The Public Enemy (Nemico Pubblico) – USA 1931

Directed by: William A. Wellman

Starring: James Cagney; Edward Woods; Jean Harlow; Joan Blondell; Donald Cook; Mae Clarke.

Tom Powers, in the end, realized that he was not so tough.

“The public enemy”, portraying the rise and quick downfall of the young Tom Powers in the Chicago criminal-underworld during the Prohibition-era, is, as much as Howard Hawks’ Scarface (1932), one of those film that in early 1930’s defined the Gangster movie Genre that during the Great Depression had a huge popular success. Probably because of its popularity and the fact that they were making of gangsters a sort of romantic figure this genre was  one of the most affected by the so-called Hays Code (the Motion Picture Production Code), when it was enforced starting from 1934 (it had been already adopted in 1930, but Studios mostly ignored it). Some critic thinks that after that date the genre had died.

Though not completely influenced by the Code, the film starts and ends with written prologue and epilogue in which the Production condemn the characters’ behaviour and invite the audience not to glorify them.

This film, like other gangster movies, is mostly based on real people. It seems that Tom Powers is inspired to the Chicago mobster Dean O’Bannion.

Probably the most famous scene of The Public Enemy (surely the one that – incredibly – most scared me when I first saw it at the age of eight) is the “grapefruit scene”, showing Tom hitting in a rage his girlfriend’s face with a grapefruit. It seems that it has been an improvisation the actors made while filming (or at least they told so). American women’s group protested for it. In this Genre in fact women are mostly used as a decoration, gangster’s “babes”, luxury objects to be displayed just like new clothes bought with money raised with the bootlegging business. Gwen, the it girl played (not so brilliantly) by Jean Harlow is a classic example of this.

Edward Woods had originally been casted to play Tommy Powers and James Cagney to play his friend Matt Doyle, but Wellman, after watching them in rehearsals, decided to split the roles. Cagney became a Star and Woods, well…

A related movie I like: Road to Perdition – USA 2002. Directed by: Sam Mendes. Starring: Tom HanksPaul Newman; Jude Law; Daniel Craig.

Tom Powers, alla fine, ha capito di non essere un tipo così “duro”.

Nemico pubblico, film che ritrae l’ascesa e la caduta del giovane Tom Powers nel sottobosco criminale di Chicago durante il proibizionismo, è, tanto quanto lo Scarface di Howard Hawks (1932), uno dei film che nei primi anni ’30 hanno creato e definito il genere del Gangster movie che ebbe enorme successo durante la Grande Depressione. Probabilmente proprio a causa della sua popolarità e per il fatto che i gangster vi apparivano come delle figure romantiche, questo genere fu uno dei più colpiti dalla censura introdotta con l’inasprimento del cosiddetto Codice Hays nel 1934 (il codice di produzione era già stato adottato dal 1930, ma gli Studios l’avevano praticamente ignorato). Alcuni critici pensano che dopo quella data il genere sia morto.

Anche se non ancora condizionato del tutto dai codici di produzione, il film inizia e finisce con due cartelli nei quali la produzione condanna il comportamento dei protagonisti e mette in guardia dal farne degli eroi.

Come altri Gangster movies questo film si basa su fatti e persone reali. Pare che la figura di Tom Powers sia stata ispirata da Dean O’Bannion un criminale di Chicago.

Probabilmente la scena più famosa di Nemico Pubblico (e sicuramente quella che più mi ha impressionata quando l’ho visto per la prima volta a otto anni) è la cosiddetta “scena del pompelmo” in cui Tom, in uno scatto d’ira, spiaccica un pompelmo sulla faccia della sua ragazza (interpretata da Mae Clark). Pare sia stata frutto dell’improvvisazione degli attori sul set (o almeno così è stata raccontata). In America le associazioni femminili protestarono. Di fatto le donne in questo genere cinematografico erano spesso soltanto un contorno, le “pupe” del gangster, oggetti di lusso da sfoggiare tanto quanto i nuovi abiti eleganti comprati con i soldi guadagnati col contrabbando. La Gwen interpretata (non proprio magistralmente) da Jean Harlow ne è un perfetto esempio.

Edward Woods era stato inizialmente ingaggiato per interpretare il ruolo di Tom Powers mentre James Cagney per quello del suo amico Matt Doyle, ma Wellman dopo averli visti in azione alle prove, decise di invertire i ruoli. Cagney divenne una star, mentre Woods, bhe…

Un film collegato che mi piace: Era mio padre – USA 2002. Diretto da: Sam Mendes. Con: Tom Hanks;Paul Newman; Jude Law ; Daniel Craig.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

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