Witness for the Prosecution 1957

Witness for the Prosecution (Testimone d’accusa) – USA 1957

Directed by: Billy Wilder.

Starring: Tyrone Power; Marlene Dietrich; Charles Laughton; Elsa Lanchester.

Here is a woman you’ll love to hate…

Sometimes it’s difficult to talk about a film trying not to reveal all the twists that make it worth watching, just imagine how difficult this could be when you are going to talk about Witness for the Prosecution the 1957 movie directed by Billy Wilder that was publicized recommending the audiences “…for the greater entertainment of your friends who have not yet seen the picture you will not divulge to anyone the secret of the ending…”. So…

SPOILER ALERT: if you’ve never seen this picture, go and fetch a copy right now, otherwise you’re going to read this article at your own risk…

Witness for the Prosecution (1957 film)

Witness for the Prosecution – 1957 film poster (Photo credit: Wikipedia)

Witness for the Prosecution is the third (and most successful) Wilder’s film released in 1957 (in December. The Spirit of Saint Louis with James Stewart, an economic flop, had been released in April, while the delightful romantic comedy Love in the Afternoon, starring Audrey Hepburn and Gary Cooper, in June). It’s a courtroom drama based on the 1953 Agatha Christie‘s play with the same name (in turn based on a short story originally published in 1925 as Traitor Hands).

The story, set in London, is all about a murder case: the wealthy middle-aged widow Mrs Emily French (Norma Varden) has been killed and Leonard Vole (Tyrone Power), a younger  (very recently made) friend  suddenly become her main heir, has been accused of murder. To his rescue comes Sir Wilfrid Robarts (Charles Laughton), a famous lawyer who, believing in his innocence, accepts to defend him in court though still recovering from a serious heart attack and against his doctor prescriptions (his nurse Ms Plimsoll – Elsa Lanchester – will be for that reason his very annoying shadow).

What grabbed Sir Wilfrid’s attention was in fact the strange attitude of Christine Vole Helm (Marlene Dietrich), the mysterious and cold (and older) Leonard’s German wife, who seemed not very interested in confirming his husband’s alibi. During the trial things become even more complicated and almost hopeless for Leonard when Christine reveals that their marriage, celebrated in Germany just after the end of WWII when she was a cabaret singer and Leonard an Allied soldier, is in fact null (she was already married and accepted his proposition only to move to England). This way she may now become a witness for the prosecution and accuses him of confessing her that he’s in fact guilty. But suddenly something new happens: Sir Wilfrid finds a mysterious cockney woman ready to give him the evidence that Christine is only trying to get rid of her husband…

Cropped screenshot of Tyrone Power from the tr...

Tyrone Power as Leonard Vole(Photo credit: Wikipedia)

Witness for the Prosecution is a classic Hitchcockian movie, in it you can find in fact a wide range of hitchcockian elements: the blonde, an “innocent man”, someone who cannot be trusted, action taking place, most of the time, in a single setting and obviously humour too. What’s more, Hitchcock himself, who had already paid tribute to the more eclectic Wilder’s directing and writing ability after the release of Double Indemity (1943), revealed that sometimes his fans thought this was one of his movies (probably they mistook it for The Paradine Case). But Witness for the Prosecution is also more than that.

Agatha Christie

Agatha Christie (Photo credit: Wikipedia)

The play had been a great success both in London and Broadway stages, and when it came time to make it into a movie (the rights had been bought by producers Arthur Hornblow and Edward Small  for $450,000) Marlene Dietrich (accordingly to Wilder’s itself) went to the autrian-born director  suggesting he could directed it. Wilder not only accepted but also contributed to the script (this time in collaboration with Larry Marcus and Harry Kurnitz). He had the greatest respect for Agatha Christie, a writer he considered a great “plot constructionist” (“the toughest job in the world” he said) able to create the story one twist after another, nonetheless he added to the original story a few flashback scenes (one specifally concieved to show legendary Dietrich’s legs) and Sir Wilfrid’s heart problems, invented the brand  new character of the insufferable nurse Plimsoll and all the fuss around the lawyer’s forbidden passion for cognac and cigars, a comedic touch that made the lawyer character more interesting and allowed both Charles Laughton (considered by Wilder the finest actor he’d ever worked with in his life) and his real life wife Elsa Lanchester to shine in this film (their last together) and win Oscar nominations as Best leading Actor and Best Actress in a supporting role (the film won four more nominations – Best director, film, editing and sound – but no Oscars).

Portrait of

Charles LAughton (Photo credit: Wikipedia)

Even if they were not nominated for an Academy Award, Tyrone Power and Marlene Dietrich offered great performances too. Power, who plays in his last movie (he will die the following year, aged 44, for a sudden heart attack suffered while shooting a duelling scene for Solomon and Sheba), is a likely innocent man suffering because in love with an ungrateful woman (though Wilder have fun putting here and there well concealed evidences of his real personality) but also a likely bastard, one of the most terrible husbands ever appeared in movies: an assassin and a womanizer too. Talking about Dietrich, well she’s ready to play (in a single scene of course) with an heavy make up that makes her similar to George C. Scott (at least, that’s Wilder’s opinion) and to give us her version of cockney accent only to be perfect in her umpteenth performance in that  role that made her a star: the femme fatal ready to prove herself, before the movie ends, a better woman than we expected. This time she is great: she lets us believe she is the meanest woman in the world, pretending to conspire against the man she loves (for real) only to persuade everyone (and above all the very intelligent lawyer) that he is an innocent man while she knows he’s in fact a murderer.

Witness for the Prosecution is a great film. If you love suspense, romance with no happy ending flavoured with a sprinkle of cynical humour, you can’t miss it (then, even you are one of those who’s never seen it before but dared to read the article. you can be sure than there’s still some twist that will surprise you).

A few related movies you could also like (click on the titles to watch a clip or the trailer):

The Büchse der Pandora (Pandora’s Box) – GER 1929 Directed by: G.W. Pabst. Starring: Louise Brooks; Fritz Kortner; Alice Roberts; Francis Lederer; Carl Goetz; Gustav Diessl.

The Letter –  USA 1940 Directed by: William Wyler. Starring: Bette Davis; Herbert Marshall; Gale Sondergaard; James Stephenson.

A Woman’s Face – USA 1941 Directed by: George Cukor. Starring: Joan Crawford; Melvin Douglas; Conrad Veidt.

The Paradine Case – USA 1947 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Gregory Peck; Alida Valli; Charles Laughton; Charles Coburn.

12 Angry Men – USA 1957 Directed by: Sydney Lumet- Starring: Henry Fonda; Martin Balsam; Lee J. Cobb.

Anatomy of a Murder – USA 1959 Directed by: Otto Preminger. Starring: James Stewart; Lee Remick; Ben Gazzara; George C. Scott.

Primal Fear – USA 1996 Directed by: Gregory Hoblit. Starring: Richard Gere; Edward Norton; Laura Linney.pellicola

Ecco una donna che amerete odiare…

A  volte è davvero difficile parlare di un film cercando di non rivelare tutti i colpi di scena che lo rendono interessante, immaginate poi com’è complicato riuscire in questo delicato compito se si sta per parlare di Testimone d’Accusa, il film del 1957 diretto da Billy Wilder che veniva pubblicizzato raccomandando al pubblico in sala “…per non rovinare il divertimento ai vostri amici che non hanno ancora visto il film, non raccontate a nessuno il segreto del finale…”. Quindi…

ATTENZIONE SPOILER: se non avete mai visto questo film, correte a procurarvene una copia immediatamente, altrimenti proseguite pure la lettura di questo articolo a vostro rischio e pericolo…

The Witness for the Prosecution and Other Stories

The Witness for the Prosecution and Other Stories, first edition cover -1948 (Photo credit: Wikipedia)

Testimone d’accusa, terzo (e più proficuo) film di Billy Wilder del 1957 (è uscito a dicembre. L’Aquila Solitaria con James Stewart, autentico flop al botteghino, era uscito in aprile, mentre la deliziosa commedia romantica  Arianna con Audrey Hepburn e Gary Cooper era arrivato nelle sale in giugno), è un dramma giudiziario tratto dall’omonima pièce teatrale di Agatha Christie del 1953 (a sua volta tratta da un racconto pubblicato nella prima volta nel 1925 col titolo Traitor Hands).

La storia  è ambientata a Londra e ruota intorno all’omicidio della non più giovanissima vedova Emily French (Norma Varden), di cui è accusato Leonard Vole (Tyrone Power), un uomo più giovane del quale era diventata tanto amica da nominarlo principale erede del suo non trascurabile patrimonio. In soccorso del presunto colpevole arriva Sir Wilfrid Robarts (Charles Laughton), famoso avvocato che credendo nella sua innocenza decide di accettare di difenderlo in tribunale contro il parere del suo medico visto che sta ancora cercando di rimettersi da un grave infarto (ragion per cui dovrà subire l’asfissiante controllo dell’infermiera, Miss Plimsoll – Elsa Lanchester).  Ad intrigare Sir Wilfrid è stato soprattutto lo strano atteggiamento di Christine Vole Helm (Marlene Dietrich), la misteriosa e glaciale (e più matura) moglie tedesca di Leonard, che non gli era parsa particolarmente propensa a confermare l’alibi del marito. Durante il processo la situazione sembra precipitare e diventare quasi disperata per Leonard quando Christine rivela che il loro matrimonio, celebrato in Germania subito dopo la fine della Seconda Guerra Mondiale quando lei era una cantante di cabaret e lui un soldato alleato, è in realtà nullo (lei era già sposata ed aveva accettato la proposta di Leonard solo per potersi trasferire in Inghilterra). Questo le permette di testimoniare per l’accusa e rivelare che  l’uomo le ha confessato di avere realmente commesso il delitto. Ma improvvisamente c’è un nuovo colpo di scena: Sir Wilfrid trova una donna disposta a fornirgli la prova del fatto che in realtà Christine sta solo cercando di liberarsi del marito…

Marlene Dietrich in early 1950’s (Photo Credit: Wikipedia)

Testimone d’accusa è un classico film Hitchcockiano e infatti al suo interno abbondano gli elementi caratteristici del genere: la bionda, l’uomo “innocente”, qualcuno di cui non ci si può fidare, l’azione che si svolge prevalentemente in un unico luogo e ovviamente anche un tocco di humour. Inoltre lo stesso Hitchcock, che aveva già espresso la sua ammirazione per il più eclettico Billy Wilder ai tempi di La fiamma del peccato, diceva che spesso i suoi ammiratori si erano complimentati con lui per Testimone d’accusa (probabilmente confondendolo con  Il Caso Paradine). Ma questo film è anche qualcosa di più.

La pièce teatrale aveva riscosso un grande successo sia a Londra che a Broadway, e quando giunse il momento di trasformarlo in un film (i diritti erano stati acquistati dai produttori  Arthur Hornblow e Edward Small per 450000 dollari) Marlene Dietrich  andò da Wilder suggerendo l’idea che lui potesse dirigerlo (o almeno così riferiva lo stesso regista). Wilder non solo accettò, ma contribuì anche alla sceneggiatura ( questa volta collaborando con Larry Marcus e Harry Kurnitz). Il regista di origine austriaca aveva grande rispetto per Agatha Christie, che considerava una grande “costruttrice di intrecci” (“il mestiere più difficile del mondo” lo definiva) capace di creare le storie attraverso una serie di infiniti colpi di scena, ma per niente intimidito dall’abilità della scrittrice decise comunque di aggiungere alla storia una serie di flashback (uno dei quali concepito per mostrare le leggendarie gambe della Dietrich), i problemi di cuore di Sir Wilfrid, l’insopportabile infermeria Miss Plimsoll (inventata di sana pianta), e tutte le storie intorno alla passione proibita dell’avvocato per il cognac e i sigari, un tocco di commedia che rese più interessante il personaggio dell’avvocato e che permise sia a Charles Laughton (considerato da Wilder il migliore attore con cui avesse mai lavorato) che a sua moglie (nella vita reale) Elsa Lanchester di brillare in questo film (il loro undicesimo ed ultimo insieme) tanto da guadagnarsi la nomination all’Oscar rispettivamente come Migliore Attore protagonista e Migliore Attrice non protagonista (il film ottenne altre quattro nomination – Miglior Regista, Film, Montaggio e sonoro – ma nessuna statuetta).

Billy Wilder

Billy Wilder (Photo credit: Wikipedia)

Nonostante l’assenza dalle nomination per l’Oscar, anche Tyrone Power e Marlene Dietrich (che almeno ebbe la consolazione di una nomination per i Golden Globes) se la cavano egregiamente. Tyrone Power in quello che sarebbe diventato il suo ultimo film (morì per un infarto l’anno successivo, a 44 anni, mentre girava una scena di duello per il film Salomone e la Regina di Saba che non completò) è credibile sia quando posa da innocente perseguitato e follemente innamorato di una donna ingrata (anche se Wilder si diverte a seminare qua e là, specie nei flashback, piccoli indizi rivelatori della vera personalità di Vole), sia quando nel finale si rivela uno dei peggiori mariti della storia del cinema, un autentico bastardo: assassino e pure impenitente dongiovanni. La Dietrich dal canto suo è persino pronta a camuffarsi con un trucco pesante che la imbruttisce fino a farla somigliare a George C. Scott (almeno secondo Wilder) e ad offrirci la sua personale versione dell’accento cockney pur di risultare perfetta nell’ennesima variante del “ruolo” da lei sempre interpretato sul grande schermo: la femme fatale che alla fine della storia si rivela migliore di come l’avevamo immaginata. Questa volta è abilissima nell’attirare su di se il biasimo del pubblico e nel fingere di complottare contro l’uomo che ama (lei per davvero) per provarne l’innocenza (e per convincere della cosa soprattutto il suo intelligente avvocato) pur sapendolo colpevole.

Testimone d’accusa è un gran bel film. Se siete amanti della suspensee  delle storie d’amore senza lieto fine condite però con un pizzico di cinico umorismo, non potete perdervelo (e poi se anche avete letto fino in fondo l’articolo pur non avendo mai visto il film, vi assicuro che non vi ho rivelato proprio tutto, c’è ancora qualche colpo di scena che vi sorprenderà).

Alcuni film collegati che potrebbero piacervi (cliccate sui titoli per vedre una scena o il trailer):

The Büchse der Pandora (Lulù-Il Vaso di Pandora) – GER 1929 Diretto da: G.W. Pabst. Con: Louise Brooks; Fritz Kortner; Alice Roberts; Francis Lederer; Carl Goetz; Gustav Diessl.

Ombre Malesi –  USA 1940 Diretto da: William Wyler. Con: Bette Davis; Herbert Marshall; Gale Sondergaard; James Stephenson.

Volto di Donna – USA 1941 Diretto da: George Cukor. Con: Joan Crawford; Melvin Douglas; Conrad Veidt.

Il Caso Paradine – USA 1947 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Gregory Peck; Alida Valli; Charles Laughton; Charles Coburn.

La Parola ai Giurati – USA 1957 Diretto da: Sydney Lumet. Con: Henry Fonda; Martin Balsam; Lee J. Cobb.

Anatomia di un Delitto – USA 1959 Diretto da: Otto Preminger. Con: James Stewart; Lee Remick; Ben Gazzara; George C. Scott.

Schegge di Paura – USA 1996 Diretto da: Gregory Hoblit. Con: Richard Gere; Edward Norton; Laura Linney.

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About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

3 responses »

  1. Reblogged this on Vector Charley and commented:
    Great pick!

  2. Love it! Laughton is one of my acting gods. ML

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