The Lady Vanishes 1938

The Lady Vanishes (La Signora Scompare) – UK 1938

Directed by: Alfred Hitchcock

Starring: Margaret Lockwood; Micheal Redgrave; Dame May Whitty.

Quite an eventful journey…

The most successful British film of all time (at the  box office at least) is the spy-movie “Skyfall”, the latest James Bond’s adventure. It seems that spies (with a little sex, of course) sells today. That should be also true in 1938 when Alfred Hitchcock’s “The Lady Vanishes” became at its first release in UK the most successful British film until that date, only there were no sexy Bond Girls in it.

Lady Vanishes, The x03

Lady Vanishes(Photo credit: newhousedesign)

This movie mixing humour, romance and suspense in the typical Hitchcockian style it’s in fact the story of the young heiress Iris Henderson (Margaret Lockwood) who, after a travel across Europe with friends, is now going back home to get voluntarily married to a “Blue-blooded check chaser” and get involved in an intricate spy game. On the train that is taking her home from a mysterious and shady Balkan Country (the fictitious Bandrika) to England Iris, who had been previously hit in the head by a falling planter and is now in a daze, meets Miss Froy (Dame May Whitty), an old English lady, a nanny also on her way home after working many year for a Bandrikan family, who take care  of her. The young girl, suffering from a bad head ache, falls asleep and waking up has a bad surprise: Miss Froy is missing or better, as everyone in her compartment says, there has never been any Miss Froy there. Iris goes up and down the train (that never stopped) in search of the old English lady, but no one seems to believe her story. Only Gilbert (Michael Redgrave), a musicologist who’s travelling across Europe to document popular traditions whit whom she had a quarrel, seems unexpectedly ready to help her. They will be able to find Miss Froy?

SPOILER ALERT: if you’ve never seen this film you read the rest of this article at your own risk…

“The Lady Vanishes” was, as I told you, a huge success. Probably the pre-war paranoia in a period when it was clear that a new war in Europe was just a matter of time, made this story showing a group of innocent, loyal and heroic British tourists opposed to hostile and suspicious Bandrikans (in fact Germans in disguise) helped by a few vile Italians (not even disguised as a fictitious something, in the Italian version they become Spanish) very interesting for British audiences, not to mention the fact that by then Alfred Hitchcock was famous for such a kind of movies.

Margaret Lockwood

Margaret Lockwood (Photo credit: Wikipedia)

And yet, “The Lady Vanishes” was not a project Hitchcock initiate himself. At first the film, written by Sidney Gilliat and Frank Launder and based on the 1936 novel “The Wheel Spins” written by Ethel Lina White, should be called The Lost Lady. In 1937 the English producer Edward Black (Hitchcock was under contract with him at that time) assigned the project to the American director Roy Willian Neill (later he will direct many films of the Sherlock Holmes series starring Basil Rathbone and Nigel Bruce) but due to production problems it has been cancelled (the crew sent to Yugoslavia to do background shots was chicked out of the Country when it was discovered what the film was about). When Black offered Hitchcock to reprise this subject, for the director that was above all the occasion to shorten his contract with the producer (during the shooting of this film he reached the agreement with Selznick that later took him to Hollywood).  According to Hitchcock himself, he made only a few changes to the script, nonetheless his penultimate British film is full of Hitchcockian elements:

an innocent and (almost) average person involved into an unusually dangerous situation (the young girl who has to face a battle among international spies);

someone who’s not the person she/he should be (help yourself: the old British lady, a very respectable doctor, all the people in the compartment, a nun…);

a romantic subplot (Iris and Gilbert romance started with the classic “you are the last..”) and a comedic subplot (the whole first part of the movie and almost every scene including Charters and Caldicott, two single minded cricket enthusiast, two very successful characters that will live in other non-Hitchcock’s films);

the action taking place almost exclusively in a single setting (the train) to increase the tension;

a few visual inventions (I don’t want to spoil anything, but at some point a couple of glasses will have an important role in the story. Just keep an eye on them because Hitchcock will use the same trick in others films later, for instance in “Notorius”)…

and of course the little plausibility and the famous McGuffin, well even more than one of them (first of all if poor Iris would have been hit in the head by such a big vase probably she couldn’t live long enough to take the train, then, as Hitchcok himself told to Truffaut in the famous intreview, a carrier pigeon could be a better way to deliver a secret message from Bandrika to England than an old lady on a train full of spies…).

Maybe this is not the best Hitchcock movie, surely, despite Truffaut’s enthusiasm for it, “The Lady Vanishes” is not in the top 5 of my favourite Hitchcock’s films, but also surely you should have watched it at least one time. If you haven’t, you can try here:

In the end, something curious. The story told in “The Lady Vanishes”, and of course in the book that inspired it, is probably based on a sort of urban legend talking about two women, a mother and her daughter, in Paris to visit the Exposition Universelle of 1889. If you want to learn more about that story, spending half an hour of you time you can  watch “Into thin air” an episode from the famous TV show “Alfred Hitchcock presents” broadcasted in 1955 and starring Hitchcock’s daughter Patricia. Here is the link:

A few free-associated movies you may also like (titles are links, with a click you’ll watch a clip or the trailer):

Unfinished Business – USA 1941 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Irene Dunne; Robert Motgomery; Eugene Pallette.

This Gun for Hire USA 1942 Directed by: Frank Tuttle. Starring: Alan Ladd; Veronica Lake; Robert Preston.

North by Northwest – USA 1956 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Cary Grant; Eve Marie Saint; James Mason; Jessie Royce Landis; Martin Landau.

The Prize – USA 1963 Directed by: Mark Robson. Starring: Paul Newman; Edward G. Robinson; Elke Sommer; Diane Baker; Sergio Fantoni.

Murder on the Orient Express – UK 1974 Directed by:  Sydney Lumet. Starring: Albert Finney; Richard Widmark; Ingrid Bergman; Lauren Bacall; Anthony Perkins; Sean Connery; Vanessa Redgrave; Michael York; Sir John Gielgud.

The Lady Vanishes – UK 1979 Directed by: Anthony Page. Starring: Cybille Shepherd; Elliot Gould; Angela Lansbury.

Flight Plan – USA 2005 Directd by: Robert Schwentke. Starring: Jodie Foster; Peter Sargaard; Sean Been.


Un viaggio piuttosto movimentato…

Il film Britannico di maggior successo di tutti i tempi (al botteghino almeno) è lo spy-movie “Skyfall”, l’ultima avventura di James Bond. A quanto pare le spie (ma con un po’ di sesso) si vendono bene al giorno d’oggi. Questo doveva esser vero anche nel 1938 quando il film di Alfred Hitchcock “La Signora scompare” divenne il film Britannico di maggior successo fino ad allora, solo che non c’era nemmeno una sexy Bond Girl.

Hitchcock cameo, "The Lady Vanishes"...

Hitchcock cameo in “The Lady Vanishes”, 1938 (Photo credit: thefoxling)

Questo film che nello stile tipicamente Hitchcockiano mischia commedia, romanticismo e suspense è infatti la storia di una giovane ereditiera, Iris Henderson (Margaret Lockwood), che dopo un viaggio attraverso l’Europa con alcune amiche sta tornando a casa in Inghilterra per sposare volontariamente un cacciatore di dote dal sangue blu e resta invischiata in un intricato gioco di spie. Sul treno che la riporta a casa da uno sperduto e poco raccomandabile paese dei Balcani (l’immaginaria Bandrika), Iris, che prima della partenza era stata colpita alla testa da un vaso ed è in stato semi-confusionale, fa amicizia con Miss Froy (Dame May Whitty), anziana governante Inglese che dopo anni di onorato servizio presso una famiglia Bandrikana sta tornando a casa e che si prende cura di lei. Sopraffatta dai dolori alla testa la giovane si addormenta e al suo risveglio ha un’amara sorpresa: Miss Froy è scomparsa, anzi secondo tutti gli occupanti del suo scompartimento non è mai esistita. Iris inizia a perlustrare in lungo e in largo il treno (che non si è mai fermato) in cerca di Miss Froy, ma nessuno sembra crederle. L’unico che è inaspettatamente disposto ad aiutarla è Gilbert (Michael Redgrave), un musicologo che gira l’Europa per documentarne le tradizioni col quale si era già scontrata in precedenza. Riusciranno a scoprire che fine ha fatto Miss Froy?

ATTENZIONE SPOILER: se non avete mai visto questo film continuate la lettura a vostro rischio e pericolo…

“La Signora scompare”, come detto, fu un grande successo. Probabilmente la paranoia pre-bellica, in un’epoca in cui era ormai chiaro che lo scoppio di una nuova guerra in Europa era solo questione di tempo, rendeva questa storia che schierava su opposti fronti un gruppo di buoni turisti inglesi e un manipolo di loschi Bandrikani, che poi non erano altro che dei tedeschi sotto mentite spoglie, spalleggiati da alcuni vili Italiani (qui non preoccupandosi nemmeno di dissimulare la nazionalità anche se nel doppiaggio italiano vengono trasformati in spagnoli), rendeva questo soggetto particolarmente interessante per il pubblico Inglese, senza contare il fatto che per questo genere di film il nome di Alfred Hitchcock era ormai una garanzia.

Catherine Lacey (2)

Could you trust this nun?(Photo credit: UncleVinny)

Eppure “La Signora scompare”non era un progetto originale di Hitchcock. All’inizio il film, sceneggiato da Sidney Gilliat e Frank Launder e tratto da un romanzo del 1936 di Ethel Lina White intitolato “The Wheel Spins”, si sarebbe dovuto chiamare The Lost Lady (La signora perduta). Nel 1937 il progetto era stato assegnato al regista americano Roy William Neill (che in seguito girerà diversi film della serie di Sherlock Holmes con protagonisti Basil Rathbone e Nigel Bruce) dal produttore Edward Black (che all’epoca aveva sotto contratto anche Hitchcock) ma era stato interrotto per problemi di produzione (si volevano girare gli esterni in Jugoslavia, ma la troupe era stata cacciata quando si era capito quale era il tema del film). Accettare l’offerta di Black di riprendere un soggetto non suo fu per Hitchcock l’occasione per avvicinare sensibilmente la fine del suo contratto (infatti proprio durante le riprese di questo film raggiungerà l’accordo con Selznick che in seguito gli permetterà di trasferirsi a Hollywood) e secondo lo stesso regista le modifiche da lui apportate alla sceneggiatura non furono significative, ciononostante il penultimo film da lui realizzato sul territorio Britannico è  (bionde a parte) pieno zeppo di elementi  Hitchcockiani:

una persona innocente e (quasi) comune che si trova in una situazione pericolosa (la giovane invischiata suo malgrado in un caso di spionaggio internazionale);

qualcuno che non è quello che sembra essere (e qui davvero ci si può sbizzarrire: ci sono la vecchia signora, un esimio dottore, tutti gli occupanti dello scompartimento della povera Iris e persino una suora);

Naunton Wayne as Caldicott in The Lady Vanishes

Naunton Wayne as Caldicott in The Lady Vanishes (Photo credit: Wikipedia)

una sottotrama romantica (la storia tra Iris e Gilbert che inizia col classico “sei l’ultimo uomo sulla terra…”) ed un’altra sottotrama umoristica di alleggerimento (tutta la prima parte e quasi ogni scena in cui sono presenti i personaggi di Charters e Caldicott, due Inglesi pazzi per il crichet che ebbero un tale successo da essere in seguito ripresi in altri film, ma non da Hitchcock);

l’azione che si svolge quasi per intero in un unico ambiente piuttosto angusto (il treno in questo caso) per aumentare la tensione;

una serie di invenzioni visive (non voglio togliervi il gusto di scoprirlo da soli, ma ad un certo punto della storia un paio di bicchieri avranno una certa importanza. Teneteli d’occhio perché Hitchcock riutilizzerà lo stesso trucchetto più avanti nella sua carriera, ad esempio in “Notorius”)…

ed ovviamente la scarsa verosimiglianza e l’uso del McGuffin, anzi di più d’un McGuffin (il vaso che cade sulla testa della povera Iris nella vita vera gliel’avrebbe sfondata uccidendola sul colpo e poi, come sottolineava Hitchcock nel colloquio con Truffaut, nella realtà sarebbe stato molto più pratico usare un piccione viaggiatore per trasmettere un importante messaggio segreto piuttosto che una signora anziana costretta a viaggiare su un treno pieno zeppo di spie attraverso mezza Europa…).

Forse non è il miglior film di Hitchcock, sicuramente anche se molto apprezzato da Francois Truffaut non rientra nella top 5 dei  film di Hitchcock che preferisco, ma altrettanto sicuramente merita di essere visto almeno una volta. Se non l’avete mai fatto, potete provare qui (spiacente è in inglese senza sottotitoli):

Per finire una curiosità. Pare che questo film, come il libro da cui è tratto, sia ispirato a una sorta di leggenda metropolitana che parla di due donne, madre e figlia, in visita a Parigi durante l’Esposizione Universale del 1889. Se siete curiosi e volete saperne di più, impiegando meno di una mezz’ora del vostro tempo potete guardare “Into thin air” (Nell’aria rarefatta) un episodio della famosissima serie “Alfred Hitchcock Presenta” andato in onda nel 1955 con protagonista Patricia Hitchcock, la figlia del regista inglese. Questo è il link per vederlo in versione originale con sottotitoli in italiano:

Alcuni film liberamente-associati che potrebbero piacervi (i titoli sono link, con un click potrete vedere il trailer o una scena):

Quella notte con te– USA 1941 Diretto da: Gregory La Cava. Con: Irene Dunne; Robert Motgomery; Eugene Pallette.

Il fuorilegge USA 1942 Directed by: Frank Tuttle. Con: Alan Ladd; Veronica Lake; Robert Preston.

Intrigo Internazionale – USA 1956 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Cary Grant; Eve Marie Saint; James Mason; Jessie Royce Landis; Martin Landau.

Intrigo a Stoccolma – USA 1963 Diretto da: Mark Robson. Con: Paul Newman; Edward G. Robinson; Elke Sommer; Diane Baker; Sergio Fantoni.

Assassinio sull’Orient Express – UK 1974 Diretto da:  Sydney Lumet. Con: Albert Finney; Richard Widmark; Ingrid Bergman; Lauren Bacall; Anthony Perkins; Sean Connery; Vanessa Redgrave; Michael York; Sir John Gielgud.

Il Mistero della Signora Scomparsa – UK 1979 Diretto da: Anthony Page. Con: Cybille Shepherd; Elliot Gould; Angela Lansbury.

Flight Plan-Mistero in volo – USA 2005 Directd byDiretto da : Robert Schwentke. Con: Jodie Foster; Peter Sargaard; Sean Been.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

11 responses »

  1. One of my favorite films! Wonderful post about it, thank you!

  2. blankenmom says:

    This is one of my favorites! 🙂

  3. frasersherman says:

    I wonder if the film So Long At the Fair (woman searches for her missing brother at the Paris Fair) was inspired by the same legend?

    • Ella V says:

      I must confess I’ve never heard of this film before but after reading the plot summary I suppose in fact it is based on the same story.

  4. TINe says:

    Cavolo, sembra proprio interessante questo film ed essendo del grande Hitchcock lo cercherò, perché mi incuriosisce un bel po’! Non ho letto oltre per evitare lo spoiler 🙂 grazie!

    • Ella V says:

      Il film è divertente e ti consiglio di guardarlo. Se vuoi evitando di leggere i mei bla bla puoi arrivare quasi in fondo al post dove c’è il link per vedere il film (in inglese però) su youtube (è il primo dei due link), se la lingua non è un problema lo puoi anche scaricare gratis dal sito Internet Archive ( Buona visione.

  5. Anne Bonney says:

    Another wonderful old film. Thanks for the review.

  6. I found this one to be light fun. Thanks for the review! By the way, I nominated you for the Versatile Blogger Award.

  7. This actually is one of my favorite Hitchcock movies (although I didn’t discover it until late in my Hitchcock career). Thanks for the background and that youtube link – I’m sure I’ll enjoy checking that out!

  8. Great description! I always want to rent old movies but then can never remember the names of great ones so thanks for posting a terrific list. Ciao!

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