The Major and the Minor (Frutto Proibito) – USA 1942

Directed by: Billy Wilder.

Starring: Ginger Rogers; Ray Milland; Rita Johnson.

What would you do for a little discount?

The Major and the Minor” the 1942 comedy starring Ginger Rogers and Ray Milland and telling the story of a woman who disguises herself as a little girl to pay half train fare and ends up in a military academy with a Major who “saved” her from a suspicious conductor, is the first Hollywood film directed by Billy Wilder.

The Major and the Minor

The Major and the Minor (Photo credit: Wikipedia)

Arrived in the United States from Europe in 1933 at the dawn of the German Nazi Regime, Billy Wilder made a name for himself in Hollywood as a talented screenwriter. But he was not completely satisfied with the success of his scripts, neither two Academy Award nominations as best writer of a screenplay adaptation shared with co-writer Charles Brackett (with whom he formed a writing-duo from 1938 to 1950) for “Ninotchka” (1939) and “Hold Back the Dawn” (1941) nor another one as a writer of an original story shared with Thomas Monroe for “Ball of Fire” (1941), were enough. He was only waiting for a chance to achieve his ambition to be a director (in fact, in France he had already directed “Mauvaise Graine” released in 1934) and the tormented (from his point of view) shooting of “Hold Back the Dawn”(read the article HERE) had been the final straw. Wilder couldn’t stand any longer the many changes made to his scripts by producers, directors, studios’ executives and actors, especially if the director was Mitchell Leisen (someone he considered mediocre and particularly despised because homosexual) and if an actor dared to refuse to play a scene as he wrote it thinking there was no point in it, like the protagonist Charles Boyer did (earning this way Wilder’s eternal contempt).

The chance finally came thanks to Paramount producer Arthur Hornblow Jr. (the man who also changed Constance Frances Marie Ockelman into Veronica Lake) and Wilder chose to pursue his dreams putting the art aside and making a mainstream movie, a comedy that could be a box office hit and that could persuade Paramount executives that he was the right man to direct more films.

Ginger Rogers - (with Ralph Brooks)

Ginger Rogers disguised as a twelve-year old girl (Photo credit: Movie-Fan)

The screenplay of “The Major and the minor”, co-written with Charles Brackett, is based on the play “Connie goes home”  by Edward Childs Carpenter and tells the story of Susan Applegate (Ginger Rogers), a small town girl  who, deceived by New York (only precarious jobs and the unrequested attention of lots of nor very serious men) decides to go back home to Stevenson, Iowa, only to discover, once at the train station, that her savings are not enough to pay the fare because of a recent raise. The only solution is to wash her face, change her clothes in the ladies room and travel disguised as a twelve-year-old girl (half fare!). Obviously, the inspectors soon unmask her (she pretends to be Swedish talking like Greta Garbo and smokes) and she has to take refuge in a compartment when she meets Philip Kirby (Ray Milland), Major instructor in a military academy with some sight problem, who genuinely believes she is a frightened child. When the train is stopped by a flood on the tracks an accident (Philip’s fiancé who came to rescue him find Susan in his compartment and thinks something is happening…) suggests Pìhilip to take Susan, who tells him to call her Susu and calls him “uncle Philip”, with him to the Academy, a decision that will change many lives….

Ginger Rogers - movie still 1942

Susu wakes up in Major Kirby’s compartment (Photo credit: Movie-Fan)

Obviously it’s hard to believe that the then thirty-year-old Ginger Rogers could be taken for a twelve-year-old girl, but Wilder makes it plausible because it’s clear that those believing she’s a young girl have some sight problem like Philip, need to believe it (like Philip’s fiancé and all the instructors at the Military Academy) or even want to believe it (like the cadets so excited cause they are going to entertain this unusually charming girl). Talking about a theme he’ll deal with many times in his carrer, the attraction between a young woman and an older man, Wilder succeeds in letting us forget (and more important let the censor forget also tanks to the enlistment propaganda, so useful in war time, the film is filled with) that we are watching a movie telling the story of a man, an adult, who’s falling in love with someone he truly belives to be a very, very young girl who calls him “uncle” (but before the happy ending she will reveal the trick so everything is OK, for censorship too).

So in 1942 finally Billy Wilder achieved his goal: “The Major and the Minor”, thanks to the experience made on many sets while working as a writer (after all he had worked with masters like Ernst Lubitsch and Howard Hawks) and thanks to Ginger Rogers, who was enormously popular after winning in 1941 the Oscar as Best Actress for 1940 “Kitty Foyle”, won good reviews, was a box office hit (the 16th top grossing film that year) and made him a director.

The sparkling beginning of a great Hollywood career.

If you think that you can always meet someone interesting on a train… here are a few more films you could also like (click on the title to watch a clip):

Design for Living – USA 1933 Directed by: Ernst Lubitsch. Starring: Miriam Hopkins; Fredric March; Gary Cooper; Edward Everett Horton.

This Gun for Hire – USA 1942 Directed by: Frank Tuttle. Starring: Alan Ladd; Veronica Lake; Robert Preston.

Leave her to Heaven – USA 1945 Directed by: John M. Stahl. Starring: Gene Tierney; Cornell Wilde; Jeanne Crain.

Strangers on a Train – USA 1951 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Farley Granger; Robet Walker; Ruth Roman; Patricia Hitchcock.

Totò a colori – ITA 1953 Directed by: Steno. Starring: Totò; Mario Castellani; Isa Barzizza.

North by Northwest – USA 1959 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Cary Grant; Eve Marie Saint; James Mason; Jessie Royce Landis; Martin Landau.

Some Like it Hot – USA 1959 Directed by: Billy Wilder. Starring: Jack Lemmon; Tony Curtis; Marilyn Monroe; George Raft.


Cosa sareste disposti a fare pur di ottenere un piccolo sconto?

Frutto Proibito”, il film del 1942 con Ginger Rogers e Ray Milland che racconta la storia di una donna che si traveste da ragazzina per viaggiare in treno a tariffa ridotta e che finisce in un’accademia militare con il Maggiore che l’ha salvata da un controllore sospettoso, è il primo film Hollywoodiano diretto da Billy Wilder.

Ray Milland (Photo credit: Wikipedia)

Giunto negli Stati Uniti dall’Europa nel 1933 agli albori del Regime Nazista Tedesco, Billy Wilder  si costruì ad Hollywood una solida fama da talentuoso sceneggiatore. Ma non era completamente soddisfatto del successo in quel particolare campo e le due nomination all’Oscar come autore di una sceneggiatura non originale in coppia con Charles Brackett (con quale collaborò dal 1938 al 1950) per “Ninotchka” (1939) e “La Porta d’Oro” (1941) ed un’altra come autore della migliore storia originale (in coppia con Thomas Monroe) per “Colpo di Fulmine” (1941), non erano abbastanza per lui. Stava solo aspettando un’occasione per poter finalmente raggiungere il suo vero obiettivo: diventare regista (in Francia aveva già diretto un film uscito nelle sale nel 1934 e intitolato “Mauvaise Graine”).

La tormentata (per lui) lavorazione di “La Porta d’Oro”  (leggete l’articolo QUI) lo spinse ancora di più in quella direzione. Wilder non sopportava più l’idea che le sue sceneggiature subissero continue modifiche da parte di produttori, dirigenti degli Studios, registi e  attori, specialmente se il regista era Mitchell Leisen (che considerava, a torto, un completo incapace e che disprezzava perché omosessuale) e se un attore, come osò fare il protagonista Charles Boyer, rifiutava di girare una scena come era scritta perché la trovava poco logica (Boyer si guadagnò così il suo imperituro disprezzo).

Ginger Rogers, Frankie Thomas -

Susu breaking hearts at the Military Academy (Photo credit: Movie-Fan)

L’occasione giusta arrivò grazie al produttore della Paramount Arthur Hornblow Jr (lo stesso uomo che trasformò Constance Frances Marie Ockelman in Veronica Lake) e Wilder la colse al volo mettendo da parte l’arte in favore di un film commerciale che potesse diventare un successo al botteghino capace di convincere i dirigenti della Paramount del fatto che lui fosse l’uomo giusto per dirigere altri film.

La sceneggiatura di “Frutto Proibito”, firmata Brackett e Wilder, è tratta dalla commedia teatrale “Connie Goes Home” di Edward Childs Carpenter e racconta la storia di Susan Appelgate (Ginger Rogers), una provinciale che delusa dall’esperienza New Yorkese (solo lavori precari e tanti uomini dalle mani troppo lunghe) decide di tornare a casa a Stevenson in Iowa, ma una volta alla stazione scopre che i suoi risparmi non bastano più a comprare il biglietto del treno perché i prezzi sono aumentati. Non le resta altro da fare che andare nel bagno delle donne per lavarsi la faccia e cambiarsi d’abito e viaggiare travestita da dodicenne (si paga metà tariffa!!). Ovviamente i controllori la smascherano quasi subito (tenta di farsi passare per svedese imitando Greta Garbo e poi si fa beccare mentre fuma) e quindi Susan si rifugia in una cabina del vagone letto dove conosce Philip Kirby (Ray Milland), maggiore istruttore in un’accademia militare che avendo qualche problemino di vista la crede una vera ragazzina spaventata. Quando il treno resta bloccato in mezzo al nulla causa inondazione che ha sommerso i binari, una serie di incidenti (la fidanzata di Philip arrivata in suo soccorso ha visto Susan e ha capito tutta un’altra cosa…) porteranno la giovane, che ora si fa chiamare Suso da Philip che lei chiama “zio”, fino all’accademia militare dove la sua presenza cambierà la vita a diverse persone…

Billy Wilder

Billy Wilder (Photo credit: Wikipedia)

Chiaramente è un po’ difficile credere che qualcuno potesse realmente scambiare l’allora trentenne Ginger Rogers per un vera dodicenne, ma il gioco nel film riesce bene anche perché è chiaro fin dall’inizio che chi ci crede o ha  problemi di vista come Philip, o ha  bisogno di crederci (come la fidanzata di Philip e tutti gli istruttori militari dell’accademia) oppure vuole crederci (come i cadetti entusiasti di dovere intrattenere una “ragazzina” tanto affascinante) e Wilder trattando un tema che tornerà molte volte nei suoi film, quello dell’attrazione tra una giovane donna e un uomo molto più grande, riesce persino a farci dimenticare (e non far notare alla censura forse distratta in tempo di guerra dall’evidente propaganda in favore dell’arruolamento) che stiamo appassionandoci ad una storia in cui un uomo adulto (che tenete bene a mente si fa chiamare “zio”) si sta innamorando di quella che lui crede sinceramente una ragazzina di dodici anni (ma prima del lieto fine lei gli rivela il trucco e quindi tutto va a posto, anche per la censura).

Così nel 1942 Billy Wilder ottenne finalmente il suo scopo: “Frutto Proibito”, grazie all’esperienza maturata sui set dei film che aveva solo sceneggiato (dopotutto aveva lavorato con maestri come Ernst Lubitsch e Howard Hawks) e grazie alla presenza di Ginger Rogers, popolarissima dopo l’Oscar vinto nel 1941 per il film del 1940 “Kitty Foyle”, convinse la critica,e fu un successo al botteghino (sedicesimo incasso di quell’anno negli Stati Uniti) e lo trasformò finalmente in un regista.

Il brillante inizio di una sfolgorante carriera Hollywoodiana.

Se pensate che si può sempre fare un incontro interessante su un treno… ecco altri film che potrebbero piacervi (cliccate sul titolo per vedere una scena):

Partita a Quattro – USA 1933 Diretto da: Ernst Lubitsch. Con: Miriam Hopkins; Fredric March; Gary Cooper; Edward Everett Horton.

Il Fuorilegge – USA 1942 Diretto da: Frank Tuttle. Con: Alan Ladd; Veronica Lake; Robert Preston.

Femmina Folle – USA 1945 Diretto da: John M. Stahl. Con: Gene Tierney; Cornell Wilde; Jeanne Crain.

Delitto per Delitto (L’altro uomo) – USA 1951 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Farley Granger; Robet Walker; Ruth Roman; Patricia Hitchcock.

Totò a colori – ITA 1953 Diretto da: Steno. Con: Totò; Mario Castellani; Isa Barzizza.

Intrigo Internazionale – USA 1959 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Cary Grant; Eve Marie Saint; James Mason; Jessie Royce Landis; Martin Landau.

A Qualcuno Piace Caldo – USA 1959 Diretto da: Billy Wilder. Con: Jack Lemmon; Tony Curtis; Marilyn Monroe; George Raft.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

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