Hold back the down (La Porta d’Oro) – USA 1941

Directed by: Mitchell Leisen.

Starring: Charles Boyer; Olivia De Havilland; Paulette Goddard.

Even the best laid plans has some (unexpected) side effect…

“Hold Back the Dawn” is a romantic drama directed in 1941 by Mitchell Leisen, and what’s more it’s probably the film that drove Billy Wilder to direct the stories he wrote (with Charles Brackett).

Hold Back the Dawn

Hold Back the Dawn (Photo credit: Wikipedia)

But first, the story: a man sneaks into Paramount studios where director Saxon (in fact Mitchell Leisen himself) is making a film. He’s George Iscovescu (Charles Boyer), a Romanian immigrant who’s escaping from the federal police and, to raise 500 dollars, wants to sell Saxon his story. In a long flashback, we see George who, because of the war in Europe, tries to enter to the USA from Mexico discovering that, due to the quota system, he must wait from 5 to 8 years. After many frustrating months spent, with other aspiring immigrants, in a small town near the American border at the Hotel Esperanza, on the 4th of July when many American cross the border to celebrate in Mexico the Independence Day, George, almost completely broken, meets Anita Dixon (Paulette Goddard), his former “dancing partner”, the girl with whom he performed in the most exclusive European Hotels and Clubs trying in fact to find some rich woman or man to seduce and fleece. Anita tells him that the easiest (but legal) way to cross the border is to marry an American Citizen like she did. George get down to work immediately. In a few hours he meets an ingénue schoolteacher on field trip with some students, Miss Emmy Brown (Olivia De Havilland) and sabotage her car (so that she could not leave Mexico until next morning). Using his (ruthless)charmer manners, in less than 24 hour George marry her. But things ain’t so easy as George planned them, and when he know Emmy better, he feels he can’t go on with his plot…

“Hold Back the Dawn” is surprising in many different ways.

Cropped screenshot of Charles Boyer from the f...

Charles Boyer (Photo credit: Wikipedia)

First of all, something curious: to show a movie set in a film was not something new in 1941, but here when George tries to sell his story he’s on a real set, where Veronica Lake (as herself) is playing a scene from a Mitchell Leisen film: it’s “I wanted wings” (1941). Then something more interesting. Like in “Casablanca” a year later, in “Hold Back the Down” there are people escaped from Europe (where there’s a war) who wants to go to USA, but those who prevents refugees from fulfilling their hopes are not Nazis or corrupted French officers but US immigration inspectors, who simply applies American laws. Maybe, to make their position less embarrassing, George Iscovescu, a victim of this System, is described as a very immoral gigolo with no scruples even when (another surprise especially if you think to the Hays Code that ruled movie industry) he tells us everything about his real activities. What’s almost incredible is what Emmy says to blame  a woman in her town who’s against the arrival of new strangers, asking herself if she is a Pocahontas‘ descendants (just remember how Native Americans were depicted in westerns those days). What’s more, there’s also an unusually moving scene: among those living at the Hotel Esperanza there’s a woman, still in Mexico because the visa is denied to her husband (he suffers from tuberculosis), she is visibly pregnant and about to give birth to her child. She pretends to have something to discuss with the consul only to cross the border and have her child on American soil, so that he could be a United States citizen (but don’t worry we can’t see the childbirth, the film ain’t that surprising!).

Billy Wilder

Billy Wilder (Photo credit: Wikipedia)

“Hold Back the Dawn” also caused some production troubles. Ketti Frings, the American writer who wrote the autobiographical book on which the film was based, was furious because her husband, the  German boxer Kurt Frings, had been transformed into an infamous gigolo while she was depicted as a naïve small town schoolteacher. The Mexican government, once heard about this picture, asked for some improvement not to damage the Country image. But what’s more, it was not so easy for Paramount to loan Olivia De Havilland from Warner Brother. Though Emmy’s role was written for her, Paramount executives dissimulate their interest. When Warner show some interest  in Fred MacMurray, they trade him for De Havilland. Thanks to her brilliant performance the actress won an Academy Award nomination, but unfortunately for her, the 1942 Oscar for Best Actress in a leading role went to her sister Joan Fontaine for “Suspicion” (making their siblings rivalry troubles even worse). “Hold Back the Dawn” had 5 more Oscar nominations (Best film; writing; black and white cinematography; score; black and white art decoration) but won none.

But, what drove Billy Wilder to direct the stories he wrote? Well, he was infuriated because of the changes made by directors, producers, executives and even actors. He was irritated, in particular, with Charles Boyer who refused to play a scene in which George tormented a cockroach, talking to it like an immigration inspector to a refugee. Boyer thought there was no point in it. As a result Wilder and Brackett beefed in revenge De Havilland’s role. Here you can watch and listen Billy Wilder’s version of this story: http://www.youtube.com/watch?v=7O_0N3R8oiI

Probably the only thing I really didn’t like in “Hold Back the Dawn” was the too sugary ending, but in it there’s enough to catch your interest, ain’t you curious to watch it?

A few free-associated movies I hope you could like (Clicking on titles you can watch the trailer or a clip):

Sullivan’s Travels – USA 1941 Directed by: Preston Sturges. Starring: Joel McCrea; Veronica Lake.

Casablanca – USA 1942 Directed by: Micheal Curtiz. Starring: Humprey Bogart; Ingrid Bergman; Paul Henried, Claude Rains; Conrad Veidt.

Gaslight – USA 1944 Directed by: George Cukor. Staring: Ingrid Bergman; Charles Boyer; Joseph Cotten; Dame May Whitty; Angela Lansbury.

Sunset Blvd – USA 1950 Directed by: Billy Wilder. Starring: Gloria Swanson;William Holden; Erich von Stroheim; Nancy Olson.

Bellissima – ITA 1951 Directed by: Luchino Visconti. Starring: Anna Magnani; Walter Chiari; Alessandro Blasetti.

American Gigolo – USA 1980 Directed by: Paul Schrader. Starring: Richard Gere; Lauren Hutton.

Green Card – USA 1990 Directed by: Peter Weir. Starring: Andie MacDowell; Gerard Depardieu.

Bread & Roses – UK/GER/ESP 2000 Directed by: Ken Loach. Starring: Pilar Padilla; Elpidia Carillo; Adrien Brody. pellicola2

Anche i piani preparati con la massima cura hanno (inaspettati) effetti collaterali…

“La Porta d’Oro” è un dramma romantico diretto da Mitchell Leisen nel 1941, ma soprattutto è il film che probabilmente spinse Billy Wilder a dirigere in prima persona le storie che scriveva (con  Charles Brackett).

Olivia de Havilland, "Hold Back the Dawn&...

Olivia de Havilland, (Photo credit: thefoxling)

Ma forse è meglio cominciare con la storia: un uomo riesce ad introdursi negli studi della Paramount dove il regista Saxon (in realtà lo stesso Mitchell Leisen) sta dirigendo il suo ultimo film. È George Iscovescu (Charles Boyer), immigrato rumeno in fuga dalla polizia federale che, avendo bisogno di 500 dollari, vuole vendergli la sua storia. In un lungo flashback vediamo George che, a causa della guerra che sconvolge l’Europa, tenta di entrare legalmente negli stati uniti passando dal Messico, scoprendo però che, a causa delle quote d’ingresso, dovrà aspettare tra i 5 e gli 8 anni.  Il 4 luglio, dopo frustranti mesi d’attesa passati in un paese vicino al confine all’Hotel Esperanza insieme ad altri aspiranti immigrati, l’ormai squattrinato George incontra, tra i tanti Americani oltre confine per festeggiare il giorno dell’Indipendenza negli Stati Uniti, Anita Dixon (Paulette Goddard), sua vecchia “compagna di danza” con la quale si esibiva nei club e negli alberghi delle località più esclusive d’Europa, sempre a caccia di uomini e donne ricche da sedurre e “spennare”. Anita gli dice che se vuole entrare rapidamente e legalmente negli Stati Uniti deve fare come lei e sposare una cittadina Americana. George si mette subito all’opera e in poche ore conosce l’ingenua signorina Emmy Brown (Olivia De Havilland), giovane insegnate in gita con alcuni alunni, ne sabota l’auto (in modo da prolungare fino al mattino seguente la sua permanenza in Messico), rispolvera i suoi modi da (spietato)seduttore e in meno di 24 ore riesce a sposarla. Ma poi le cose si complicano e quando George riesce a conoscere meglio Emmy, non se la sente più di portare avanti il suo piano…

“La Porta d’oro” riesce a sorprendere in molti modi diversi.

Cropped screenshot of Paulette Goddard from th...

Paulette Goddard (Photo credit: Wikipedia)

Innanzitutto una curiosità, un film che mostrasse un set cinematografico non era una novità nel 1941, ma qui quando George entra nello studio Paramount per incontrare  il regista a cui cerca di vendere la sua storia si ritrova sul set di un vero film di Leisen, dove Veronica Lake (nel ruolo di se stessa) sta recitando una scena di “Bombardieri in picchiata” (1941). Poi qualcosa di più interessante: come accadrà l’anno seguente in “Casablanca”, in “La Porta d’Oro” troviamo delle persone che dopo aver lasciato l’Europa in fiamme, aspirano ad entrare negli Stati Uniti, solo che ad impedirgli di realizzare i loro sogni non ci sono cattivissimi Nazisti o corrotti ufficiali della Francia di Vichy, ma semplicemente degli ispettori dell’immigrazione Statunitense, che applicno la legge americana. Forse proprio per rendere la loro posizione un po’ meno imbarazzante George Iscovescu, vittima di quel sistema, è dipinto, altra cosa sorprendente (specialmente alla luce del famoso Codice Hays che regolava la censura cinematografica), come un immoralissimo gigolò che non ci fa nessun mistero della vera natura delle sue attività. Quasi incredibile poi è il modo in cui Emmy, la dolce maestrina, biasima una donna del suo paesino che si oppone all’ingresso di nuovi stranieri chiedendosi se non sia per caso una discendente diretta di Pocahontas (basta ricordarsi come venivano dipinti gli indiani nei film western dell’epoca per capire quanto l’osservazione sia strana). Ed infine, una scena insolita e commovente: un’ospite dell’Hotel Esperanza a cui è negato il visto d’ingresso a causa di una malattia del marito, una donna visibilmente incinta e ormai prossima al parto finge di star bene e di voler parlare col console, riuscendo così a varcare il cancello del confine e a partorire il suo bambino (fuori scena ovviamente, non esageriamo con le sorprese!) in territorio Americano per assicurargli la cittadinanza Statunitense.

La produzione poi incontrò diversi ostacoli. Ketti Frings, scrittrice e sceneggiatrice americana ed autrice del libro autobiografico da cui il film era tratto, si infuriò scoprendo che suo marito, il pugile tedesco Kurt Frings, era diventato nella sceneggiatura un gigolò di dubbissima fama, mentre lei era dipinta come una ingenua maestrina al limite dell’idiozia. Il governo Messicano, saputo del film, era intervenuto perché il paese centroamericano non fosse descritto in maniera troppo folkloristica. Soprattutto non era stato facile per la Paramount scritturare Olivia De Havilland, l’attrice per cui la parte di Emmy era stata scritta. All’epoca era sotto contratto con  Warner Brothers, e per convincere lo studio a cederla “in prestito”, i dirigenti della Paramount simularono disinteresse favorendo in cambio la cessione temporanea di Fred MacMurray. Olivia De Havilland con la sua interpretazione si guadagnò una meritatissima nomination all’Oscar, ma venne battuta dalla sorella Joan Fontaine che si aggiudicò l’Oscar 1942 come Migliore Attrice protagonista grazie a “Il Sospetto” (cosa che forse aggravò la loro ben nota rivalità). “La Porta d’Oro” comunque aveva ottenuto altre 5 nomination agli Oscar (Miglior film; sceneggiatura; fotografia in bianco e nero; colonna sonora; Scenografia in bianco e nero) non vincendone nessuno.

Ma cosa aveva spinto Billy Wilder a prendere la decisione di dirigere da quel momento in poi i suoi film? Pare che fosse particolarmente infuriato per i molti cambiamenti e dalle interferenze di regista, produttori e persino attori. In particolare ad irritarlo era stato Charles Boyer che si era rifiutato di girare una scena in cui George, solo nella sua stanza dell’Hotel Esperanza, parlava a uno scarafaggio, tormentandolo con un bastone e trattandolo come se fosse stato un rifugiato da respingere. Pare non trovasse la scena “logica”. Il risultato fu che Wilder e Brackett cercarono di ridurre per quanto possibile la parte di Boyer in favore della De Havilland.  Se volte, potete sentire la versione di Billy Wilder in proposito qui: http://www.youtube.com/watch?v=7O_0N3R8oiI

Probabilmente la sola cosa che non mi ha convinto in “La Porta d’Oro” è il finale un po’ troppo zuccheroso, ma ci sono tante cose che possono suscitare il vostro interesse…che ne dite, non vi ho fatto venire voglia di vederlo?

 Alcuni film liberamente associati che spero vi piacciano (cliccate sui titoli per vedere il trailer o una scena):

I Dimenticati – USA 1941 Diretto da: Preston Sturges. Con: Joel McCrea; Veronica Lake.

Casablanca – USA 1942 Diretto da: Micheal Curtiz. Con: Humprey Bogart; Ingrid Bergman; Paul Henried, Claude Rains; Conrad Veidt.

Angoscia – USA 1944 Diretto da: George Cukor. Con: Ingrid Bergman; Charles Boyer; Joseph Cotten; Dame May Whitty; Angela Lansbury.

Viale del Tramonto – USA 1950 Diretto da: Billy Wilder. Con: Gloria Swanson;William Holden; Erich von Stroheim; Nancy Olson.

Bellissima – ITA 1951 Diretto da: Luchino Visconti. Con: Anna Magnani; Walter Chiari; Alessandro Blasetti.

American Gigolo – USA 1980 Diretto da: Paul Schrader. Con: Richard Gere; Lauren Hutton.

Green Card – USA 1990 Diretto da: Peter Weir. Con: Andie MacDowell; Gerard Depardieu.

Bread & Roses – GB/GER/ESP 2000 Diretto da: Ken Loach. Con: Pilar Padilla; Elpidia Carillo; Adrien Brody.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

3 responses »

  1. How have I not seen this? What a cast! You always find the most amazing flicks!

    • Ella V says:

      I’m glad to know it! While preparing the post, I noticed that online there was few info, no video, etc… , but i like the film and want to talk about it; believe me if you find a dvd (I have a dvd released in Italy, and it’s easy to purchase it online but you can only see it in european region), or if you find it online you won’t waste your time watching it.

  2. Molto interessante!!! 🙂 Complimenti

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s