Dead End (Strada Sbarrata) – USA 1937

Directed by: William Wyler.

Starring: Joel McCrea; Sylvia Sidney; Humphrey Bogart; Claire Trevor; “The Dead End Kids”; Wendy Barrie.

“Baby Face” Martin wasn’t such a bad kid at first. He was smart and brave and decent…at first.

“Dead End” is not a gangster movie though it shows the long day when the infamous gangster Baby Face Martin, who killed 8 men and now (with a new face) is trying  to avoid capture, goes back home, to the East Side in New York, just to discover that nobody miss him, not even his mother, and that the girl of his dreams, his first love, is now a “lost girl” (beautifully portrayed by Claire Trevor who won for this 5 minutes role a Oscar nomination). This is, in fact, the story of a town that’s changing, where luxury building are taking the place of tenements and where rich and poor live apart side by side. There just a thin line separate a guttersnipe from a delinquent, people working hard also live a hard life and dreams are always broken if there’s no money.

In 1937 “Dead end” passed from the Broadway stage to the silver screen when the play, written in 1935 by Sidney Kingsley, was adapted by Lillian Hellman. To direct this film, Samuel Goldwyn chose William Wyler who, after winning his first Academy Award nomination for best director in 1936 for “Dodsworth”, was earning a reputation as one of the “most bankable moviemakers”. Wyler, who wanted to film on location, was forced into shoot instead on a studio by Samuel Golwdyn and used the beautiful set designed by Richard Ray (that reminds to the one used by Hitchcock to film “Rear window”).

English: Dolores del Río & Joel McCrea (center...

Joel McCrea and Dolores Del Rio (center) in Bird of Paradise – cropped screenshot (Photo credit: Wikipedia)

To play the role of Baby Face Martin, after George Raft declined it, was cast Humphrey Bogart who successfully played in 1936 another gangster, Duke Mantee, in “The Petrified Forest” but was not yet a star (his breakthrough as a leading actor came in 1941 with “High Sierra “ and “The Maltese Falcon”), in fact his name in the opening credits come after those of Sylvia Sidney (Drina, the sister of one of the guttersnipes, who, unhappily in love with her best friend, must work to sustain the family) and Joel McCrea. The tall Californian actor, who started his acting career as a stunt double and reached the success in 1930’s playing, in comedies and dramas, the role of the handsome and very decorative guy (his almost nude scenes in 1932 “Bird of Paradise” with Dolores Del Rio caused some controversy) was just the right person to play Baby Face’s antagonist Dave Connell: a good guy, unemployed architect and Drina’s best friend, who’s infatuated with a girl (Wendy Barrie) living with a rich man in the luxury building whose admiration goes to his handsome features but not to his empty pockets.

To portray the street kids, Samuel Goldwyn “imported” from Broadway the guys who has appeared in the original production, the so-called “Dead End Kids”. Because of their wild behaviour, after completing this movie, Goldwyn sold their contract to Warner Brothers, where they made six film (including “Angels with dirty faces” starring Bogart and James Cagney). They became so popular to work under various names (Little though guys, East side kids, Bowery boys) and through different studios for more then twenty years gaining a star on Hollywood’s Walk of fame.

Seventy-five years after its first release is still stunning to see how this film with its studio built scenery and its stereotyped character could be just the same so true to life and it’s also sad, at least for those who today live (like me) in the outskirts of a big town, to acknowledge that very little has changed after all these years.

A few related movies you could like (watch the trailer or a clip with a click on title):

The Public Enemy – USA 1931 Directed by: William A. Wellman. Starring: James Cagney; Edward Woods; Jean Harlow.

Rear window – USA 1954 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: James Stewart; Grace Kelly; Thelma Ritter; Raymond Burr.

West Side Story – USA 1961 Directed by: Robert Wise, Jerome Robins. Starring: Natalie Wood; Richard Beymer; Rita Moreno; George Chakiris.

Goodfellas – USA 1990 Directed by: Martin Scorsese. Starring: Ray Liotta; Robert De Niro; Joe Pesci; Lorraine Bracco; Paul Sorvino.

Sleepers – USA 1996 Directed by: Barry Levinson, Starring: Kevin Bacon; Brad Pitt; Jason Patric; Robert De Niro; Vittorio Gassman, Dustin Hoffman.

The Departed – USA 2006 Directed by: Martin Scorsese. Starring: Jack Nicholson; Matt Damon; Leonardo Di Caprio; Mark Wahlberg, Martin Sheen, Vera Farmiga.

“Baby Face” Martin non era un cattivo ragazzo, una volta. Era furbo e coraggioso e gentile… una volta.

“Strada Sbarrata” non è un film di gangster anche se racconta la lunga giornata in cui Baby Face Martin, famigerato gangster con alle spalle 8 omicidi che con una faccia nuova cerca di sfuggire alla cattura, torna a casa nell’East Side di New York e scopre che nessuno sente la sua mancanza, nemmeno sua madre, e che la ragazza dei suoi sogni, il suo primo amore, è oramai solo una “ragazza perduta” (interpretata da Claire Trevor che per questo ruolo si guadagnò anche una nomination all’Oscar). Infatti questa è soprattutto la storia di una città che sta cambiando, dove i condomini di lusso stanno prendendo il posto dei caseggiati popolari e dove ricchi e poveri vivono separati fianco a fianco. Un luogo dove basta poco a dei ragazzi di strada per trasformarsi in criminali, dove la vita è dura per chi lavora onestamente e dove tutti i sogni si infrangono davanti alla mancanza di denaro.

Nel 1937 “Strada Sbarrata” passò dal palcoscenico di Broadway al grande schermo quando la pièce scritta nel 1935 da Sidney Kingsley fu adattata da Lillian Hellman. Per dirigere il film, il produttore Samuel Goldwyn scelse William Wyler che, ricevuta la prima nomination agli Oscar come miglior regista nel 1936 per “Infedeltà”, stava affermandosi come un regista capace di assicurare il successo al botteghino. Wyler avrebbe voluto girare il film a New York dal vero, ma fu costretto da Goldwyn a girare in uno studio utilizzando il bellissimo set disegnato da Richard Ray (che ricorda quello che quasi vent’anni dopo venne utilizzato da Hitchcock in “La finestra sul cortile”).

Per interpretare il ruolo di Baby Face Martin, dopo il rifiuto di George Raft, fu ingaggiato Humphrey Bogart che aveva interpretato con successo nel 1936 un altro gangster, Duke Mantee, in “La Foresta Pietrificata” ma non era ancora una star (il  successo come protagonista  arriverà più tardi nel 1941 con “Una pallottola per Roy” e  “Il mistero del Falco”) e così il suo nome nei titoli di testa appare solo dopo quelli di Sylvia Sidney (che interpreta Drina la sorella di uno dei ragazzi di strada, costretta a sobbarcarsi tutto il peso della famiglia e infelicemente innamorata del suo migliore amico) e di Joel McCrea. L’alto e prestante attore californiano, che aveva iniziato la sua carriera nel cinema come stuntman ed aveva raggiunto il successo interpretando negli anni ’30  commedie e drammi nel ruolo del “bel ragazzo” (le scene di “Luana la vergine sacra”, film del 1932 con Dolores Del Rio, in cui appariva quasi nudo avevano però creato qualche problema) era proprio l’uomo giusto per interpretare l’antagonista di Baby Face, Dave Connell: un bravo ragazzo, architetto senza lavoro e amico del cuore di Drina, infatuato di una giovane (Wendie Barrie) che vive nel condominio di lusso con un uomo ricco a sua volta attratta dal fisico di Dave ma respinta dal suo portafoglio vuoto.

The Dead End Kids' star on Hollywood's Walk of...

The Dead End Kids’ star on Hollywood’s Walk of Fame (Photo credit: Wikipedia)

Per interpretare i ragazzi di strada, Samuel Goldwyn “importò” da Broadway i ragazzi già apparsi nella produzione originale, i cosiddetti “Dead End Kids”. A causa del loro comportamento selvaggio, dopo la fine delle riprese, Goldwyn cedette il loro contratto alla Warner Brothers, per la quale i ragazzi recitarono in sei film (incluso “Angeli dalla faccia sporca” con Bogart e James Cagney). Diventarono così popolari da continuare a lavorare con diversi nomi (Little though guys, East side kids, Bowery boys) e per diversi Studios per più di vent’anni guadagnandosi anche una stella sulla Walk of Fame di Hollywood.

Settantacinque anni dopo la prima uscita nelle sale è sbalorditivo vedere come questo film con le sue scenografie ricostruite in uno studio di posa e i suoi personaggi stereotipati riesca ad essere comunque una trasposizione piuttosto fedele di una certa realtà sociale ed è triste dovere ammettere, specie per chi come me ancora oggi vive in un quartiere popolare alla periferia di una grande città, che in tanti anni poche cose sono davvero cambiate.

Alcuni film correlati che potrebbero piacervi (guardate il trailer o una clip cliccando ul titolo):

Nemico Pubblico – USA 1931 Diretto da: William A. Wellman. Con: James Cagney; Edward Woods; Jean Harlow.

La finestra sul cortile – USA 1954 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: James Stewart; Grace Kelly; Thelma Ritter; Raymond Burr.

West Side Story – USA 1961 Diretto da: Robert Wise, Jerome Robins. Con: Natalie Wood; Richard Beymer.

Quei bravi ragazzi – USA 1990 Diretto da: Martin Scorsese. Con: Ray Liotta; Robert De Niro; Joe Pesci; Lorraine Bracco; Paul Sorvino.

Sleepers – USA 1996 Diretto da: Barry Levinson, Con: Kevin Bacon; Brad Pitt; Jason Patric; Robert De Niro; Mimi Rogers; Vittorio Gassman.

The Departed – Il Bene e il Male – USA 2006 Diretto da: Martin Scorsese. Con: Matt Damon; Leonardo Di Caprio; Jack Nicholson; Mark Wahlberg; Martin Sheen; Vera Farmiga.

About Ella V

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