The third man (Il terzo uomo) – UK 1949

Directed by: Carol Reed

Starring: Joseph Cotten; Alida Valli; Trevor Howard; Orson Welles.

Ready to face the truth?

Joseph Cotten in The Third Man, directed by Ca...

Joseph Cotten in The Third Man, directed by Carol Reed. (Photo credit: Wikipedia)

Holly Martin, an American writer of western stories, goes to the post-war Vienna: the “City of Music” is now on its knees, occupied, divided in sectors and supervised by the Allied Commission; racketeers are the rulers and for a woman the best way to survive is to “fall in love” with a foreign man. Holly discovers, as soon as he arrives, that a car killed Harry Lime,the old friend who invited him in town. When a British Army Police officer tells him that the his old pal was now a criminal implicated in illegal activities, Holly, who don’t believe a single word, decide to defend Harry’s reputation, contact his unshakeably loyal girlfriend (the charming Anna whit whom he falls in love) and starts his personal investigation into the incident. He immediately found that there’s something wrong in the reports: everybody says that two man assisted Harry, but now a witness tells him a third man was there. But who’s this third man? Why so many people are denying his existence? And what’s more important: Holly will be able to face the truth and will always be loyal to his old friend?…

“The third man”, directed in 1949 by Carol Reed and considered the best British film of all times, is all about these questions. The screenplay was written by the English author Graham Green, one of the most cinematic writers ever, who wrote this time a novella as a preparation for the screenplay and after the film release published it with the same title. From Orient Express (1934) to Brighton Rock (2010) more than 60  films or TV series have been based on its works (novels and short stories adaptations or original screenplays).

Vienna after the bombings.

Vienna after the bombings. (Photo credit: Wikipedia)

The movie is an international production involving the always interfering David O Selznick (who proposed to Green, among the other things, to change the title into “Night in Vienna” because “who will go to see a film called The Third man?”), the Hungarian-born producer Alexander Korda (who insisted to set the film in Vienna) and the director Carol Reed (the only one whose name appears in the film credits), and it’s considered a classical Noir made of intrigues, suspense, love, dark atmospheres and expressionistic use of black and white cinematography, but it is, in fact, a peculiar kind of Noir. Largely shot on location (it’s the first British feature film made that way) “The third man” showed Vienna and its population, portayed using like extras people taken directly from the streets, in their post-war misery: in a sense it’s the same thing Italian neorealists made in their film (but, obviously,  in a different way and with very, very different results ).

Also the cast is an international one: the English stage and film actor Trevor Howard (Major Calloway), the glacial Italian actress Alida Valli (credited here “Valli”, who plays Anna) “imported” in USA by Selznick in 1946 after an investigation conducted by the OSS (secret service) acquitted her of all charges of being a fascist spy and a Nazi collaborator, and the American Joseph Cotten ( also under contract with Selzinick, playing Holly Martin) and Orson Welles (Harry Lime).

The Third Man, 1949

Orson Welles in The Third Man, 1949 (Photo credit: Stewf)

Welles, who was considered an unquestionable genius (how should be considered a man who terrified America, aged 23, with a radio broadcast based on “The war of the worlds” and who directed, aged 25, “Citizen Kane”?), was thought for years a sort of a “shadow director” of this movie, also because he took his time (until 1967) to reject this theory admitting in an interview to Peter Bogdanovich that his involvement in this film that “was a Carol Reed’s picture” was minimal (he improvised in fact some dialogue and surely the famous “Swiss cukoo wacth speech” is one of this contributes. WATCH HERE). In fact he wasn’t a very cooperative star (at least in this occasion): probably the only actor who caused more troubles to the production was the cat who rubs his head against Harry’s shoes in a famous scene. To raise his salary (in the end about 100 thousand dollar for a couple of weeks of work) Welles delayed his arrival in Vienna and Reed had to use body doubles to shot the scenes in which Harry Lime’s face was not visible. The same thing happened for the scenes shot in the spectacular Vienna sewer: the genius preferred to let part of this “dirty job” to his doubles.

This film won the 1949 Gran Prix at the Cannes film Festival, The British Academy Award for Best Film and the Oscar 1950 for Best Black and White Cinematography. Its distinctive soundtrack, composed and played at the zither by Anton Karas a wine bar musician “discovered” by Carol Reed in Vienna, produced a new success: the “Third man theme” released as a single became an international best seller.

And now: ain’t you curious to know who’s the third man?

A few (more or less)related film I hope you like (the titles are links to watch the trailer or a clip):

This gun for hire – USA 1942 Directed by: Frank Tuttle. Starring: Alan Ladd; Veronica Lake; Robert Preston.

Shadow of a doubt – USA 1943 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Joseph Cotten; Teresa Wright; Patricia Collinge; Henry Travers.

Double Indemnity – USA 1944 Directed by: Billy Wilder. Starring: Fred MacMurray; Barbara Stanwyck; Edward G. Robinson

The Big Sleep – USA 1946 Directed by: Howard Hawks. Starring: Humphrey Bogart; Lauren Bacall.

The Lady from Shanghai – USA 1947 Directed by: Orson Welles. Starring: Orson Welles; Rita Hayworth; Everett Sloan.

Witness for the prosecution – USA 1957 Directed by: Billy Wilder. Starring: Marlene Dietrich; Tyron Power; Charles Laughton.

Siete pronti ad affrontare la realtà?

Carol Reed

Carol Reed (Photo credit: Wikipedia)

Alga Martin, scrittore americano di storie western, si reca a Vienna dell’immediato dopoguerra: la “Città della musica” è ora in ginocchio occupata e divisa in settori controllati dalle potenze vincitrici, l’illegalità è diffusa e per molte donne l’unico modo per sopravvivere è “innamorarsi” di un uomo straniero. Appena arrivato scopre che Harry Lime, l’amico che lo aveva invitato in città, è morto investito da un’auto. Quando un funzionario della polizia militare Britannica lo informa che l’amico di un tempo era in realtà un criminale implicato in loschi traffici, Alga non gli crede e decide di difenderne l’onore, contatta la donna con cui Harry aveva una relazione e che è ancora leale nei suoi confronti senza alcun tentennamento (l’affascinante Anna di cui Alga si innamora quasi subito), e cerca di chiarire le circostanze dell’incidente mortale. Subito scopre che c’è qualcosa che non quadra: tutti dicono che Harry è stato soccorso da due uomini, ma un testimone gli dice che gli uomini erano in realtà tre. Ma chi è il terzo uomo? Perché tante persone cercano di negarne l’esistenza? Ma soprattutto: Alga sarà pronto ad affrontare la realtà e continuerà a sostenere il suo amico?…

Intorno a questi interrogativi ruota la storia de “Il Terzo uomo”, il film diretto da Carol Reed nel 1949 e considerato il miglior film Britannico di tutti i tempi. La sceneggiatura fu scritta dall’autore inglese Graham Green, uno degli scrittori più legati al cinema di sempre, che in questa occasione scrisse un racconto come lavoro preparatorio per la sceneggiatura e lo pubblicò con lo stesso titolo in un secondo tempo. Da Orient Express (1934) a Brighton Rock (2010) più di 60 film o serie televisive sono state tratte dai suoi lavori (adattamenti di romanzi e racconti ma anche sceneggiature originali).

Alida Valli

Alida Valli (Photo credit: Wikipedia)

Il film è una produzione internazionale che ha riunito il sempre debordante David O Selznick (che propose a Green, tra le altre cose, di cambiare il titolo in “Night in Vienna” perché “chi andrà mai a vedere un film intitolato Il terzo uomo?”), il produttore inglese di origine ungherese Alexander Korda (a cui si deve l’ambientazione viennese) e il regista Carol Reed (l’unico il cui nome appaia nei titoli del film). È considerato un classico Noir fatto di intrighi, suspense, amore, atmosfere cupe e uso espressionistico della fotografia in bianco e nero, ma in effetti è un Noir molto particolare. Girato soprattutto in esterni (è il primo lungometraggio Britannico fatto in questo modo). “Il terzo uomo” mostra Vienna e la sua popolazione, ritratta usando comparse prese direttamente dalla strada, in tutta la miseria del dopo guerra: in un certo senso la stessa cosa che in quegli anni facevano i registi italiani del movimento neorealista (in modo diverso e con risultati molto, molto diversi ovviamente).

Anche il cast è internazionale: l’attore Inglese Trevor Howard (Maggiore Calloway), la glaciale attrice italiana Alida Valli (che interpreta Anna ed è accreditata semplicemente come “Valli” in questo film) “importata” negli Stati Uniti da Selznick nel 1946 dopo che l’OSS (i sevizi segreti americani) l’avevano assolta dall’accusa di essere una spia fascista e una collaboratrice dei nazisti, e infine gli Americani Joseph Cotten (anche lui sotto contratto con Selznick, qui nei panni di Alga Martin) ed Orson Welles (Harry Lime).

Third Man sewers

The Third Man: the sewers of Vienna (Photo credit: david.alliet)

Welles che era considerato un incontestabile genio (e come poteva essere considerato diversamente un uomo che a 23 anni aveva terrorizzato gli americani con la trasposizione radiofonica di “La guerra dei mondi” e che a soli 25 anni aveva diretto un film come “Quarto Potere”?) fu ritenuto per anni una specie di “regista ombra” di questo film, anche perchè si prese del tempo (fino al 1967) prima di contraddire finalmente questa teoria in un’intervista rilasciata a Peter Bogdanovich nella quale ammetteva che il suo contributo al film, “sicuramente un film di Carol Reed”, era stato minimo (di fatto improvvisò alcuni dialoghi e certamente è sua la famosa frase sugli orologi a cucù svizzeri che potete vedere QUI). In effetti Welles non era proprio una star “collaborativa”, l’unico attore a causare alla troupe maggiori problemi era stato il gatto che si struscia contro le scarpe di Harry Lime in una famosa scena. Per far salire il suo compenso (che alla fine fu di circa 100mila dollari per un paio di settimane di lavoro!) ritardò il suo arrivo a Vienna costringendo Reed all’uso di diverse controfigure. La stessa cosa accadde anche per le scene girate nelle spettacolari fogne di Vienna, che proprio non piacevano al genio che si limitò a girare quelle in cui era riconoscibile.

Questo film vinse il Gran Prix della giuria al Festival di Cannes e il Premio come miglior film della British Film Academy nel 1949 e l’Oscar per la Migliore fotografia in Bianco e Nero del 1950. La sua riconoscibile e particolare colonna sonora, composta ed eseguita allo zithar da Anton Karas un musicista che si esibiva in un locale di Vienna scoperto dal regista Carol Reed, produsse un ulteriore successo: il “Tema del Terzo Uomo” pubblicato come singolo, diventò un best seller internazionale.

E ora che ne dite: non siete curiosi di scoprire chi è il terzo uomo?

Alcuni film (più o meno)collegati che spero vi piacciano (il titolo è un link per vedere il trailer o una clip):

Il fuorilegge – USA 1942 Diretto da: Frank Tuttle. Con: Alan Ladd; Veronica Lake; Robert Preston.

L’ombra del dubbio – USA 1943 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Joseph Cotten; Teresa Wright; Patricia Collinge; Henry Travers.

La fiamma del peccato – USA 1944 Diretto da: Billy Wilder. Con: Fred MacMurray; Barbara Stanwyck; Edward G. Robinson

Il grande sonno – USA 1946 Diretto da: Howard Hawks. Con: Humphrey Bogart; Lauren Bacall.

La Signora di Shangai – USA 1947 Diretto da: Orson Welles. Con: Orson Welles; Rita Hayworth; Everett Sloan.

Testimone d’accusa – USA 1957 Diretto da: Billy Wilder. Con: Marlene Dietrich; Tyron Power; Charles Laughton.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

6 responses »

  1. boldray says:

    Nice post – this is my all time favourite movie – I practically know it by heart and never tire of watching it. IMHO there is no better closing scene in the history of cinema.

  2. Great film! You might also like “The Fallen Idol” – directed by Carol Reed and written by Graham Green.

  3. ELYSE SNOW says:

    I love this film: THE THIRD MAN is a classic, post-war film noir. Greene as screenwriter, Reed as director and Korda as producer are brilliant in colaboration. The eerie black-and-white, bombed out scenes of Vienna (Berlin) are nightmarish, as they should be. One quibble: While SHADOW OF A DOUBT is my favorite Hitchcock film noir (written by American playwright Thornton Wilder), you leave out GILDA as a classic/foundational film noir and NOTORIOUS as a classic Hitchcock film noir. Both are quite chilling and fantastic.

    • Ella V says:

      Notorious is #1 in my personal Favourite films of all times list, but I preferred to include in my weekly list of related movies Shadow of a doubt because of Joseph Cotten and because in that film he plays Uncle Charlie, a man who follows a very peculiar “moral code” and betrays someone who loves him (young Charlie). I was tempted to include Gilda, a film I also love, but then I chose to leave it out an put in the list The Lady from Shanghai because is a classic noir and because of Orson Welles (at some point the list must end…).

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