Designforliving1933

Design for living (Partita a quattro) – USA 1933

Directed by: Ernst Lubitsch.

Starring: Miriam Hopkins; Fredric March; Gary Cooper; Edward Everett Horton.

Immorality may be fun, but it isn’t fun enough to take the place of one hundred percent virtue and three square meals a day…or maybe not?

If you also need something to cheer you up, you can try “Design for living”: it’s a comedy, it’s funny, it’s a Lubitsch’s film and it’s decidedly one of my favourite antidepressant!

Design for Living (film)

Design for Living (film) (Photo credit: Wikipedia)

This 1933 film is the (very unfaithful) cinematic version of the 1932 Noel Coward’s play adapted for the silver screen by Ben Hecht. It’s the story of a group of American expatriates who live “la vie de Bohème” (or something similar) in Paris: the charming and unconventional commercial artist Gilda Farrell(Miriam Hopkins), the painter George Curtis (Gary Cooper), the wannabe playwright Tom Chambers (Fredric March), and the clumpsy and commonsensical Gilda’s friend and colleague Max Plunkett (Edward Everet Horton). Gilda meets George and Tom, who live together in Paris, on a train and she falls in love with them. George and Tom fall in love with Gilda. Max tries to persuade them that their relationship won’t work but Gilda George and Tom decide to live together under a gentlemen’s agreement: no sex. But when Tom leaves Paris for a while, George and Gilda break the agreement. And when Tom comes back, Gilda break the agreement with him too and things become even more complicated. So Gilda decide to leave George and Tom to marry the uncomplicated Max, but she ain’t made for marriage…

Now you’re probably thinking that such a plot could cause some trouble with censorship in 1933. Well, you’re right!

Lunt, Coward and Fontanne in Design for Living

Lunt, Coward and Fontanne, the original cast of Design for Living (Photo credit: Wikipedia)

Since the idea of an adaptation of Coward’s play started circulating it was clear that, though talking about a particular kind of human beings following their own peculiar rules (artists!!), someone could complain, so it must be clear that neither Lubitsch, nor Hecth, should be blamed for changing the original play in a way that made Coward say that in the movie script there were only a couple of lines left of it. Trying to make the film version acceptable for censorship, that was becoming stricter thanks to the influence of organisations such as the National Legion of Decency (in 1934 the Production Code will become even more rigid), the story moved from New York to Paris carrying with it a lot of clichés about “la vie de Bohéme”, like the apartment in the attic where Tom and George (and then Gilda) live at the beginning of the story, a European setting where (in the eyes of American audiences) everything could be allowed, even in moral terms. Then it was added the “gentlemen agreement” of no sex (very acceptable) and even an accurate calculation of how many doors were needed to make clear that each character had his/ her private room and avoid that the audience could be corrupted by the idea that unseen, behind the silver screen, any immoral rendez-vous could happen… Fortunately, thanks to the talent of  screenwriter Ben Hecht and to the magic Lubitsch’s “touch”,  the spicy spirit that was in the original play was not lost.

Publicity photo of Miriam Hopkins for Argentin...

Miriam Hopkins (Photo credit: Wikipedia)

Fredric March and Gary Cooper, who seemed, in comedies, the masculine version of the dumb blonde stereotype, are good as the penniless artists, but Miriam Hopkins, the only actress Lubitsch (who already worked with her in “Trouble in Paradise”) ever considered to star as the leading lady in this film, is simply perfect. Her Gilda, the witty girl who has to face a couple of silly guys both unable to understand, despite her sighs and her angel dives on the sofa, that she has no intention to choose between them, and who offers them the “Gentlemen agreement” of no sex calling herself “Mother of the arts” (and in fact she will help George and Tom to become acclaimed artists) but turns the tables at the first occasion telling “It’s true we have a gentlemen agreement, but unfortunately I’m no gentleman”, is a  great character, pure genius.

The scandal in “Design for living”, just like in many other comedies of that period, it is certainly not a question of exposed skin, the scandal is in allusions, in the refusal of social conventions, in poking fun at marriage (such a boring institution that poor Gilda almost goes nuts) and in a light hearted ending with no regrets that seems to exalt and promote the protagonists’ amoral moral, something Ernst Lubitsch could do as a real master.

Just watch it! ( if you want you can try HERE)

A few almost related movies you may also like (click the titles to watch he trailer or a clip):

These three – USA 1934 Directed by: William Wyler. Starring: Miriam Hopkins; Merle Oberon: Joel McCrea.

Gilda – USA 1946 Directed by: Charles Vidor. Starring: Rita Hayworth; Glenn Ford; George Macready.

Poveri ma belli – ITA 1957 Directed by: Dino Risi. Starring: Marisa Allasio; Maurizio Arena; Renato Salvatori.

Jules et Jim – FRA 1962 Directed by: François Truffaut. Starring: Jeanne Moreau; Oskar Werner; Henri Serre.

Play it again, Sam – USA 1972 Directed by: Herbert Ross. Starring: Woody Allen; Diane Keaton; Tony Roberts.

The Dreamers – UK/FRA/ITA 2003 Directed by: Bermardo Bertolucci. Starring: Eva Green; Michael Pitt; Louis Garrel.

Closer – USA 2004 Directed by:Mike Nichols. Staring: Jude Law; Natalie Portman; Julia Roberts; Clive Owen.

pellicola

L’ immoralità può essere piacevole, ma non al punto di poter prendere il posto di una vita intemerata e di tre buoni pasti al giorno…oppure no?

Se avete bisogno anche voi di qualcosa che vi tiri un po’ su, potete provare con “Partita a quattro”: è una commedia, è divertente, è un film di Lubitsch ed è decisamente uno dei miei antidepressivi preferiti!

Gary Cooper, Miriam Hopkins;

Gary Cooper, Miriam Hopkins; (Photo credit: Movie-Fan)

Questo film del 1933 è la (molto poco fedele) versione cinematografica di Design for living, la commedia  teatrale del 1932 scritta da Noel Coward  adattata per lo schermo da Ben Hecht. È la storia di un gruppo di Americani trasferitisi a Parigi per vivere la vita di Bohème: l’affascinante e poco convenzionale grafica pubblicitaria Gilda Farell (Miriam Hopkins), il pittore George Curtis (Gary Cooper), l’aspirante commediografo Tom Chambers (Fredric March) e l’imbranato e fin troppo sensato amico e collega di Gilda Max Plunkett (Edward Everett Horton). Gilda conosce su un treno George e Tom, che a Parigi dividono un appartamento, e si innamora di entrambi. George e Tom si innamorano di Gilda. Max li avverte che la loro relazione non funzionerà, ma Gilda, George e Tom decidono di vivere assieme dopo aver fatto un “patto tra gentiluomini”: niente sesso. Ovviamente la situazione si complica quando Tom lascia Parigi per un po’ e Gilda e George infrangono il patto. E quando Tom torna, e questa volta sono lui e Gilda ad infrangere il patto, la situazione si complica ancora di più. Quindi Gilda decide di lasciarli per sposare il poco complicato Max, ma la vita matrimoniale non sembra proprio fare per lei…

Ora probabilmente state pensando che una simile trama potesse da sola creare qualche problema con la censura nel 1933. Bene, avete indovinato!

The Motion Picture Production Code

Non appena iniziò a circolare l’idea di un possibile adattamento cinematografico della commedia teatrale di Coward fu subito chiaro che nonostante parlasse di una speciale categoria di esseri umani con proprie regole morali (artisti!!) qualcuno avrebbe trovato di che lamentarsi, quindi deve esser chiaro che nè Lubitsch, né Hecth andrebbero biasimati per aver modificato il copione originale in modo tale da far dire allo stesso Coward che ormai della sua commedia erano rimaste solo un paio di battute.

Cercando di rendere la storia di “Partita a quattro” accettabile per la censura, che sotto l’influsso di vari comitati di moralizzazione come la famigerata National Legion of Decency stava diventando sempre più severa (il Codice Hays verrà inasprito nel 1934), si spostò la storia da New York a Parigi con contorno di prevedibili clichés come il polveroso sottotetto dove all’inizio della storia Tom e George (e poi Gilda) vivono, un ambientazione Europea che forse poteva essere interpretata dagli spettatori americani come un luogo dove tutto, compresa una moralità più allegra, era possibile. Poi fu introdotto il “patto tra gentiluomini” che prevedeva la rinuncia al sesso (decisamente accettabile) e fu fatto un accurato calcolo del numero delle porte necessarie in un appartamento per far si che ogni personaggio potesse avere la sua stanza evitando che nelle menti degli spettatori si insinuasse l’idea che, non  viste,  si svolgessero in quel luogo delle immorali ammucchiate… Fortunatamente, grazie alla bravura dello sceneggiatore Ben Hecht e al magico “tocco” di Lubitsch si riuscì comunque a non rinunciare del tutto alle premesse “piccanti” della storia.

Portrait of Fredric March, in (1939 May 28)

Fredric March, in 1939 (Photo credit: Wikipedia)

Fredric March e Gary Cooper, che nelle commedie assomigliava paurosamente ad una versione al maschile del classico stereotipo della bionda scema, se la cavano egregiamente nei ruoli dei due artisti squattrinati, ma è Miriam Hopkins, la sola attrice che  Lubitsch (col quale aveva già collaborato in “Mancia Competente”) abbia mai  voluto per interpretare la protagonista di questo film, ad essere semplicemente perfetta. La sua Gilda, la ragazza vivace che deve vedersela con due tontoloni incapaci di capire, nonostante i sospiri e i tuffi d’angelo sul sofà, che lei non vuole scegliere tra uno di loro, la tentatrice che offre il “patto tra gentiluomini” del niente sesso proclamandosi “Matrona delle arti” (infatti da quel momento in avanti incoraggerà  le carriere di Tom e George e li porterà al successo)  per infrangerlo alla prima occasione dicendo che “è vero che c’è un patto tra gentiluomini, ma sfortunatamente, io non sono un gentiluomo”, alla fine risulta essere  un personaggio semplicemente geniale.

In “Partita a quattro”, come in tante altre commedie della stessa epoca, lo scandalo non è provocato dalla quantità di pelle esposta, ma sta tutto nelle allusioni, nel rifiuto delle convenzioni, nella presa in giro del matrimonio (un’istituzione vecchia e tanto noiosa da portare la povera Gilda quasi alla follia) e soprattutto in un allegro finale senza pentimenti che non condanna, ma anzi esalta la morale amorale dei protagonisti, cose che Lubitsch sapeva mettere in scena come un vero maestro.

Guardatelo! (se ve la cavate con l’inglese non esitate a cliccare QUI)

Alcuni film più o meno collegati che potrebbero piacervi (cliccando i titoli potete vedere il trailer o una scena):

La Calunnia – USA 1934 Diretto da: William Wyler. Con: Miriam Hopkins; Merle oberon: Joel McCrea.

Gilda – USA 1946 Diretto da: Charles Vidor. Con: Rita Hayworth; Glenn Ford; George Macready.

Poveri ma belli – ITA 1957 Diretto da: Dino Risi. Con: Marisa Allasio; Maurizio Arena; Renato Salvatori.

Jules et Jim – FRA 1962 Diretto da: François Truffaut. Con: Jeanne Moreau; Oskar Werner; Henri Serre.

Provaci ancora, Sam – USA 1972 Diretto da: Herbert Ross. Con: Woody Allen; Diane Keaton; Tony Roberts.

The Dreamers – UK/FRA/ITA 2003 Diretto da: Bermardo Bertolucci. Con: Eva Green; Michael Pitt; Louis Garrel.

Closer – USA 2004 Diretto da:Mike Nichols. Con:Jude Law; Natalie Portman;  Julia Roberts; Clive Owen.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

5 responses »

  1. Anne Bonney says:

    This sounds like fun -I will put it on my list of films I must see!

  2. Catherine says:

    This is such a wonderful film.I know Noel Coward didn’t like it but so what!!
    Gary Cooper is to die for in this…so handsome!!!

  3. nandiaf says:

    A personal favorite! I was also planning a post on this very movie – I was so struck by it when I saw it. It’s shocking to think how much more puritanic and hypocritical the film industry became over the years…Have you read the play? I wonder how many changes actually took place.

    • Ella V says:

      One of my favourite films too. Sorry, I also have never seen the play or read the entire script (only summaries and reviews about recent performances) and in fact I’m curious too. Anyway, the first part of the film is pure invention (no gentlemen’s agreement), characters in the play were apparently more sofisticated and Gilda already lives with the painter, then switch from him to the writer and vice versa, marries a third man but choose to leave him and the ending suggests a future menage a trois between Gilda the painter and the writer (who also have different names, but that’s no so important). The reactions of Coward (and critics) suggest that in fact also dialogues had been changed a lot.

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