Primrose Path 1940

Primrose Path (Piccolo Porto) – USA 1940

Directed by: Gregory La Cava.

Starring: Ginger Rogers; Joel McCrea; Marjorie Rambeau; Henry Travers; Queenie VassarMiles Mander.

We live, not as we wish to, but as we can…

Don’t be fooled by the first scene of Primrose Path, despite the noisy children in rags and the shanty town setting, this 1940 movie that marked the third collaboration between director Gregory  La Cava and both the protagonists Ginger Rogers and Joel McCrea, got nothing to do with neorealism: it’s a good old melodrama.

Primrose Path (film)

Primrose Path (film) (Photo credit: Wikipedia)

Adapted for the silver screen from the stage play by Robert L. Buckner and Walter Hart, based on the 1934 novel February Hill by Victoria Lincoln, Primrose Path reminds instead to pre-code movies with it’s protagonist, a young girl, living in misery and trying to escape from a destiny made of  further degradation. This is in fact the story of Ellie May Adams (played by Ginger Rogers who dyed her hair brunette for this movie), a girl who lives in Primrose Hill, a squalid shanty town (nothing to do with the posh London district, we are on a coastal town in the USA) who has no intention to joint the family business in the world’s oldest profession, even though society offers her little alternatives. Trying to avoid the business, Ellie May dresses like a tomboy and stay away from men, at least until she meets Ed Wallace (Joel McCrea), a cheerful and handsome good guy, who teach her how to laugh and, ready to believe her stories about a strict and oppressive family,  comes to her rescue marrying her. But it’s hard to escape from reality and prejudices…

Like in many other La Cava’s movies (for instance My Man Godfrey or She Maried Her Boss a couple of film I already told you about), at the centre of this story there’s an odd family, only this time there’s little to poke fun at, no one wears elegant and fashionable clothes (at some point to change her style into a  something more feminine Ellie May has to “borrow” her Granma ‘s shoes) and the class conflict ain’t between the wealthy Park Avenue blue bloods and the working class, but between the miserables, like Ellie May’s family living on the wrong side of the tracks in Primrose Hill, and working class people, like Ed, Gramp (Henry Travers) and all the workers who go to lunch at their diner on the beach, have fun at night in a cheap ballroom dancing and can’t help having a superiority complex over those living in the shanty town.

Cropped screenshot of Joel McCrea from the tra...

Joel McCrea in 1940′s (Photo credit: Wikipedia)

Unfortunately the Adams, that family Ellie May loves but try anyway to runaway from, are in fact little presentable. The breadwinner is Ellie May’s mother, Mamie (Marjorie Rambeau), the soft-hearted lady who will pay with life her devotion to her needing relatives, and who has to keep smiling before some generous man  when she don’t feel like smiling cause there’s anyone else working, but is happy anyway to know that her eldest daughter ain’t keen on following her example. Honeybelle, her younger daughter is just a child (a very insufferable one); Granma (Queenie Vassar), her mother, who has become too old to confide in her easy virtue, seems now only interested in introducing her granddaughters to the family business (though judging from their home, it ain’t much lucrative) and causes lots of troubles; while Homer (Miles Mander), her husband, is just a looser with a degree in philosophy, a pile of sheets full of notes that will never become a real book on Ancient Greek philosophers on his table and so much alcohol in his body to dry up the family finances (in this case La Cava new what he was taking about, alcoholism was is major weakness and he was very familiar with sanitariums).

On the other side of the track, among the respectable workers, life seems to be happier, but there’s little compassion for those less fortunate, no consideration for their feelings and even Ed, who loves Ellie May, is so soaked with prejudices not to understand at first why she lied about her family.

English: Ginger Rogers in Kitty Foyle - traile...

Ginger Rogers, still brunette, in Kitty Foyle released later that year (Photo credit: Wikipedia)

As you could easily understand, Primrose Path had some problem with censorship. A first attempt to turn Victoria Lincoln’s book into a filmmade in 1938 had been blocked by the  Production Code Administration. When RKO decided to finally make the film they had the idea to start this time from the stage adaptation (that apparently watered down a bit the novel), and tone down again the story sacrificing poor Mamie who had to pay her sins (as if such a family on her shoulder was not enough) with her life. But that was not enough and after its release on March 1940 the film was banned from Detroit.

Marjorie Rambeau playing that sinful mother won an Academy Award nomination as Best Supporting Actress (but not the Oscar), but unfortunately Primrose Path was not a hit. Anyway this is a great film, if you’ll have the occasion to watch it, don’t miss it.

A few free-associated movies you could also like (click on the title to watch a clip or the trailer):

Broken Blossoms – USA 1919 Directed by: D.W. Griffiths. Starring: Lillian Gish; Richard Barthelmess; Donald Crisp.

Beggars of life – USA 1928 Directed by: William Wellmann. Starring: Louise Brooks; Richard Arlen; Wallace Beery.

Tagebuch einer Verlorenen (Diary of a Lost Girl) – GER 1929 Directed by: G.W. Pabst. Starring: Louise Brooks; Fritz Rasp; André Roanne; Arnold Korff.

Modern Times – USA 1936 Directed by: Charles Chaplin. Starring: Charles Chaplin; Paulette Goddard.

My Man Godfrey – USA 1936 Directed by: Gregory La Cava. Starring: Carole Lombard; Willia Powell; Gail Patrick; Eugene Pallette.

Camille – USA 1936 Directed: George Cukor. Starring: Greta Garbo; Robert Taylor; Lionell Barrymore; Henry Daniell; Leonore Ulric; Laura Hope Crews.

The Lost Weekend – USA 1945 Directed by: Billy Wilder. Starring: Ray Milland; Jane Wyman; Phillip Terry; Doris Dowling.

pellicola

Viviamo, non come vorremmo, ma come possiamo…

Non fatevi ingannare dalla prima scena di Piccolo Porto, nonostante i bambini straccioni e vocianti e l’ambientazione in una baraccopoli, questo film del 1940 che ha segnato la terza collaborazione tra il regista Gregory La Cava e gli attori  Ginger Rogers e Joel McCrea, non ha niente a che fare con il neorealismo: è un buon caro vecchio melodramma .

English: Marjorie Rambeau (1889-1970), america...

Marjorie Rambeau in 1915 (Photo credit: Wikipedia)

Adattamento cinematografico della commedia teatrale Primrose Path di Robert L. Buckner e Walter Hart, a sua volta liberamente tratta dal romanzo del 1934 February Hill di Victoria Lincoln, Piccolo Porto ricorda piuttosto i film antecedenti all’inasprimento del Codice Hays ed ha infatti per protagonista una ragazza che vive in miseria e cerca di sfuggire ad un destino che le promette solo ulteriore degradazione morale. Questa è la storia di Ellie May Adams (interpretata da Ginger Rogers che per l’occasione si scurì i capelli), una ragazza che vive nella squallida baraccopoli di Primrose Hill (niente a che fare con l’elegante quartiere Londinese, ci troviamo in una città costiera degli Stati Uniti) e non ha nessuna intenzione di unirsi all’impresa di famiglia per intraprendere la professione più antica del mondo. Per evitare di “entrare in affari” Ellie May cerca di restare bambina, si concia come un monello di strada e si tiene lontana dagli uomini, almeno fino a quando incontra un bravo ragazzo, l’aitante Ed Wallace (Joel McCrea) che le insegna a ridere e, credendola in fuga da una famiglia troppo severa, le offre l’occasione di dare una svolta alla sua vita sposandola. Purtroppo però, è difficile sfuggire alla realtà ed ai pregiudizi…

Come in molti altri film di La Cava (ad esempio L’impareggiabile Godfrey o Voglio essere amata tanto per citare un paio di film di cui vi ho già parlato) al centro della storia c’è una famiglia particolare, solo che questa volta c’è ben poco di cui divertirsi, nessuno veste eleganti abiti alla moda (a un certo punto per rendere il suo stile un po’ più femminile Ellie May è costretta a prendere in “prestito” le scarpe di sua Nonna) e il conflitto di classe non è tra la ricca “aristocrazia” di Park Avenue e la classe lavoratrice, ma tra i miserabili, rappresentati dalla famiglia di Elli May che vive dal lato sbagliato dei binari della ferrovia (come direbbero gli americani) a Primrose Hill, e la classe lavoratrice, cioè Ed, Gramp (Henry Travers) e i lavoratori che trascorrono la pausa pranzo nella loro tavola calda sulla spiaggia e la sera si divertono in una pidocchiosa balera ma che comunque soffrono di un complesso di superiorità nei confronti di chi vive nella baraccopoli.

English: Screenshot of Henry Travers from the ...

Henry Travers (Photo credit: Wikipedia)

Purtroppo gli Adams, quella famiglia che Elli May ama ma da cui vorrebbe fuggire, sono davvero poco presentabili. A mettere il pane in tavola è la madre della ragazza, Mamie (Marjorie Rambeau), la donna dal cuore d’oro che alla fine pagherà con la vita la devozione verso i suoi bisognosi parenti, e che deve continuare a ridere per qualche uomo generoso  anche quando non ha voglia di ridere perché in casa nessun altro lavora, ma è comunque felice del fatto che la sua figlia maggiore non abbia intenzione di seguire il suo esempio. La figlia minore, Honeybelle, è solo una bimbetta (insopportabile e smorfiosa); Nonna (Queenie Vassar), la madre di Mamie, ormai troppo vecchia e malmessa per fare affidamento sulla sua facile virtù, sembra interessata soprattutto ad introdurre le nipoti agli affari di famiglia (sebbene a giudicare dalla casa in cui vivono, non siano poi tanto lucrativi) e causa non pochi guai; e infine Homer (Miles Mander), il marito di Mamie, è un fallito con una laurea in filosofia, un sacco di fogli pieni di appunti che non diventeranno mai un libro sui filosofi  greci dell’antichità sparsi sulla scrivania e tanto alcool in corpo da prosciugare le finanze della famiglia (quello dell’alcoolismo era un tema ben noto a La Cava habitué delle re-hab dell’epoca).

Tra i lavoratori rispettabili, la vita sembra più felice, ma c’è pochissimo spazio per la compassione verso chi è meno fortunato, nessuna considerazione dei loro sentimenti e persino Ed, che pure ama Elli May, è talmente imbevuto di pregiudizi da aver bisogno di un po’ di tempo supplementare per capire la ragione per cui Ellie ha mentito sulla sua famiglia.

Screenshot of Ginger Rogers from the trailer f...

Ginger Rogers in un latro film diretto da La Cava: Palcoscenico. (Photo credit: Wikipedia)

Come potrete facilmente immaginare, Piccolo Porto ebbe qualche problema con la censura. Un primo tentativo per portare il romanzo di Victoria Lincoln sul grande schermo fu fatto già nel 1938 ma fu immediatamente bloccato. Quando la RKO decise quindi di realizzare il film si scelse di partire dall’adattamento teatrale (che a quanto pare aveva già smussato alcune “asprezze” del romanzo), ma per riuscire a portare finalmente questa storia sullo schermo furono necessari ulteriori cambiamenti e alla povera Mamie furono fatti scontare i suoi peccati (come se non fosse stato abbastanza avere sul groppone una simile famiglia) addirittura con la morte. Questo però non accontentò proprio tutti i moralisti e il film finì con l’essere addirittura bandito dalla città di Detroit.

Marjorie Rambeau interpretando la madre peccatrice ottenne però una nomination all’Oscar come Migliore Attrice non protagonista (ma non vinse), ma purtroppo questo non bastò a fare di Piccolo Porto  un grande successo. Comunque questo è un gran bel film, se vi dovesse capitare l’occasione di vederlo non dovete assolutamente farvela sfuggire.

Alcuni film  liberamente associati che potrebbero piacervi (cliccate il titolo per vedere una scena o il trailer):

Giglio Infranto – USA 1919 Diretto da: D.W. Griffiths. Con: Lillian Gish; Richard Barthelmess; Donald Crisp.

Beggars of life – USA 1928 Diretto da: William Wellmann. Con: Louise Brooks; Richard Arlen; Wallace Beery.

Il Diario di una Donna Perduta – GER 1929 Diretto da: G.W. Pabst. Con: Louise Brooks; Fritz Rasp; André Roanne; Arnold Korff.

Tempi Moderni – USA 1936 Diretto da: Charles Chaplin. Con: Charles Chaplin; Paulette Goddard.

L’impareggiabile Godfrey – USA 1936 Diretto da: Gregory La Cava. Con: Carole Lombard; Willia Powell; Gail Patrick; Eugene Pallette.

Margherita Gauthier – USA 1936 Diretto da: George Cukor. Con: Greta Garbo; Robert Taylor; Lionell Barrymore; Henry Daniell; Leonore Ulric; Laura Hope Crews.

Giorni Perduti – USA 1945 Diretto da: Billy Wilder. Con: Ray Milland; Jane Wyman; Phillip Terry; Doris Dowling

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

One response »

  1. Lindsey says:

    Love this film!

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