Dr Jekyll and Mr Hyde (Il Dottor Jekyll) – USA 1931

Directed by: Rouben Mamoulian

Starring: Fredric March; Miriam Hopkins; Rose Hobart.

In each person there are two natures: the good and the evil. We are what we want to be.

If we could separate our good-self from our evil-self what will it happen? The eminent Dr Henry Jekyll, a good tempered doctor known for helping the poorest among the Londoners, tried to answer this question using the science he thought he mastered. This way he awoke the monster who lived inside him and discovered that becoming that evil creature he called Mr Hyde was something he probably liked more than he should do…

Since Robert Louis Stevenson published in 1886 “The Strange Case of Dr Jekyll and Mr Hyde”, the distinguished English doctor and his evil alter ego inspired many plays, horror films, unlikely sequels, parodies, comedies and TV shows. In 1931 Jekyll and Hyde  made their début in Talkies with the voice and features of Fredric March in this adaptation of the Stevenson’s story directed by Rouben Mamoulian and based on a theatrical script written by T. R. Sullivan adding two new characters to the story: Muriel Carew, the sweet and too innocent doctor’s fiancé, and Ivy Pearson a very experienced Music Hall “singer” (in fact a prostitute). In this pre-Code film Jekyll is a young man whose desire is frustrated with Muriel’s father refusal to give the consent to an immediate marriage. The encounter with Ivy (beautifully played by Miriam Hopkins), a charming and available girl openly attracted by sadism, it’s all the good (and hypocrite) doctor needs to start his soul’s division experiment.

This film was a huge success and it isn’t hard to understand the reason. In early Thirties, when some theatre had not yet the technology to show talkies (do you remember? The same year Dracula with Bela Lugosi was also released in a silent version – HERE), people could listen to pretty girls shouting for fear, assist to depravity and murders and watch a nice guy turned into a monstrous creature as if by magic (a special effect made combining the use of make up on March’s face and coloured filters applied to the camera that’s great even today. You can watch it HERE). What a difference from John Barrymore making faces and losing pieces in 1920 silent version! Unfortunately this success turned into a curse for the film. Re-released in 1936 “Dr Jekyll and Mr Hyde” lost 8 minutes because of restrictions imposed by the Hays Code; in 1941 Metro-Goldwyn-Mayer decide to produce a new Jekyll and Hyde film with Spencer Tracy: Metro bought the right of the Mamoulian version form Paramount and recalled every print of the previous film making impossible to watch it for decades. Unfortunately the new version (also starring Ingrid Bergman and a young Lana Turner) was a failure. In fact, if Fredric March won for his performance  the 1932 Academy Award for Best Actor in a leading role, Spencer Tracy feared, ten years after, that the Jekyll and Hyde double role could be the end of his acting career.

Released in United States in December 1931, “Dr Jekyll and Mr Hyde” was, on 6 August 1932, the very first film to be shown in the history of Venice Film Festival (more info HERE), the first international event of this type, whose 69th edition will run at Venice Lido from August 29th to September 9th.

Mamoulian’s “Dr Jekyll and Mr Hyde” is not one of the Sound and Sight Top 50 Greatest Films of all Times, but is ranked #2 in My Top 5 Favourite Films of all times. Now, you needn’t any further information to take the decision to watch it!

A few related movies (with a click on title yu can watch the trailer or a clip): 

Dr Jekyll and Mr Hyde – USA 1920 Directed by: John S. Robertson. Starring: John Barrymore; Nita Naldi.

Dr Jekyll and Mr Hyde – USA 1941 Directed by: Victor Fleming Starring: Spencer Tracy; Ingrid Bergman; Lana Turner.

Psycho – USA 1960 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Anthony Perkins; Janet Leigh; Vera Miles; John Gavin.

The Nutty Professor – USA 1963 Directed by: Jerry Lewis. Starring: Jerry Lewis; Stella Stevens.

Dressed to kill – USA 1980 Directed by: Brian De Palma. Starring: Michael Caine; Angie Dickinson; Nancy Allen.

In ogni persona convivono due nature: una buona e una cattiva. Noi siamo ciò che vogliamo essere.

Se potessimo dividere in due la nostra anima separando la parte buona da quella cattiva, cosa succederebbe? L’eminente Dottor Heny Jekyll, uomo di buon cuore noto per l’aiuto da lui offerto disinteressatamente ai più poveri tra gli abitanti di Londra, cercò di rispondere a questa domanda usando quella scienza che credeva di padroneggiare. Risvegliò così il mostro che viveva il lui e scoprì che probabilmente trasformarsi in quell’essere, a cui diede il nome di Signor Hyde, gli piaceva più di quando sarebbe stato lecito…

Da quando Robert Louis Stevenson, nel 1886, pubblicò il racconto “Lo Strano Caso del Dottor Jekyll e del Signor Hyde”, il gentile Dottore londinese ed il suo alter ego malvagio hanno ispirato molte opere teatrali, film horror, improbabili sequel, parodie, commedie e serie TV. Nel 1931 Jekyll e Hyde debuttarono nel cinema sonoro con la voce e i lineamenti di Fredrich March in questo adattamento della storia di Stevenson diretto da Rouben Mamoulian e basato su un’ opera teatrale scritta da T. R. Sullivan che regalava alla storia due nuovi personaggi: Muriel Carew, la dolce  e troppo innocente fidanzata del dottore, e Ivy Pearson, fin troppo esperta “cantante” di Music Hall (in realtà una prostituta). In questo film, non ancora condizionato dal famigerato Codice Hays, Jekyll è un uomo giovane i cui desideri sono frustrati dal rifiuto del padre di Muriel di acconsentire a delle rapide nozze. L’inaspettato incontro con l’ affascinante e assai disponibile Ivy (interpretata magnificamente da Miriam Hopkins), che mostra fin da subito di gradire una certa dose di sadismo, è tutto quello di cui ha bisogno il buon (e ipocrita) dottore  per lanciarsi a capofitto nell’esperimento di scissione dell’anima.

Dr. Jekyll and Mr. Hyde (1931 film)

Dr. Jekyll and Mr. Hyde (1931 film) (Photo credit: Wikipedia)

Questo film ebbe un enorme successo e non è difficile comprenderne la ragione. Nei primi anni Trenta, quando non tutti i cinema erano attrezzati per proiettare film sonori (Ricordate? Dracula con Bela Lugosi uscì nello stesso anno anche in versione muta – QUI), il pubblico poteva finamlemnte sentire ragazze giovani e carine urlare di paura, assistere a depravazione e omicidi e vedere un giovane affascinante trasformarsi in una creatura mostruosa come per magia (un effetto speciale ottenuto combinando il trucco sul volto di March con dei filtri colorati applicati alla macchina da presa che ancora oggi lascia senza fiato e che potete vedere QUI). Che differenza rispetto a John Barrymore che faceva smorfie e perdeva pezzi nel film muto del 1920! Purtroppo il grande successo fu anche una maledizione per questo film. Tornato nelle sale nel 1936, fu accorciato di 8 minuti a causa delle prescrizioni del Codice Hays; nel 1941  la Metro-Goldwyn-Mayer decise di produrre nuovo film su Jekyll e Hyde con Spencer Tracy: acquistò dalla Paramount i diritti sulla versione di Mamoulian e ne ritirò tutte le copie in circolazione impedendo per decenni la visione del film. Purtroppo per la Metro il nuovo film (nel quale recitavano anche Ingrid Bergman ed una giovane Lana Turner) fu  un fiasco. Infatti, se Fredric March vinse per la sua interpretazione l’Oscar 1932 come Migliore Attore Protagonista, Spencer Tracy temette, dieci anni più tardi, che il doppio ruolo di Jekyll ed Hyde potesse metter fine alla sua carriera.

Uscito negli Stati Uniti nel Dicembre del 1931, “Il Dottor Jekyll”,  fu il 6 Agosto 1932 il primo film proiettato nella prima edizione della Mostra di Arte Cinematografica di Venezia (maggiori informazioni QUI), primo evento internazionale di questo tipo che quest’anno è giunto alla 69a edizione che si svolgerà tra il 29 Agosto ed il 9 Settembre.

“Il Dottor Jekyll” di Mamoulian purtroppo non è uno dei 50 film presenti nella Classifica dei Migliori Film di Tutti i Tempi della rivista Sight & Sound, ma è classificato secondo nella Top 5 dei Miei film Preferiti di tutti i tempi. Ora non vi serve nessun’altra informazione per decidere di vedere questo film!

Alcuni film collegati (cliccate sul titolo per vedere il trailer o una clip): 

Dr Jekyll and Mr Hyde – USA 1920 Diretto da: John S. Robertson. Con: John Barrymore; Nita Naldi.

Il Dottor Jekyll e Mr Hyde – USA 1941 Diretto da: Victor Fleming Con: Spencer Tracy; Ingrid Bergman; Lana Turner.

Psyco – USA 1960 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Anthony Perkins; Janet Leigh; Vera Miles; John Gavin.

Le folli notti del Dottor Jerrill – USA 1963 Diretto da: Jerry Lewis. Con: Jerry Lewis; Stella Stevens.

Vestito per uccidere – USA 1980 Diretto da: Brian De Palma. Con: Michael Caine; Angie Dickinson; Nancy Allen.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

3 responses »

  1. goldencoach says:

    This is indeed a great unsung Hollywood movie from the early ’30s.

  2. I absolutely love how you review films, and most of all I think your choices for the related movies are always brilliant.

    Keep it up!

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