Dracula – USA 1931

Directed by: Tod Browning

Starring: Bela Lugosi; Dwight Frye; Edward Van Sloan; Helen Chandler.

Count Dracula will be good company if heat or summer thunderstorms keep you awake tonight. But remember: he never drinks…wine.

In 1931 vampires were not the sexy creatures we are used to today, but this movie defined their image for decades. The “creature of the night”, portrayed as an extremely repulsive semi-human in 1922 Murnau’s Nosferatu, is now a mysterious nobleman with an exotic accent who, using his charm, seduces young women always glad to offer their throats to his bites (though we never see on screen fangs or blood). Dracula could only seduce and attack women in those days (or nights): even in pre-code Hollywood there were no room for allusions to homosexuality, so we can’t see the attack reducing poor Renfield to Dracula’s slave (though we can see Dracula visibly excited by Renfield’s blood). It will take more than 40 years to watch in a movie a guy wearing a black cape (and sexy lingerie) calling himself “a sweet transvestite from the sweet transsexual Transylvania”.

“Dracula” is based on the play written by Hamilton Deane and John Balderston, which is in turn based on the famous Bram Stoker’s novel. Bela Lugosi, the Hungarian-born actor playing the Count, had already played the same role on stage. Lugosi will always be associated with Dracula, his most famous role, though, as it happened to other actors of the so-called Universal Monsters’ movies (the series of horror, suspense and sci-fi movies produced by Universal through three decades), this role represented a limit for his acting career.

Using the same set and costumes, a translated script, a different director (George Melford) and a Spanish-speaking cast a Spanish version of Dracula has been shot the same year. In early years of talkies many films were shot this way (von Sternberg’s “The Blue Angel” shot simultaneously in German and English is another well know example). There’s also a silent version of the Lugosi’s Dracula released for those theatres that were not technologically updated and couldn’t show talkies.

A few “monsters” that could keep you company (click on the title to watch the trailer or a clip):

Nosferatu – Ger 1922 Directed by: Fredrich Wilhelm Murnau. Starring: Max Schreck; Gustav von Wangenheim; Greta Schröder.

Frankenstein – USA 1931 Directed by: James Whale. Starring: Boris Karloff; Colin Clive; Mae Clarke.

The Mummy – USA 1932 Directed by: Karl Freund Starring: Boris Karloff; Zita Johann.

The Wolf Man – Usa 1941 Directed by: George Waggner Starring: Claude Rains; Warren Williams; Lon Chaney Jr.

The Rocky Horror Picture Show – GB/USA  1975 Directed by: Jim Sharman Starring: Tim Curry; Susan Sarandon; Barry Bostwick; Richard O’Brian; Patricia Quinn; Meat Loaf.

From Dusk till Dawn – USA 1996 Directed by: Robert Rodriguez. Starring: George Clooney; Quentin Tarantino; Harvey Keitel; Juliette Lewis; Salma Hayek.

Il Conte Dracula sarà lieto di farvi compagnia se il caldo o i temporali estivi vi terranno svegli stanotte. Ma ricordate: lui non beve mai…vino.

Nel 1931 i vampiri non erano ancora le creature sexy a cui siamo abituati oggi, ma questo film ne definì l’immagine per decenni. La “creatura della notte” dipinta come un essere straordinariamente repellente nel Nosferatu di Murnau (1922) si trasformò in un misterioso nobile dall’accento esotico capace di sedurre col suo fascino giovani donne ben felici di porgere il loro collo perché lui potesse morderlo (anche se sullo schermo non si vedono mai né sangue né denti acuminati). Dracula poteva essere solo un seduttore di giovani fanciulle a quei tempi: persino nella Hollywood non ancora obbligata a seguire i dettami del codice Hays, non erano gradite le allusioni all’omosessualità, così il povero Renfield è attaccato da Dracula (visibilmente eccitato alla vista del suo sangue) e ridotto a schiavo lontano di nostri sguardi. Solo più di quarant’anni dopo, sul grande schermo un ragazzone in mantello nero (e lingerie sexy) dirà a gran voce di essere un “dolce travestito dalla dolce e transessuale Transilvania”.

“Dracula” è un adattamento della produzione teatrale firmata da Hamilton Deane e John Balderston a sua volta tratta dal famoso romanzo di Bram Stoker. Bela Lugosi, l’attore di origine ungherese che qui interpreta il Conte, era già stato protagonista della versione teatrale, un grande successo portato in tour in tutti gli Stati Uniti. Questo è il ruolo per il quale Lugosi sarà sempre ricordato, ma come accadde ad altri attori protagonisti dei cosiddetti film di mostri della Universal (che caratterizzarono questa casa di produzione per almeno tre decenni), proprio il grande successo di Dracula si rivelò un limite per la sua carriera.

Usando le stesse scenografie, gli stessi costumi, un copione tradotto, un regista diverso (George Melford) ed attori di lingua spagnola, fu girata nello stesso anno una versione in spagnolo di Dracula. Non era inconsueto fare una cosa del genere all’epoca dei primi film parlati (un altro esempio famoso è “L’Angelo Azzurro” di von Sternberg girato in tedesco ed inglese). Di “Dracula” con Bela Lugosi esiste anche una versione muta che fu distribuita nei cinema non ancora attrezzati per proiettare i film sonori.

Altri “mostri” che potrebbero farvi compagnia (con un click sui titoli dei film potrete vedere una clip o il trailer):

Nosferatu il vampiro – Ger 1922. Diretto da: Fredrich Wilhelm Murnau. Con: Max Schreck; Gustav von Wangenheim; Greta Schröder.

Frankenstein – USA 1931 Diretto da: James Whale. Con: Boris Karloff; Colin Clive; Mae Clarke.

La Mummia – USA 1932 Diretto da: Karl Freund Con: Boris Karloff; Zita Johann.

L’uomo lupo – Usa 1941 Diretto da: George Waggner Con: Claude Rains; Warren Williams; Lon Chaney Jr.

The Rocky Horror Picture Show – GB/USA  1975 Diretto da: Jim Sharman Con: Tim Curry; Susan Sarandon; Barry Bostwick; Richard O’Brian; Patricia Quinn; Meat Loaf.

Dal tramonto all’alba – USA 1996 Diretto da: Robert Rodriguez. Con: George Clooney; Quentin Tarantino; Harvey Keitel; Juliette Lewis; Salma Hayek.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

One response »

  1. Anne Bonney says:

    Great synopsis of the film and thanks for the links to related films – the 1966 George Clooney, Dusk til Dawn – new to me!

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