Cluny Brown (Fra le tue braccia) – USA 1946

Directed by: Ernst Lubitsch

Starring: Jennifer Jones, Charles Boyer; Peter Lawford.

Do you need a plumber? Cluny will be glad to help you!

In 1946 Ernst Lubitsch, the man with the famous “touch” for comedy, directed and produced “Cluny Brown”, his last film (one more, “That Lady in ermine”, is credited to him, but in fact he died in 1947 after  a few days of filming and the film was completed by Otto Preminger and released posthumous in 1948).

Cluny Brown

Cluny Brown poster (Photo credit: Wikipedia)

The movie, based on the novel written by  Margery Sharp and first published in 1944, it’s set in England in 1938 after the so called Anschluss when World War II seemed unavoidable. It tells the story of Cluny Brown a young, bizarre and free spirited English Girl, a plumber’s niece with an insane passion for plumbing (that will cause her many troubles) who will pay for her unconventional personality becoming a maid in Friars Carmel, the country residence of Sir and Lady Carmel. But Professor Adam Belinski (Charles Boyer), a refugee escaped from Nazis invited to Friars Carmel by Sir and Lady Carmel’s son Andrew (Peter Lawford), comes to her rescue…

Lubitsch shows us a world made of strict and unbreakable social rules that’s going to be turned upside down. Sir and Lady Carmel (Reginald Owen and Margaret Bannerman), absent-minded on the brink of idiocy (they receive Cluny offering her tea and pastries, cause they don’t understand she’s the new maid), but also their always undecided son and his beautiful girlfriend who pretend to be simply decorative (Helen Walker), all of them seem to be the caricature of the English minor aristocracy  already living in a wing of their mansion to make room for guided tours. Servants are even odder then their masters and in a sense even more devoted to traditions. Servants are servants because that’s their real vocation (the housekeeper tells the butler that when she was a child she used to “serve” her dolls and called them “Lady”) and Cluny, refusing to learn what’s her place in society, cause them a shock as much as Professor Belinski when he talks to them as to his equals. And what about the mediocre and over-obsequious chemist (Richard Haydn) and his coughing mother to whom Cluny risks to be related (but her passion for plumbing saves her)?

German film director Ernst Lubitsch (1892–1947...

German film director Ernst Lubitsch (1892–1947) (Photo credit: Wikipedia)

Maybe this doesn’t seem the same brilliant world Lubitsch described in many other films, a world filled with true or false blue-blooded aristocrats, elegant women, spectacular décors and allusions, but we can find here once more the magic “Lubitsch’s touch” and Professor Belinski, who arrives in Friars Carmel and rearranges its inhabitants’ lives, reminds to Gaston Monescu, the gentleman thief we met in “Troble in Paradise”. But it’s thanks to Cluny if Lubitsch can work a real miracle: she miaow and move like a cat for pleasure, after drinking some alcohol the first time she met Professor Belinski, bur nevertheless any censor cut that allusive scene.

Probably Lubitsch wouldn’t agree, but this delightful comedy, shot between December 1945 and February 1946 when the Nazis were finally defeated, also seems, to my eyes, a tribute to all those girls that wore an overall and became factory workers taking the place of men enlisted after the outbreak of World War II, and you could almost imagine that Professor Belinski is also talking to them when he said to Cluny “If I were rich I would build you the most beautiful mansion, with the most exquisite and complicated plumbing and, right in the middle of the most elegant housewarming party, I would hand you a hammer, and say – Ladies and Gentlemen, Madame Cluny Belinski is about to put the pipes in their place – ”, which is, after all, the most romantic way to tell a girl (especially if she has an insane passion for plumbing) “I like you very much, just as you are”.

A few related movies you could like (you can watch the trailer or a clip using titles as links):

Trouble in Paradise – USA 1932 Directed by: Ernst Lubitsch. Starring: Herbert Marshall; Miriam Hopkins; Kay Francis.

My man Godfrey – USA 1936 directed by: Gregory La Cava. Starring: Carole Lombard; William Powell; Gail Patrick; Eugene Pallette.

Rebecca – USA 1940 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Joan Fontaine; Laurence Olivier; George Sanders; Judith Anderson; Nigel Bruce.

Sabrina – USA 1954 Directed by: Billy Wilder. Starring: Audrey Hepburn; William Holden; Humphrey Bogart.

Barefoot in the Park – USA 1967 Directed by: Gene Saks. Starring: Robert Redford; Jane Fonda; Charles Boyer.

The Rocky Horror Picture Show – USA 1975 Directed by: Jim Sharman Starring: Tim Curry; Susan Sarandon; Richard O’Brian; Patricia Quinn.

Bridget Jones’s Diary – UK/Fra 2001 Directed by: Sharon Maguire. Starring: Renée Zellweger; Hugh Grant; Colin Firth.

Gosford Park – USA 2001 Directed by: Robert Altman. Starring: Maggie Smith; Kristin Scott Thomas; Jeremy Northam; Ryan Philippe; Michael Gambon.

And a TV series:

Downton Abbey – UK 2010… Creator: Julian Fellowes Starring: Hugh Bonneville; Michelle Dockery; Maggie Smith; Elizabeth McGovern…

Avete bisogno di un idraulico? Cluny sarà felice di aiutarvi!

Nel 1946 Ernst Lubitsch, l’uomo con il famoso “tocco” per la commedia, diresse e produsse “Fra le tue braccia”, il suo ultimo film (gli viene accreditato anche “La signora in ermellino”, ma il regista morì nel 1947 dopo pochi giorni di riprese e il film fu completato da Otto Preminger e distribuito postumo nel 1948).

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Jennifer Jones (Photo credit: Wikipedia)

Il film, tratto dal romanzo di Margery Sharp pubblicato nel 1944, è ambientato in Inghilterra nel 1938 dopo il cosiddetto Anshluss quando la Seconda Guerra Mondiale appariva ormai inevitabile. Racconta la storia di Cluny Brown (Jennifer Jones) una giovane e bizzarra ragazza Inglese dallo spirito libero, la nipote di un idraulico con un’insana passione per tubi e martelli (che le causerà tanti guai) che pagherà per la sua personalità non convenzionale diventando una cameriera a Friars Carmel, la tenuta di campagna di Lord e Lady Carmel. Ma il Professor Belinski (Charles Boyer), rifugiato in fuga dai nazisti invitato a Friars Carmel da Andrew (Peter Lawford), il figlio di Lord e Lady Carmel, giungerà in suo aiuto…

Cropped screenshot of Charles Boyer from the f...

Charles Boyer (Photo credit: Wikipedia)

Lubitsch ci mostra un mondo fatto di ferree e inderogabili regole sociali che sta per essere messo sottosopra dalla Guerra. Sir e Lady Carmel (Reginald Owen e Margaret Bannerman), sempre svagati al limite dell’idiozia (accolgono Cluny a tè e pasticcini perchè non hanno capito che è la nuova cameriera), ma anche il loro figlio sempre indeciso e la sua bella fidanzata che si finge solo decorativa (Helen Walker) sembrano le caricature dell’aristocrazia minore Inglese e danno già l’impressione di occupare solo una parte della loro tenuta per fare spazio alle visite guidate dei turisti.  La servitù poi è ancora più stramba e attaccata alle tradizioni di quanto non lo siano i padroni. I servi son servi per vocazione (la governate racconta a un compiaciuto maggiordomo che da piccola “serviva “ la bambola chiamandola “Signora”) e Cluny, che proprio non sa stare al suo posto, li sconvolge almeno qanto il Professor Belinski che li tratta come dei suoi pari. E che dire poi del farmacista mediocre e ossequioso (Richard Haydn) e della sua tossicchiante madre coi quali Cluny rischia di imparentarsi (se non fosse salvata in extremis dalla sua passione per l’idraulica)?

Forse non sembra lo stesso mondo brillante descritto da Lubitsch in tanti film, con nobili veri e finti, dame elegantissime, arredi spettacolari e sottili allusioni, eppure il magico tocco di Lubitch si riconosce ancora una volta e il Professor Belinski, che arriva a Friars Carmel e rimette in ordine le vite dei suoi occupanti, ricorda in qualche modo Gaston Monescu, il ladro gentiluomo di Mancia Competente. Ma è con Cluny che Lubitcsch compie un vero miracolo, riuscendo a farci vedere, senza che nessun censore impugni le forbici, l’intraprendente ragazza inglese che dopo aver bevuto un po’ di alcol, miagola e si muove come un gatto per il piacere.

Forse non era nelle intenzioni di Lubistch, ma questa deliziosa commedia, girata tra il dicembre 1945 e il febbraio 1946 quando i Nazisti erano ormai stati sconfitti, appare oggi, ai miei occhi, quasi un omaggio a tutte quelle ragazze che durante la Seconda guerra mondiale si erano infilate in una tuta da lavoro per entrare in fabbrica al posto degli uomini partiti per il fronte, e sembra parlare anche a loro il Professor Belinski quando rivolto a Cluny dice “Se io fossi ricco costruirei il più bel palazzo, con le più belle e complicate tubature, e giusto nel bel mezzo della più elegante delle feste ti darei un martello e direi – Signore e Signori, Madame Cluny Belinsky sta per rimettere le tubature al loro posto – ”, che poi in fondo è il modo più romantico per dire a una ragazza (specialmente quando ha un’insana passione per l’idraulica) “Mi piaci da  morire, così come sei”.

Alcuni film collegati che potrebbero piecervi (usate I titoli come ilnk per vedere I trailer o delle scene):

Mancia Competente – USA 1932 Diretto da: Ernst Lubitsch. Con: Herbert Marshall; Miriam Hopkins; Kay Francis.

L’impareggiabile Godfrey – USA 1936 Diretto da: Gregory La Cava. Con: Carole Lombard; William Powell; Gail Patrick; Eugene Pallette.

Rebecca-La prima moglie – USA 1940 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Joan Fontaine; Laurence Olivier; George Sanders; Judith Anderson; Nigel Bruce.

Sabrina – USA 1954 Diretto da: Billy Wilder. Con: Audrey Hepburn; William Holden; Humphrey Bogart.

A piedi nudi nel parco – USA 1967 Diretto da: Gene Saks. Con: Robert Redford; Jane Fonda; Charles Boyer.

The Rocky Horror Picture Show – USA 1975 Diretto da: Jim Sharman Con: Tim Curry; Susan Sarandon; Richard O’Brian; Patricia Quinn.

Il Diario di Bridget JonesGB/Fra 2001 Diretto da: Sharon Maguire. Con: Renée Zellweger; Hugh Grant; Colin Firth.

Gosford Park – USA 2001 Diretto da: Robert Altman. Con: Maggie Smith; Kristin Scott Thomas; Jeremy Northam; Ryan Philippe; Michael Gambon.

E una serie TV:

Downton Abbey GB 2010… Creata da : Julian Fellowes. Con: Hugh Bonneville; Michelle Dockery; Maggie Smith; Elizabeth McGovern…

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

2 responses »

  1. frasersherman says:

    It’s a delightful film indeed. I like your analysis.

    • Ella V says:

      Thank you. Maybe this is not one of the most famous Lubitsch films, but it’s one fo those that make me feel better when I’m sad

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