ModernTimes1936

Modern Times (Tempi Moderni) – USA 1936

Directed by: Charles Chaplin.

Starring: Charles Chaplin; Paulette Goddard.

Workers of the world, (re)unite!

When “The Jazz Singer”, the first feature-lenght (almost) talkie was released in United States in October 1927, it was clear that the silent movie’s era was going to end. In spite of all this, Charlie Chaplin  who, after living in poverty in London when he was a child, had won world fame (and affluence) thanks to the Little Tramp and the universal understanding of pantomime (and silent cinema), was not ready to face the facts: in his mind, talkies could kill the character of the dignified vagabond he created. He tried to resist and in 1931 he released “City Lights”  a comedy romance in pantomime, as it was written in the opening credits, with a musical soundtrack but still no dialogues, a film that was a great success and a real critical triumph anyway.

Modern Times (film)

Modern Times (film) (Photo credit: Wikipedia)

For his subsequent film Chaplin was tempted by talkies, but in the end he decided to use only music (as usual composed by himself) and a few sound effects (voices through speakers). So, in 1936, was released “Modern Times” – The story of industry, of individual enterprise – humanity crusading in the pursuit of happiness (from opening credits), Chaplin’s last silent movie and the Little Tramp last performance, even though in the following “The Great Dictator”, we can find his closest relative, the Jewish Barber who will be mistaken for the dreadful Adenoid Hynkel and will finally talk to make his famous speech to humanity.

In his farewell film the Little Tramp is turned into a factory worker employed on an assembly line. His repetitive work soon drives him to insanity and to hospital. Finally discharged but unemployed, the former factory worker, now back in his usual Tramp suit, is mistakenly believed a dangerous communist who instigate a demonstration, is arrested and sent to jail. Once released from prison, always unemployed and homeless, he meets a young orphan girl (Paulette Goddard) who’s trying to escape from the generosity of the juvenile welfare system. They will become inseparable…

Chaplin has always explored in his films controversial topics (famine, poverty, immigration, illegitimacy, addictions…) and, after his 18-month world tour in 1931-32 that gave him the occasion to see with his own eyes the social effects of the Great Depression, from mass unemployment to  the rise of nationalism in Europe (so dreadfully similar to what we are living today after years of economic and political crisis), he seems to convey in “Modern Times” a real anti-capitalistic message, especially in the first part of the movie set in the factory.

The Tramp working on the giant machine in the ...

The Tramp working on the giant machine in the film’s most famous scene (Photo credit: Wikipedia)

Workers are just an indistinct bunch of exploitable animals (and in fact in the very first scene a flock of sheep is turned into workers going to their work place), they are not very different from the machines they use and are strictly controlled by their employer thanks to a futuristic CCTV system (also available in worker’s toilets), that probably even today would make happy many industrialists and managers, just like the fabulous Billo’s feeding machine, a machine conceived to let workers work even when they are eating (alas, it didn’t function!).

In the rest of the movie Chaplin shows us the problems caused by the Great Depression and unemployment. It’s a mix of  fear caused by the  worker’s movement (in the USA the fear of communism will diminish a little bit during WWII, when USSR will become a useful allied against Germany, just to turn into a real paranoia after the war) and lack of solidarity between human beings (a woman urges a police man to arrest the poor gamine after she steals a loaf of bread because she is starving), while those who lose their jobs are practically expelled from society. Chaplin have no recipes that could help to find a solution. The Tramp after the encounter with the young gamine has a companion (they seems two children who plays, not two lovers, even when they fantasise about living together) and, though always marginalized, he seems almost relieved now that he can’t be dehumanized or controlled. At least he still hopes in a better future.

I want to tell to those who have never seen “Modern Times” that they must watch it as soon as possible: this is a funny comedy, Chaplin’s last silent movie but curiously also the first in which you can listen his voice (while singing) and still a topical film.

If you want to learn more about “Modern Times” or Charlie Chaplin works you can visit the internet site charliechaplin.com

 A few related movies you may like (click on the title to watch the trailer or a clip):

Metropolis – GER 1927 Directed by: Fritz Lang. Starring: Gustav Fröhlich; Brigitte Helm; Alfred Abel; Rudolf Kline-Rogge.

She married her boss – USA 1935 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Claudette Colbert; Melvin Douglas; Jean Dixon; Edith Fellows.

The great dictator – USA 1941 Dircted by: Charles Chaplin. Starring: Charles Chaplin; Paulette Goddard; Jack Oakie.

Sullivan’s Travels – USA 1941 Directed by: Preston Sturgess. Starring: Joel McCrea; Veronica Lake.

Bananas – USA 1971 Directed by: Woody Allen. Starring: Woody Allen; Louise Lasser; Carlos Montalban.

Chaplin – USA 1992 Directed by: Richard Attenborough. Starring: Robert DowneyJr; Geraldine Chaplin; Dan Aykroyd; Anthony Hopkins.

pellicola2

Lavoratori di tutto il mondo, (ri)unitevi!

Quando “Il Cantante di Jazz”, il primo lungometraggio parlato (o quasi), uscì nelle sale americane nell’ottobre del 1927, fu subito chiaro che l’era dei film muti stava per finire. Eppure Charlie Chaplin, l’ex bambino povero di Londra che grazie al personaggio del vagabondo Charlot e all’universalità della pantomima (e del cinema muto) era diventato una star mondiale (ricchissima), non era pronto ad arrendersi all’evidenza dei fatti: era convinto che con il sonoro il vagabondo, privato della sua poesia, sarebbe morto. Tentò di resistere e nel 1931 presentò al mondo “Luci della Città” una commedia romantica in pantomima (come recitano i titoli di testa) con una colonna sonora ma ancora senza dialoghi parlati, che fu comunque uno dei suoi più grandi successi e venne addirittura osannato dalla critica.

Modern Times (1936): An early depiction of vid...

Beware!, You’re not alone…. (Photo credit: Wikipedia)

Per il film seguente persino Chaplin fu tentato dalla nuova tecnica, ma alla fine optò per il solo inserimento di alcuni effetti sonori (voci umane filtrate però da altoparlanti) e della musica (che come sempre aveva composto).

Nel 1936 uscì quindi nelle sale “Tempi Moderni”, una storia i cui personaggi principali sono l’industria, l’iniziativa  individuale, l’umanità che marcia alla conquista della felicità (sempre dai titoli di testa), ultimo film muto di Chaplin ed ultima apparizione sul grande schermo della maschera di Charlot. anche se il protagonista del successivo “Il grande dittatore”, il barbiere ebreo che verrà scambiato per il potente e spietato Adenoid Hynkel e finalmente parlerà per fare il suo famoso discorso all’umanità, ne è un parente strettissimo.

Per il suo addio Charlot si trasforma in un operaio meccanico impiegato alla catena di montaggio in una fabbrica. Il lavoro ripetitivo lo conduce presto alla follia e all’internamento in un manicomio. Finalmente dimesso ma senza lavoro, Charlot finisce casualmente alla testa di una manifestazione di disoccupati e, creduto un pericoloso comunista, viene arrestato. Una volta liberato, ancora senza lavoro e casa, incontra una giovane monella (Paulette Goddard), un orfana in fuga dalla benevolenza del sistema assistenziale, di cui diventa l’inseparabile compagno…

Paulette Goddard

Paulette Goddard (Photo credit: Wikipedia)

Chaplin nei suoi film ha sempre esplorato temi controversi (fame, povertà, immigrazione, figli illegittimi, dipendenza dalle droghe o dall’alcol…), e dopo il tour mondiale di 18 mesi fatto tra il 1931 e il 1932 che gli aveva dato l’occasione di vedere con i suoi occhi gli effetti sociali della Grande Depressione, dalla disoccupazione di massa all’insorgere dei movimenti nazionalisti (conseguenze non dissimili da quelle della crisi che stiamo vivendo da qualche anno), con “Tempi Moderni” sembra voler trasmettere  un vero e proprio messaggio anti-capitalista, specie nella prima parte del film, quella ambientata nella fabbrica.

I lavoratori, una massa indistinta di bestie da sfruttare (nella prima sequenza un gregge di pecore si trasforma nei lavoratori che si recano sul posto di lavoro) vengono considerati in modo non troppo dissimile dalle macchine che fanno funzionare e sono controllati in ogni movimento dall’onnipresente padrone grazie ad un avveniristico sistema televisivo a circuito chiuso che arriva persino in bagno e che, proprio come la fantasmagorica macchina da nutrizione Billos , che se solo funzionasse potrebbe permettere ai lavori di non lasciare la catena di montaggio nemmeno per mangiare, sarebbe il sogno proibito di tanti datori di lavoro anche oggi.

Charlie Chaplin The Tramp debuted in 1914 -- p...

Charlie Chaplin as The Tramp (Photo credit: Wikipedia)

Nella seconda parte Chaplin ci mostra i problemi causati dalla crisi economica e dalla mancanza di lavoro, tra la paura che suscitano i movimenti in difesa dei lavoratori (quel terrore del comunismo che negli Stati Uniti sembrerà sopirsi per qualche anno solo durante la guerra, quando l’Unione Sovietica diventerà un prezioso alleato contro la Germania di Hitler), la mancanza di solidarietà sociale (una donna non esita a denunciare alla polizia la monella affamata che ha rubato del pane) e la crescente difficoltà per chi è stato espulso dal mondo del lavoro, e quindi dalla società, di rientravi. Chaplin non offre soluzioni. Il suo vagabondo dopo l’incontro con la giovane monella ha una compagna (anche se più che amanti sembrano giocare anche quando fantasticano sulla loro vita insieme), ma continua a vivere ai margini della società. Essere però libero dall’opprimente abbraccio della società che tenta di disumanizzarlo e di controllarlo in ogni modo sembra però un sollievo. Almeno conserva la speranza in un futuro migliore.

A chi non avesse mai visto “Tempi Moderni”  consiglio di non perdere ulteriore tempo e di farlo al più presto: è una commedia divertente, oltre ad essere l’ultimo film muto di Chaplin è anche il primo in cui si può sentire la sua voce (mentre canta) e, sicuramente, vederlo con i vostri occhi  è il modo migliore di comprenderne l’attualità e la forza.

Per chiunque volesse invece saperne di più o fosse interessato alla vita e ai film di Charlie Chaplin consiglio una visita al sito charliechaplin.com

Alcuni film correlati che potrebbero piacervi (cliccate il titolo per vedere una scena o il trailer):

Metropolis – GER 1927 Directed by: Fritz Lang. Starring: Gustav Fröhlich; Brigitte Helm; Alfred Abel; Rudolf Kline-Rogge.

Voglio essere amata – USA 1935 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Claudette Colbert; Melvin Douglas; Jean Dixon; Edith Fellows.

Il Grande Dittatore – USA 1941 Dircted by: Charles Chaplin. Starring: Charles Chaplin; Paulette Goddard; Jack Oakie.

I Dimenticati – USA 1941 Directed by: Preston Sturgess. Starring: Joel McCrea; Veronica Lake.

Il Dittatore dello Stato Libero di Bananas – USA 1971 Directed by: Woody Allen. Starring: Woody Allen; Louise Lasser; Carlos Montalban.

Charlot – USA 1992 Directed by: Richard Attenborough. Starring: Robert DowneyJr; Geraldine Chaplin; Dan Aykroyd; Anthony Hopkins.

About Ella V

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