It should happen to you (La ragazza del secolo) – USA 1954

Directed by: George Cukor

Starring: Judy Holliday; Jack Lemmon; Peter Lawford.

Happiness is…  your name written in the biggest letters!

Cover of "It Should Happen to You"

Cover of It Should Happen to You

This is the story of a re-education: the re-education of Gladys Glover, a small-town girl transplanted in New York, who can’t stand the idea of becoming a wife and a mother and is determined to make a name for herself, literally. The man who will cure this deviant behaviour (in only 86 minutes!) is Pete Sheppard who, tenaciously resolute in his purpose of reforming Gladys, will follow her, will creep into her life and, will save her… and obviously will marry her, because it’s 1954 and a woman’s fate is marriage. World War II is distant now and women must get used once again to the idea that men are the breadwinners, they only can graciously set the table. And what can teach this lesson better than a comedy directed by George Cukor, the “women’s director”, the director of “The women”? Well, probably this is not exactly the message Garson Kanin meant to leave us while writing “It should happen to you” because in its first draft the protagonist should be a guy (intended as a vehicle for Danny Kay) not a dumb blond (the dumbest blond ever seen on the silver screen!)…

But now, back to New York and to the story told in this film.

Judy Holliday

It starts in Central Park, where Pete Sheppard (played by Jack Lemmon who makes here his film début) is shooting a documentary when he meets Gladys Glover (Judy Holliday), who has just lost her job as model for a few more inches on her hips and is now desperate because she came in New York to make a name for herself and she don’t want to go back home to get married to the first guy, or maybe the second one she’ll meet… When they part, Gladys spots in Columbus Circle a large billboard with the notice “this space for rent” and understand how to solve her problems: she’ll use all her savings to rent it so that her name could be written there in the largest letters and everybody will read it! When she meets Pete for the second time (he followed her and now is her neighbour) her life has changed for real. Like a modern participant of a reality show Gladys is almost famous, she appears on TV shows and Evan Adams III (Peter Lawford, member of the famous “Rat Pack”), a wealthy business man and a playboy who’s exploiting her image as the “average American girl” to advertise the soap he produces, is also trying to seduce her. Though Pete disapproves of Gladys behaviour and realizes how stupid she is, he’s determined to stay on her side but  always reminding her that the most important thing in life is not to be above the crowd but to be part of the crowd, because sooner or later that easily gained fame will fade away…

Cropped screenshot of Marilyn Monroe from the ...

Marilyn Monroe the prototype of 1950’s blonde (Photo credit: Wikipedia)

Gladys is not just a woman who needs a strict re-education, she is a dumb blonde, the stereotyped blond-haired girl gifted with tons of sex-appeal and none of intelligence usually depicted in 1950’s movies, and not an ordinary one though like every 1950’s blonde, like every 1950’s girl without a marriage licence in her pocket, she knows ho to use her “naivety” to protect her “virtue”. Gladys is probably the dumbest blonde ever appeared on a silver screen, not even Lorelei Lee or Sugar Kane Kowalczyk could be compared to her, cause she’s odd, she don’t even notice that people poke fun at her and she literally uses her feet instead of her brain to take a decision (she says that she could think better taking off her shoes). Only a very intelligent woman could play such a dumb girl and that made Judy Holliday perfect for it. This serial dumb-blonde-performer who had also won an Oscar in 1951 over Bette Davis and Gloria Swanson (you can learn more abot it HERE) playing Billie Dawn in George Cukor’s “Born Yestreday”, had a genius IQ score and used all her intelligence when, just after such a big success, FBI investigated her for communism (“blonde, pretty, talented and intelligent…she must be a communist!” I almost can ear them…). When in 1952 she was called to testify before the Senate Internal Security Subcommittee, like many other Hollywood or Broadway people did during the so called 1950’s “witch-hunt”, she played airhead the same way she did in her films, she didn’t “named names” and she was cleared of any wrong-doing but the stigma of “communism” put her in the television and radio black list (but not in the movie black list), for almost three years. If you want to know more about the life of this unlucky actress who died, like other famous blondes (Jean Harlow, Thelma Todd, Carole Lombard, Marilyn Monroe, Jayne Mansfield…) when she was still young (aged 44, breast cancer), you could visit the internet site The Judy Hollyday Resource Center (HERE) where you could  find the FBI files (HERE), the transcript of Judy Holliday’s testimony (HERE).

But I can’t leave you in such an hopeless way, this funny comedy deserve a better ending. It’s true, “It should happen to you” is the story of a re-education, but Cukor leave us building our hopes up. When in the end Gladys and Pete are on the road to their honeymoon, the blonde heroine spots an empty billboard and her eyes reassure us that she is still tempted to start all over again: she could have been “re-educated” but, thanks heaven, her spirit ain’t completely beaten!

A few related movies I hope you could like (use titles as a link and you could watch the trailer or a clip):

Platinum blondeUSA 1931 Directed by: Frank Capra. Starring: Jean Harlow; Loretta Young; Robert Williams.

Nothing SacredUSA 1937 Directed by: William A. Wellman. Starring: Carole Lombard; Frederic March; Walter Connolly.

Gentleman prefer blondesUSA 1953 Directed by: Howard Hawks. Starring: Marilyn Monroe; Jane Russell, Charles Coburn.

The thrill of it all – UsA 1963 Directed by: Norman Jewison. Starring: Doris Day; James Garner.

SoapdishUSA 1992 Directed by: Michael Hoffman. Starring: Kevin Kline; Sally Field; Whoopi Goldberg; Robert Downey Jr.

Legally blondeUSA 2001 Directed by: Robert Luketic. Starring: Reese Witherspoon; Luke Wilson.

Felicità è… il tuo nome scritto a lettere cubitali!

Jack Lemmon

Questa è la storia di una rieducazione: la rieducazione di Gladys Glover, una provinciale trapiantata a New York che non sopporta l’idea di diventare una moglie e una madre ed è determinata a farsi un nome, letteralmente. L’uomo che curerà questo comportamento deviante (in soli 86 minuti!) è Pete Sheppard che, tenacemente risoluto nel correggere Galdys, la  seguirà, si insinuerà nella sua vita e infine la salverà… ovviamente sposandola, perché siamo nel 1954 e il destino di una donna è uno solo: il matrimonio. La seconda guerra mondiale infatti è ormai lontana e le donne devono riabituarsi all’idea che solo agli uomini, ormai tornati a casa,  spetta il diritto di guadagnare il pane, loro possono solo graziosamente apparecchiare la tavola . E cosa meglio di una commedia diretta da nientepopodimeno che George Cukor, il  “regista delle donne”, il regista di “Donne”, può insegnare questa semplice lezione? Bisogna riconoscere che probabilmente questo non è esattamente il messaggio che intendeva trasmetterci Garson Kanin scrivendo la sceneggiatura di “It should happen to you” (in italiano tradotto con “La ragazza del secolo”), visto che il film avrebbe dovuto avere come protagonista Danny Kay e non una ragazza bionda …

Ma ora forse è meglio tornare a New York e alla storia del film.

Tutto ha inizio a  Central Park dove Pete Sheppard (interpretato da Jack Lemmon al suo debutto cinematografico), che sta girando un documentario, conosce Gladys Glover (Judy Holliday), che ha appena perso il lavoro di modella per qualche centimetro di troppo sui fianchi ed  è disperata perché è venuta a New York per farsi un nome e ora non vuole tornare a casa e  sposarsi col primo che capita o magari col secondo… Dopo essersi separati Gladys vede a Columbus Circle un cartellone pubblicitario ancora vuoto e capisce come risolvere i suoi problemi: investirà tutti i suoi risparmi per affittarlo e farci scrivere il suo nome a lettere cubitali in modo che tutti lo conoscano. E funziona, perché quando incontra Pete per la seconda volta (lui l’ha seguita ed è diventato il suo vicino) la sua vita è cambiata sul serio. Come un moderno concorrente di un reality show, Gladys sta diventando famosa, viene invitata in TV, e Evan Adams III (Peter Lawford, membro del famoso “Rat Pack”), ricco industriale e playboy che sfrutta la sua immagine di “ragazza americana media” nella pubblicità delle sue saponette, sta anche cercando di sedurla. Pete, pur disapprovando Gladys e pur rendendosi conto di quanto sia stupida le resta vicino ricordandole costantemente che la cosa che davvero conta non è emergere dalla folla ma rimanere uno dei tanti perché la sua fama, conquistata troppo facilmente, prima o poi svanirà….

Red Channels, a 1950 publication claiming to document "Communist influence in radio and television" (photo credit:Wikipedia)

Red Channels, a 1950 publication claiming to document “Communist influence in radio and television” (photo credit:Wikipedia)

Gladys non è solo una donna che necessita di una severa rieducazione, è anche una “bionda scema”, la classica e stereotipata ragazza dai capelli biondi dotata di tonnellate di sex-appeal ma di pochissimi grammi di cervello che si ritrova in tanti film degli anni ’50, e non una qualsiasi anche se come ogni bionda anni ’50, o meglio come ogni ragazza dei film degli anni ’50 che non abbia una licenza matrimoniale in tasca, sa bene come usare la sua “ingenuità” per proteggere la sua virtù.  Gladys è probabilmente la bionda più scema che sia mai apparsa sul grande schermo, nemmeno Lorelei Lee o Zucchero Kandinsky possono reggere il confronto perchè lei è stramba, non si accorge nemmeno del fatto che la gente la prende in giro e ragiona letteralmente coi piedi (infatti la vediamo sempre togliersi le scarpe per pensare meglio).

Solo una donna molto intelligente poteva interpretare una ragazza tanto stupida e Judy Holliday era perfetta per questo compito. Quest’interprete seriale di bionde un po’ svampite che aveva persino vinto l’Oscar 1951 battendo Bette Davies e Gloria Swanson (se volete saperne di più potete leggere QUI) interpretando Billie Dawn nel film “Nata Ieri” (sempre diretto da George Cukor) aveva infatti un QI da genio ed usò tutta la sua intelligenza quando, subito dopo il grande successo ottenuto grazie a quel film, fu accusata dall’FBI di essere una comunista (pare di sentirli: “È bionda, è bella, ha talento, è intelligente…deve essere comunista!”). Quando nel 1952 fu convocata, come accadde a molti nel mondo dello spettacolo durante la cosiddetta “caccia alle streghe”, di fronte alla commissione del Senato americano  per rispondere alle accuse, recitò la parte della svampita come nei suoi film. Riuscì ad evitare di fare nomi e fu assolta dalle accuse, ma il marchio del comunismo la danneggiò cominque: non fu messa in una lista nera per il cinema, ma dovette stare lontana da radio e televisione per 3 anni. Se vi interessa avere ulteriori informazioni sulla vita di questa sfortunata attrice che, come altre bionde famose del cinema (Jean Harlow, Thelma Todd, Carole Lombard, Marilyn Monroe, Jayne Mansfield…) è morta ancora giovane (a causa di un tumore al seno a 44 anni) potete visitare il sito The Judy Holliday Resource Center (QUI) dove troverete anche  i files dell’FBI (QUI)  le trascrizioni dell’interrogatorio (QUI).

Non voglio però lasciarvi con una nota triste, questa divertente commedia non lo merita. “La ragazza del secolo” è si la storia di una rieducazione, ma Cukor lascia aperta la porta alla speranza. Quando ormai Gladys e Pete corrono verso la loro nuova vita la bionda protagonista vede lungo la strada uno spazio pubblicitario vuoto e il suo sguardo ci rassicura del fatto che la tentazione di ricominciare tutto da capo è forte: Gladys forse è stata “rieducata”,ma ,grazie al cielo, il suo spirito non è stato completamente vinto.

Alcuni film collegati che spero vi piacciano (I titoli sono link che vi permetteranno di vedere I trailer o una scena del film):

La donna di platinoUSA 1931 Directed by: Frank Capra. Starring: Jean Harlow; Loretta Young; Robert Williams.

Nulla sul serio USA 1937 Directed by: William A. Wellman. Starring: Carole Lombard; Frederic March; Walter Connolly.

Gli uomini preferiscono le biondeUSA 1953 Directed by: Howard Hawks. Starring: Marilyn Monroe; Jane Russell, Charles Coburn.

Quel certo non so che – UsA 1963 Directed by: Norman Jewison. Starring: Doris Day; James Garner.

Bolle di saponeUSA 1992 Directed by: Michael Hoffman. Starring: Kevin Kline; Sally Field; Whoopi Goldberg; Robert Downey Jr.

La rivincita delle biondeUSA 2001 Directed by: Robert Luketic. Starring: Reese Witherspoon; Luke Wilson.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

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