina rurale del profondo sud dominata dalla ricca famiglia dei Varner (che è la proprietaria di ogni cosa che abbia un valore).

Mentre il sessantaquattrenne patriarca Will (interpretato dall’allora quarantatreenne Orson Welles) è in ospedale, e il suo inetto figlio Jody (Anthony Franciosa) può finalmente respirare un po’, sua figlia Clara (Joanne Woodward) e la moglie di Jody, Eula (Lee Remick), danno un passaggio in auto ad un autostoppista, il prestante Ben Quick (Paul Newman), non sapendo che il giovane è spesso costretto a cambiare città a causa della sinistra fama di incendiario che l’accompagna. Una volta tornato in città e tra le braccia della sua amante Minnie (Angela Lansbury), Will, vedendo in Ben (di cui conosce bene la fama) se stesso da giovane, gli offre un lavoro nell’emporio di famiglia prospettandogli anche l’opportunità di sposare la figlia Clara impegolata in un’infruttuosa quasi-relazione con Alan Stewart (Richard Anderson) erede di una delle migliori famiglie della regione che Will disprezza con  tutto il cuore. La nuova situazione creerà immediatamente nuove tensioni tra Will e i suoi figli…

Eula and Jody (Photo credit: Wikipedia)

“La Lunga Estate Calda” è una storia nella quale il testosterone scorre a fiumi, il maschio-alfa Will Varner, che crede di essere un dono del cielo, un uomo speciale che il suo piccolo mondo non può permettersi di perdere, pensa incessantemente a come perpetuare la sua stirpe e passa gran parte del suo tempo a dire ai suoi figli quanto lo deludano, Jody perchè troppo diverso da lui e privo della ferrea spina dorsale e del folto strato di pelo sullo stomaco di cui dovrebbe essere provvisto e Clara perché alla veneranda età di ventitré anni non ha ancora assolto al compito per cui come ogni altra donna è stata creata, sposarsi e farsi mettere incinta da un vero maschio. E qui arriva in soccorso del vecchio Will il giovane Ben, perfetto esemplare di maschio, dotato del giusto carattere predatorio e di un fisico scultoreo, che potrebbe sostituire il suo rammollito figlio (che almeno non è tanto stupido da non comprendere i progetti paterni) ed assicurargli insieme a Clara una robusta progenie, molto meglio di come saprebbe fare Alan, gentiluomo poco interessato alle donne che sembra usare la povera ingenua come un paravento, solo per evitare imbarazzanti rivelazioni in un ambiente ostile. In questo contesto, in cui ad un certo punto inevitabilmente Ben, ahilui, pronuncia la fatidica  frase “Si sa le donne dicono di no quando vogliono dire di si” , autentico must del più becero maschilismo, Clara sembra quasi un eroina per  la strenua resistenza che oppone ai progetti paterni rifiutandosi di essere trattata come un animale da riproduzione, eppure… eppure alla fine quando tutto si ricompone, quando Will e Ben sembrano redimersi e umanizzarsi un pochino lasciandola “libera” di scegliere il suo destino, in quel preciso momento Clara sceglie di fare esattamente quello che rifiutava di fare quando era il padre ad ordinarglielo perentoriamente, come a dire che in fondo gli uomini sanno meglio delle donne quello che è bene per loro, solo che quelle sciocchine non vogliono dargliela vinta.

Paul Newman and Joanne Woodward in a publicity shot for “The Long Hot Summer” (Phot credit: Wikipedia)

Il film, all’epoca apprezzato dalla critica, è ricordato per il conflittuale rapporto sul set tra Orson Welles e il regista Martin Ritt, che dopo essersi battuto per scritturarlo contro una riluttante 20th Century Fox (si temeva proprio il pessimo carattere dell’ormai ex-ragazzo prodigio)  non riuscì ad evitare numerosi scontri durante le riprese (effettuate per lo più in esterni in Louisiana) guadagnandosi alla fine il soprannome di “domatore di Orson”.

Questa però non è la ragione per cui “La Lunga estate calda” è famoso. Questo film ha segnato infatti anche la prima collaborazione cinematografica tra gli allora emergenti Paul Newman e Joanne Woodward. I due, che si erano conosciuti nel 1953 a Broadway  quando entrambi lavoravano come sostituti dei protagonisti in una produzione di Picnic (Newman era sposato all’epoca e i due si dichiaravano solo amici), solo pochi mesi dopo la fine delle riprese convolarono a nozze in quel di Las Vegas, giusto in tempo per presentarsi insieme alla notte degli Oscar del 1958 (solo pochi giorni prima dell’uscita del film) durante la quale Joanne (una predestinata chiamata così dalla madre in onore di Joan Crawford, il suo idolo) vinse il premio come Migliore Attrice Protagonista per “La donna dai tre volti” (The Three faces of Eve). Un paio di mesi dopo anche il talento di Paul ottenne il giusto riconoscimento quando all’undicesimo Festival di Cannes vinse il premio come migliore attore proprio grazie al ruolo di Ben Quick. Per cinquantanni (fino alla morte di Newman nel 2008) i due hanno formato una delle più solide e impegnate coppie di Hollywood.

Come vedete è proprio vero, a volte le grandi storie d’amore non sono quelle che si vedono sul grande schermo.

Altri film liberamente associati che potrebbero piacervi (cliccate i titoli per vedere una scena o il trailer):

Accadde una Notte – USA 1934 Diretto da: Frank Capra. Con: Clark Gable; Claudette Colbert; Walter Connolly.

Ossessione – ITA 1943 Diretto da: Luchino Visconti. Con: Massimo Girotti; Clara Calamai.

Il Postino Suona Sempre Due Volte – USA 1946 Diretto da: Tay Garnett. Con: Lana Turner; John Garfield; Cecil Kellaway; Hume Cronyn.

Un Tram che si Chiama Desiderio – USA 1951 Diretto da: Elia Kazan. Con: Vivien Leigh; Marlon Brando; Kim Hunter.

Picnic – USA 1955 Diretto da: Joshua Logan. Con: William Holden; Kim Novak; Rosalind Russell; Susan Strassberg.

La Gatta sul Tetto che Scotta – USA 1958 Diretto da: Richard Brooks. Con: Elizabeth Taylor; paul Newman; Burl Ives; Judith Anderson.

La Dolce Ala della Giovinezza – USA 1962 Diretto da: Richard Brooks. Con: Paul Newman; Geraldine Page; Shirley Knight.

La Calda Notte dell’Ispettore Tibbs – USA 1967 Diretto da: Norman Jewison. Con: Sidney Poitier; Rod Stieger; Warren Oats; Lee Grant.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

One response »

  1. Anne Bonney says:

    Wow – with all the salad dressing and social awareness, I forgot what the young Paul Newman looked like!

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