A Place in the Sun 1951

A Place in the Sun (Un Posto al Sole) – USA 1951

Directed by: George Stevens.

Starring: Montgomery Clift; Elizabeth Taylor; Shelley Winters; Anne Revere; Raymond Burr.

Beware: stay away from rowing boats!

In fact a rowing boat may inspire very dark thoughts, especially if you’re a young and poor but ambitious man who’s suddenly so lucky to have a summer romance with the prettiest and richest heiress you can imagine while your pregnant girlfriend insists incessantly to be married… more or less what happens in “A Place in the Sun”, the film directed by George Stevens and released in 1951.

A Place in the Sun (film)

A Place in the Sun (film) (Photo credit: Wikipedia)

This is the second film adaptation of “An American Tragedy”, the novel written  in 1925 by the American writer Theodore Dreiser and based on a true story, the murder in 1906 of Grace Mae Brown (if you’re interested, you can read more HERE and HERE). The previous film released in 1931, directed by Joseph von Sternberg (the Austrian-American director who turned Marlene Dietrich into a star) and starring Phillips Holmes, Sylvia Sidney and Frances Dee, was titled “An American tragedy” like the novel: a colossal critical and commercial flop, even Dreiser disliked it. At Paramount, the studio that produced that first version and that owned the rights to the novel, nobody seems enthusiast to make a new film based on Dreiser’s book because of that flop and probably because also concerned that in a period when McCarthyism was cultivating a certain anti-communist paranoia this story, showing the bitter fruits of the American Dream and criticizing those moralists that condemned abortion but also single mothers, could be perceived as anti-American or could be seen by some as an attack on Capitalism. Once Stevens, who began working on a new adaptation many years before the film’s production, won that resistance the title was changed into “A Modern Story” and than into “A Place in the Sun”, something that could be perceived as more positive.

The shooting started in 1949 and it took two years since the perfectionist George Stevens was ready to show his film. Fortunately this time it was a huge commercial and critical success. Probably  people flocked to theatres because of the young stars chosen to play the protagonists (that this time had new names).

English: Studio publicity portrait of Montgome...

Montgomery Clift. (Photo credit: Wikipedia)

Montgomery Clift, who was already one of the most important young actors winning an Oscar nomination for his first film “The Search” (1948) and rising a fame as a sex symbol thanks to Wyler’s film “The Heiress” (1949), seemed ideal for the role of George Eastman, the young and poor son of a couple of missionaries (they ruled a sort of Salvation Army mission) who, hoping in a quick career, goes to a new town following the invitation of a rich uncle who offered him a job, has a relation with a fellow worker (even though such an event is strictly forbidden by the factory’s rules), falls in love with a pretty socialite and in the end when his social climbing dreams (the “American Dream”) seems finally within reach discovers that the only way to realize them is murder.

Clift was “tormented” enough to play a murderer and charming enough to convince the audience (at least women in the audience) that he didn’t mean to kill anyone for real.

To play the pretty socialite Angela Vickers was cast Elizabeth Taylor, who was only 17 when the shooting started and was about to succeed in one of the most difficult tasks for a former child star: to become an adult star. She was exactly what Stevens was looking for, the perfect embodiment of the young socialite, so charming and expert in doing nothing, the dashing beauty who makes George’s head spin, a girl everybody could kill for.

The most difficult task, be Alice Tripp the young factory worker who’s seduced by George (or who  let him seduce her), went to Shelley Winters, who was known at that time for silly blonde bombshell roles and wanted to prove herself a serious actress. To win the role she went to the interview with Stevens without makeup, wearing dowdy clothes and an unflattering hairdo.

Shelley Winters 1950s

Shelley Winters, not at all dull in 1950s (Photo credit: Movie-Fan)

The way  Alice, that unfortunate girl, is described tells us with whom Stevens sympathized. Alice has no charm, is dull and also a little stupid (never tell to a very ambitious man with whom you’re having a secret relation that you can’t swim!), and when she becomes pregnant she become even worse, she’s so intolerably annoying that not a single person in the audience could sympathize with her.

“A Place in the Sun”, maintaining the psychological and class motivations of Dreiser’s book, is in fact more focused on the romance between George and Angela, and changes Alice’s death to an accident, but don’t save the young man from his punishment and can’t help administering us a moralist ending in which George recognizes his fault and accept his destiny.

A proof of the great success “A Place in the Sun” had, is the fact that the year of its release the white gown designed by the legendary costume designer Edith Head that Elizabeth Taylor wears in a scene was largely imitated. But the film also received official recognitions. Both Montgomery Clift and Shelly Winters won Oscar nominations as Best Actor and Actress (but didn’t win), George Stevens won his first Oscar as Best Director (he will win again in 1956 with “The Giant”) and the movie won other five Academy Awards (b/w cinematography; film editing; original score; screenplay and, off course, costume design).

A film you should watch again and that surely will show you rowing boat in a new (and very sinister) light.

A few movies that could give you some more reason to stay away from rowing boats (click the titles to watch a very enlightening scene and a joke):

Sunrise: a song of two humans – USA 1927 Directed by: F.W. Murnau. Starring: Janet Gaynor; George O’Brien; Margaret Livingstone.

An American Tragedy – USA 1931 Directed by: Joseph von Sternberg. Starring: Phillips Holmes; Sylvia Sidney; Frances Dee.

Horse Feathers – USA 1932 Directed by: Norman Z. McLeod. Starring: Groucho, Harpo, Chico and Zeppo Marx; Thelma Todd-

Lifeboat – USA 1944 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Tallulah Bankhead; Walter Slezack; William Bendix; John Hodiak; Mary Anderson.

Monsieur Verdoux – USA 1947 Directed by: Charles Chaplin. Starring: Charles Chaplin; Martha Raye; Marily Nash.

The talented Mr Ripley – USA 1999 Directed by: Anthony Minghella. Starring: Matt Demon; Jude Law; Gwyneth Paltrow; Cate Blanchett; Philip Seymour Hoffman.

pellicola2

Attenzione: state lontani dalle barche a remi!

Infatti una barca a remi può ispirare pensieri molto foschi, specialmente in un giovane povero quanto ambizioso che ha improvvisamente l’incredibile fortuna di vivere una storia d’amore estiva con la più ricca e carina ereditiera che si possa immaginare mentre la sua ragazza incinta non smette di ripetergli che vuole che lui la sposi per toglierla dai guai… più o meno come succede in “Un Posto al Sole”, il film diretto da George Stevens che uscì nelle sale nel 1951.

Elizabeth Taylor and Montgomery Clift in “A Place in the Sun” (Photo Credit: Wikipedia)

Questo è il secondo adattamento cinematografico di “Una Tragedia Americana”, il romanzo del 1925 dello scrittore Statunitense Theodore Dreiser ispirato ad una storia vera del 1906, l’omicidio di Grace Mae Brown (se siete interessati, e capite l’inglese, potete saperne di più leggendo QUI e QUI). Vent’anni prima di “Un Posto al Sole” era uscito nelle sale il film intitolato come il romanzo “Una Tragedia Americana”, diretto da Joseph von Sternberg (il regista Austro-Americano che fece della Dietrich una stella) con Phillips Holmes, Sylvia Sidney e Frances Dee: un fiasco colossale di pubblico e critica detestato persino da Dreiser. Alla Paramount, lo studio che aveva prodotto il film e che deteneva i diritti del libro, si guardava con scarso entusiasmo all’idea di realizzare un nuovo film basato sul romanzo di Dreiser anche perché, in un periodo di crescente paranoia generata dalla caccia alle streghe del Maccartismo, si temeva che qualcuno potesse considerare anti-americana ed anti-capitalista questa storia che portava alla luce i frutti avvelenati del sogno americano e del moralismo che condannava l’aborto ed emarginava le ragazze madri. Quando finalmente Stevens, che aveva  iniziato a lavorare ad un nuovo adattamento da qualche anno, riuscì a vincere ogni diffidenza si decise di cambiare il titolo prima in “Una Storia Moderna” e poi in “Un Posto al Sole”, qualcosa che potesse essere percepito dagli spettatori come positivo.

Le riprese iniziarono nel 1949 e ci vollero due anni prima che il perfezionista George Stevens fosse pronto a mostrare al mondo il suo film. Fortunatamente questa volta fu un enorme successo di pubblico e critica. Ad attrarre i favori del pubblico furono probabilmente anche i giovani attori scelti per interpretare i protagonisti della storia (a cui questa volta si era scelto di cambiare i nomi).

Phillips Holmes in “An American Tragedy” 1931 (Photo Credit: Wikipedia)

Montgomery Clift, che era ormai uno dei più importanti attori della nuova generazione avendo ricevuto una nomination all’Oscar per il suo primo film da protagonista “Odissea Tragica” (1948) e che grazie a “L’Ereditiera” di Wyler (1949) era assurto al ruolo di sex symbol, sembrava la scelta ideale per il ruolo di George Eastman, il giovane e povero figlio di una coppia di missionari (gestivano una missione in stile Esercito della Salvezza) che, sperando in una rapida carriera, si trasferisce in una nuova città dopo che un ricco zio gli ha offerto un lavoro, ha una relazione con una collega operaia (cosa severamente proibita dai regolamenti della fabbrica), si innamora di una bellissima ereditiera ed infine quando i suoi sogni di scalata sociale (il “Sogno Americano”) sembrano finalmente a portata di mano scopre che l’unico modo per realizzarli è il delitto. Clift era abbastanza “tormentato” per essere un credibile assassino e piaceva abbastanza agli spettatori (specialmente alle donne) da rendere credibile la quasi non intenzionalità del delitto.

Per il ruolo dell’ereditiera Angela Vickers fu scelta Elizabeth Taylor, che aveva solo 17 anni quando iniziarono le riprese del film e stava per riuscire in una delle più difficili imprese che possano toccare ad una bambina-attrice di successo: continuare ad essere una stella anche da adulta. Lei era esattamente quello che Stevens stava cercando, la perfetta incarnazione della giovane ereditiera abilissima nel spandere fascino e nel godersi la vita, una ragazza bellissima che fa girare la testa a George e per la quale chiunque sarebbe stato disposto ad uccidere.

Monty and Shelly Winters in "A Place In T...

Monty and Shelly Winters in “A Place In The Sun”, 1951 (Photo credit: thefoxling)

Il compito più ingrato, interpretare Alice Tripp la giovane operaia che viene sedotta (o che si lascia volentieri sedurre) da George, toccò invece a Shelley Winters, che all’epoca otteneva solo ruoli da bionda sexy e voleva dimostrare di poter essere una brava attrice, tanto che pur di ottenere la parte si presentò ad un colloquio con Stevens in abiti dimessi, senza trucco e con una pettinatura improbabile.

È il modo in cui viene dipinta Alice, questa povera ragazza, a farci capire a chi andassero le simpatie di Stevens. Alice non è niente di che, è sciatta ed è pure un po’ stupida (mai raccontare ad un uomo ambizioso con cui si ha una relazione di fatto clandestina che non sapete nuotare!), quando poi rimane incinta diventa insopportabilmente lagnosa tanto che per gli spettatori è assai difficile parteggiare per lei.

“Un Posto al Sole”, conservando le motivazioni psicologiche e sociali del libro di Dreiser, dedica più spazio alla storia d’amore tra George e Angela, e trasforma la morte di Alice in un incidente, ma non risparmia al giovane la sua punizione né evita di somministraci un finale moralista in cui George riconosce le sue colpe e accetta il suo destino (non vi anticipo il finale, ma visto che la storia è ambientata negli Stati Uniti potete immaginarvelo da soli).

Una prova del grande successo di “Un Posto al Sole”, è il fatto che l’abito da sera bianco disegnato dalla leggendaria costumista Edith Head ed indossato da Elizabeth Taylor fu imitatissimo nell’anno dell’uscita del film. Non mancarono comunque i riconoscimenti ufficiali. Montgomery Clift e Shelley Winters furono candidati all’Oscar  come Migliore Attore ed Attrice protagonista (ma non vinsero), George Stevens vinse il suo primo Oscar come regista (ne vincerà un altro nel 1956 per “Il Gigante”) e il film nel suo complesso si aggiudicò altri 5 Oscar ( fotografia in bianco e nero, montaggio, colonna sonora, sceneggiatura ed ovviamente costumi).

Un film da  riscoprire e che sicuramente vi farà vedere le gite in barca sotto una nuova luce.

Qualche altro film che vi potrà dare ulteriori ragioni per stare alla larga dalle barche a remi: (cliccate i titoli per vedere una scena molto illuminante e uno scherzo):

Aurora – USA 1927 Diretto da: F.W. Murnau. Con: Janet Gaynor; George O’Brien; Margaret Livingstone.

Una Tragedia Americana – USA 1931 Diretto da: Joseph von Sternberg. Con: Phillips Holmes; Sylvia Sidney; Frances Dee.

I Fratelli Marx al College (Piume di Cavallo) – USA 1932 Diretto da: Norman Z. McLeod. Con: Groucho, Harpo, Chico and Zeppo Marx; Thelma Todd.

Prigionieri dell’oceano – USA 1944 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Tallulah Bankhead; Walter Slezack; William Bendix; John Hodiak; Mary Anderson.

Monsieur Verdoux – USA 1947 Diretto da: Charles Chaplin. Con: Charles Chaplin; Martha Raye; Marily Nash.

Il Talento di Mr Ripley – USA 1999 Diretto da: Anthony Minghella. Con: Matt Demon; Jude Law; Gwyneth Paltrow; Cate Blanchett; Philip Seymour Hoffman.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

6 responses »

  1. JPF Goodman says:

    Lovely choice, been waiting to see this movie for years, so I hope your links help me download it. Have you seen the similarly plotted film with Robert Wagner and, I think, Joanne Woodward, based on a novel by Ira Levin, “A Kiss Before Dying”? I bet your picture’s lots better!

    • Ella V says:

      I’m quite sure I’ve never seen that film, but I’ve seen a not very good 1990’s remake with Matt Dillon (I suppose is not the same thing…) and in fact the plot reminds to A place in the sun, but I suppose that those stories are quite common (and unfortubately also in real life). Thank you for your suggestion.

      • JPF Goodman says:

        Yes it was. Now I’m trying to think of others and only “Gaslight” comes to mind, though the “hero” isn’t so charming. The work of Henry James often refers to young women of means being put upon, and some films based on his novels are, at least, interesting. Read an interesting biography of Mae West recently, and her films, such as “She done him Wrong” (free on YouTube in the Uk!) are a cheerful reminder that women can be on top. Lovely talking to you as always Ella. Good movies to you!

      • Ella V says:

        Great thing Youtube…

  2. KnockOut says:

    Bel film, concordo.
    Tanto che anche io, tempo fa, mi sono cimentato in una sorta di recensione. Sarei contento se ci dessi una sbirciata….con considerazioni, anche negative, al seguito (se vuoi naturalmente)

    Come al solito brava ed esaustiva

    http://giampierofichera.wordpress.com/2012/03/25/☛-un-posto-al-sole-1951-di-george-stevens/

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