All about Eve 1950

All about Eve (Eva contro Eva) – USA 1950

Directed by: Joseph L. Mankiewicz.

Starring: Bette Davis; Anne Baxter; George Sanders; Celeste Holm; Gary Merrill; Hugh Marlowe; Marilyn Monroe; Gregory Ratoff.

Ain’t you curious to know all about Eve?

Apparently 1950 was in Hollywood the year of the ageing stars. The protagonists of two of the most acclaimed films released that year, “Sunset Blvd” and “All about Eve” were in fact actresses dealing with the passing of time (affecting in a different way their acting careers) and a younger lover. Was Hollywood trying to send a message to its divas? Was it trying to tell them that times were changed, war was long time over and they should leave the golden screens they have ruled during the 1940’s and make room to a new generation? Who knows…

All About Eve

All About Eve (Photo credit: Wikipedia)

Anyway, the stories told in those films seems to send us very different messages. If in “Sunset Blvd” Billy Wilder used the self-secluded fifty-year-old ex-silent movie star Norma Desmond and her affair with the younger writer-gigolo Joe Gillis to talk about the poisoned fruits of Hollywood stardom causing the irate reaction of no less than Louis B. Mayer who wanted him tarred and feathered and then driven out of Hollywood, in “All about Eve” Joseph L. Mankiewicz (also writer and director like Wilder), taking the inspiration from “The wisdom of Eve” a short story appeared in Cosmopolitan in 1946, stages a classical rivalry between women set in the less golden Broadway’s world. In it a successful stage actress who has just turned forty and has a younger partner (who’s not trying to use her) has to deal with a younger woman who creeps into her personal and professional life trying to replace her. No corpses here, only good old social climbing and a lot of back-stabbing.

Just like “Sunset Blvd”, also “All about Eve” starts from the end: Eve Harrington (Anne Baxter) is being presented the Sarah Siddons Award and thanks to a long flashback and many narrators we discover how this young and once unknown woman could turn from fan of Margo Channing (Bette Davis), the Broadway Queen Bee, to her personal assistant, to her understudy, to the protagonist in a stage play written for the older star and in the end to a Broadway star herself. We can follow Eve in her climb, we can see how cleverly she crept into Margo’s private life, how she gained the confidence of her best friends, the writer Lloyd Richards (Hugh Marlow) and his wife Karen (Celeste Holm), how she tried to seduce Margo’s lover, the young director Bill Sampson (Gary Merrill), and how she formed a profitable alliance with the most famous New York critic Addison DeWitt (George Sanders), though she couldn’t deceive him with her little ingénue pose. But in the end we discover that if Eve’s conspiracy oblige Margo to reconsider her life, choosing to give up roles unfit for her age and marrying Bill, the newborn-star has to learn herself what’s the price of success.

The principal cast of All About Eve. (Left to ...

The cast of All About Eve. (Left to right) Gary Merrill, Bette Davis, George Sanders, Anne Baxter, Hugh Marlowe and Celeste Holm (Photo credit: Wikipedia)

Despite the many different interpretations you can give to “All about Eve” depending on what you’re interested in ( the fight Broadway vs Hollywood and theatre vs cinema; lesbian sub-plots; cold war sub-plots….) there’s something in it nobody can’t ignore, a not very obscure invitation to women to regain their place in society: inside their homes, just beside the fireplace. No matter how witty, clever, talented or famous a woman can be, whether she inherit her place in society (Margo was practically born on stage) or she gained it back-stabbing all her supposed friends (apparently one of the favourite women’s occupations), her real destiny is to be a good wife. One of the favourite messages (not precisely subliminally dispatched) in 1950’s movies.

The winner of 1951 Oscar for Best Actress: Judy Holliday

The film, released in October 1950, was a huge success that unexpectedly revived Bette Davis’ languishing career (after her daughter’s birth in 1947 and a couple of flops someone predicted her imminent retirement). She signed for that role only a couple of weeks before the start of the shooting when Claudette Colbert, who was originally cast as Margo, had to give up because of an injury, and in the end she gained a new husband (during the shooting she fell in love with her co-star Gary Merrill. When life imitates art)  and an Oscar nomination for Best actress like her co-star rival Anne Baxter (only two of the 14 nomination “All about Eve” received). But in March 1951, not Davis nor Baxter won the Accademy award as Best actress. Not even Gloria Swanson, who was nominated for her great (and courageous) performance in Sunset Blvd won it. That year the Best actress was  Judy Holliday for “Born Yestarday”, who’s in  that film the incarnation of  the new 1950’s blonde: the dumb sex-bombshell, just like Marylin Monroe who (not yet famous) played in “All about Eve” the sexy and very little talented Miss Casswell “graduated at the Copacabana School of Dramatic Art” (art imitating life).

Bette Davis, had her consolation prize in April when at the Fourth Cannes Film Festival she won the prize as Best Actress (and All about Eve won the Jury special prize). Not bad for an actress that someone already considered prematurely lost.

 A few related movies you could also like (click on the titles to watch a trailer or a clip):

What every woman knows – USA 1934 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Helen Hayes; Brian Aherne; Donald Crisp; Madge Evans; Lucille Watson.

Dangerous – USA 1935 Directed by: Alfred E. Green. Starring: Bette Davis; Farchot Thone; Margaret Lindsay.

Stage Door – USA 1937 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Katherine Hepburn; Ginger Rogers; Gail Patrick; Adolphe Menjou; Andrea Leeds; Lucille Ball; Eve Arden.

Jezebel – USA 1937 Directed by: William Wyler. Starring: Bette Davis; Henry Fonda; George Brent; Fay Bainter; Margaret Lindsay.

Sunset Blvd – USA 1950 Directed by: Billy Wilder. Starring: Gloria Swanson; William Holden; Erich von Stroheim; Nancy Olson.

The Star – USA 1952 Directed by: Stuart Heisler. Starring: Bette Davis; Sterling Hayden; Natalie Wood.

All about my Mother – ESP 1999 Directed by: Pedro Almodovar. Starring: Cecilia Roth; Marisa Paredes; Antonia San Juan; Penelope Cruz.


Non siete curiosi? Non volete sapere tutto di Eva?

A quanto pare, ad Hollywood il 1950 è stato l’anno delle stelle “stagionate”. Le protagoniste di due tra i film più acclamati di quell’anno, “Viale del Tramonto” e “Eva contro Eva”, erano infatti attrici alle prese con lo scorrere del tempo (che condizionava in modo molto diverso le loro carriere) e un amante più giovane. Hollywood stava forse cercando di lanciare un messaggio alle sue dive? Stava cercando di dir loro che i tempi erano cambiati, la guerra era finita da un pezzo ed era giunto il momento di abbandonare il grande schermo sul quale avevano imperversato nel corso degli anni ’40 e farsi da parte per cedere il passo ad una nuova generazione? Chissà…

Cropped screenshot of Anne Baxter from All Abo...

Anne Baxter as Eve Harrington. (Photo credit: Wikipedia)

Comunque le storie dei due film sembrano lanciare messaggi differenti. Se nel nerissimo “Viale del Tramonto” Billy Wilder si serviva dell’auto-reclusa cinquantenne ex stella del cinema muto Norma Desmond e della sua relazione col più giovane srittore-gigolò Joe Gillis per parlare dei frutti avvelenati del mondo dorato della Mecca del Cinema causando la reazione irata di nientemeno che Louis B. Mayer che propose di cospargerlo di pece e piume e cacciarlo da Hollywood, in “Eva contro Eva” Joseph L. Mankiewicz (anche lui come Wilder sceneggiatore e regista), ispirandosi al racconto “Wisdom of Eve” apparso nel 1946 sulla rivista Cosmopolitan, metteva in scena una classica rivalità tra donne ambientata nel meno dorato mondo di Broadway, con un’attrice teatrale, fresca quarantenne ancora all’apice del successo ma anche lei alle prese con un compagno più giovane (che però non ha secondi fini), che all’improvviso deve vedersela con una giovane che si insinua nella sua vita privata e professionale cercando di sostituirsi al lei. Niente cadaveri, solo sano arrivismo e tante pugnalate alla schiena.

Cropped screenshot of Bette Davis from All Abo...

Bette Davis as Margo Channing. (Photo credit: Wikipedia)

Come “Viale del tramonto”  anche “Eva contro Eva” comincia dalla fine: Eva Harrington (Anne Baxter) sta per essere premiata con il prestigioso Sarah Siddons Award come migliore interprete femminile e grazie ad un lunghissimo flashback e ad un racconto a più voci scopriamo come questa giovane sconosciuta sia riuscita a passare dal ruolo di fan di Margo Channing (Bette Davis), l’ape regina di Broadway, a quello di sua assistente personale, poi  sua sostituta a teatro, poi ancora interprete di una commedia che per lei era stata scritta ed infine nuova stella di Broadway. Possiamo seguire Eva nella sua scalata verso la celebrità, vedere con quanta furbizia si sia insinuata nella vita privata di Margo, come si sia conquistata la sua fiducia e quella dei suoi migliori amici, il commediografo Lloyd Richards (Hugh Marlowe) e sua moglie Karen (Celeste Holm), come abbia cercato di rubarle il compagno, il giovane regista Bill Sampson (Gary Merrill), e con quale abilità sia riuscita a stringere una preziosa alleanza col più famoso critico teatrale di New York, Addison DeWitt (George Sanders), senza però riuscire ad ingannarlo con la sua aria da gatta morta. Ma alla fine scopriamo che se le manovre di Eva sembrano non aver lasciato a Margo altra scelta che rinunciare ai ruoli non più adatti alla sua età e rifugiarsi nella vita privata sposando Bill, anche la giovane neo-stella è costretta a imparare in fretta che il successo ha un prezzo.

Nonostante le differenti interpretazioni che si possono dare di “Eva contro Eva” a seconda dei propri interessi (la lotta tra Brodway e Hollywood e tra teatro e cinema; sotto-trame lesbiche; sotto-trame sulla guerra fredda…) c’è in questo film qualcosa che nessuno può ignorare, un decisamente poco oscuro invito alle donne a riprendere il posto che è loro destinato dalla società: in casa, giusto accanto al focolare. Non importa quanto intelligente, brillante, talentuosa o famosa una donna possa  essere, non importa se il suo posto nella società l’abbia ereditato (Margo è praticamente nata sulle tavole del palcoscenico) o se lo sia guadagnato pugnalando alle spalle ogni presunta amica (a quanto pare uno degli sport femminili per eccellenza) il suo vero destino è quello di moglie. Uno dei messaggi preferiti (e per niente subliminali) di molti film degli anni ’50.

The unknown Marilyn Monroe with Anne Baxter, Bette Davis and George Sanders (Photo credit: Wikipedia)

Il film, uscito nelle sale americane nell’ottobre del 1950, fu un enorme successo capace di resuscitare la languente carriera di Bette Davis (dopo la nascita della figlia nel 1947 e un paio di flop al botteghino qualcuno già la dava prossima la ritiro dalle scene). La Davis. che aveva firmato per questo ruolo solo un paio di settimane prima dell’inizio delle riprese quando era stata chiamata a sostituire Claudette Colbert che aveva dovuto rinunciare ad interpretare Margo all’ultimo momento a causa di un infortunio, si era guadagnata alla fine un nuovo marito (il co-protagonista Gary Merrill del quale si era innamorata sul set. La vita che imita l’arte) e una nomimation all’Oscar come Migliore Attrice Protagonista da spartire con la co-protagonista rivale Anne Baxter (tra l’altro solo 2 delle 14 nomination ricevute da “Eva contro Eva”). Ma nel marzo del 1951 quell’Oscar non andò né a Bette Davis né ad Anne Baxter. Non riuscì a vincerlo nemmeno Gloria Swanson candidata per la sua bella (e coraggiosa) interpretazione in “Viale del Tramonto”. Quell’anno la migliore attrice fu Judy Holliday per “Nata Ieri”, che in quel film era la perfetta incarnazione della nuova bionda anni ’50: una bomba sexy un po’ scema, proprio come Marilyn Monroe che in “Eva contro Eva”, prima di diventare famosa, appare nel ruolo della sexy e decisamente poco talentuosa Miss Caswell “ diplomata alla Scuola d’Arte Drammatica del Copacabana” (l’arte che imita la vita).

Bette Davis ebbe il suo premio di consolazione in Aprile quando al Quarto Festival del Cinema di Cannes vinse il Premio come Migliore Attrice (il film vinse il Premio Speciale della Giuria). Niente male per una star a cui era stato predetto un prematuro tramonto.

 Alcuni film collegati che potrebbero piacervi (cliccate i titoli per vedere una scena o il trailer):

What every woman knows – USA 1934 Diretto da: Gregory La Cava. Con: Helen Hayes; Brian Aherne; Donald Crisp; Madge Evans; Lucille Watson.

Paura d’amare – USA 1935 Diretto da:  Alfred E. Green. Con: Bette Davis; Farchot Thone; Margaret Lindsay.

Palcoscenico – USA 1937 Diretto da:  Gregory La Cava. Con: Katherine Hepburn; Ginger Rogers; Gail Patrick; Adolphe Menjou; Andrea Leeds; Lucille Ball; Eve Arden.

La Figlia del Vento – USA 1937 Diretto da:  William Wyler. Con: Bette Davis; Henry Fonda; George Brent; Fay Bainter; Margaret Lindsay.

Viale del Tramonto – USA 1950 Diretto da:  Billy Wilder. Con: Gloria Swanson; William Holden; Erich von Stroheim; Nancy Olson.

La Diva – USA 1952 Diretto da: Stuart Heisler. Con: Bette Davis; Sterling Hayden; Natalie Wood.

Tutto su mia madre – ESP 1999 Diretto da:  Pedro Almodovar. Con: Cecilia Roth; Marisa Paredes; Antonia San Juan; Penelope Cruz.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

3 responses »

  1. Incredible movie that EVERYONE should see at least once! I think I watch this movie once a year, I see it on the shelf and it’s like visiting an old friend!

  2. skunkieboo says:

    I guess I need to actually watch this one all the way through. Have only caught clips of it on television. I loved Sunset Blvd. so there is a great chance I’ll like this one as well.

    • Ella V says:

      Not as dark as Sunset Blvd (lot of backstabbing), but it’s definitely worth watching, especially if you like Bette Davis.

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