FC1940

Foreign Correspondent (Il prigioniero di Amsterdam) – USA 1940

Directed by: Alfred Hitchcock.

Starring: Joel McCrea; Laraine Day; Herbert Marshall; George Sanders; Albert Bassermann.

There was something going on in Europe… and Johnny Jones was the right guy to find it out.

What’s better than a Hitchcock film to recover from the sugary Winter Holidays’ atmosphere?

It’s time to see once again “Foreign Correspondent”, the 1940 spy-thriller set in Europe on the eve of World War II, that was the second American Hitchcock’s film after “Rebecca”, the psychological-thriller produced by David O. Selznick and also released in 1940.

Cover of "Foreign Correspondent"

Foreign Correspondent

The film tells the story of Johnny Jones (Joel McCrea), a crime reporter (a fresh and unused mind), sent in Europe by the New York Morning Globe’s editor (who re-christened him Huntley Haverstock for the occasion) to cover the impending war and the attempts made by Stephen Fisher (Herbert Marshall) from the Universal Peace Party and the Dutch diplomat Mr Van Meer (Albert Basserman) to avoid it. But as soon as he arrives in Europe, Johnny will get involved in a mysterious  affair: anyone, except Fisher’s daughter Carol (Laraine Day), a pretty and passionate pacifist he can’t help loving, is the person who’s supposed to be…

“Foreign Correspondent” should be based on the political memoir written by the American reporter and novelist Vincent Sheean and titled “Personal History” which rights had been purchased just after its publication in 1935 by the independent producer Walter Wanger, but after a series of unsuccessful adaptations (about 10 screenwriters worked on them), when finally Wanger entrusted the difficult task of making a film out of it to Hitchcock (Selznick, who signed him to a seven-year contract that brought him to Hollywood in 1939, happily loaned the British director), there was nothing left of that memoir. Hitchcock created one of those stories that won him a reputation as “the greatest director of screen melodramas in the world” in 1930’s and that were made of suspense, drama, intrigue, action, romance and also humour, stories in which characters and settings where a bit stereotyped (if you are in Holland you must have wind mills and rain said the British director to Truffaut in the famous interview) and that were all about an unlikely pretext (this time a secret critical clause in the Allied Peace Treaty, memorized by a diplomat, that cannot end up in the hands of the enemy), in a few words the famous “Mac Guffin”. You can learn all about the “Mac Guffin” from Hitchcock himself just clicking this link: https://soundcloud.com/#filmdetail/le-macgufffin-foreign?in=filmdetail/sets/the-hitchock-truffaut-tapes

Hitchcock was not very interested in plausibility, anyway he succeeded in turning this thriller into a propaganda film (apparently also Joseph Goebbels, the Minister of Nazi propaganda, appreciated it for that reason). When the film was practically ready, it was July 1940, due to the evolution of war in Europe, Hitchcock decide to re-shot the final and added a scene (written by Ben Hecht) in which, while London is beign bombed, Johnny does a radio broadcast to US suggesting (not very indirectly) that this counrty should do something to stop Germany (USA took part in WWII only in 1941 after the Japanese attack on Pearl Harbor). “Foreign correspondent” was released in August 1940, while Germany was actually bombing London for the first time.

Foreign Correspondent trailer 3

The assassination under the rain(Photo credit: Wikipedia)

Today many Hollywood blockbusters are based on comics, and it may seem strange but in 1940 a thriller was assumed a priori a B movie. That’s the reason why Gary Cooper rejected the offer to play Johnny Jones and the role went to Joel McCrea, who was in reality the perfect guy to play that all-american character. A few years later, Gary Cooper said to Hitchcock that he made a mistake. He was right, because this film, that won 6 Academy Award Nominations but no Oscars in 1941 (the same year Hitchcock received other 11 nominations with “Rebecca” winning the Oscar for Best Picture and Best black and white Cinematography), also shows visually memorable scenes (an assassination under the rain and a killer escaping hidden in a mass of umbrellas; Johnny playing hide-and-seek with a group of spies in a wind mill; a neon Hotel sign that becomes a warning about Europe’s destiny…) and a real masterpiece: the mid-ocean crash of an aeroplane  shot down by a German destroyer while all our heroes are in it on their way back to America. A perfect scene , always impressive. If you’ve never seen it you can do it HERE and, if you are interested in technical matters, you can watch Hitchcock discussing with Dick Cavett this movie and  some detail of how that scene was realized in a 1972 interview clicking this link: http://www.youtube.com/watch?v=ZSaRe2w0uYA

“Foreign correspondent” is ranked #5 in “My favourite Hitchcock’s films list”, another good reason (if you really need another one) to watch it once again.

A few related movies you may like (Click the title and watch the trailer or a clip) :

The Lady Vanishes – UK 1938 Directed by: Alfred Hitchcock. Starring: Dame May Whitty; Michael Redgrave; Margaret Lockwood.

Five Came back – USA 1939 Directed by: John Farrow. Starring: Joseph Calleia; Lucille Ball; John Carradine; Wendy Barrie.

Comrade X – USA 1940 Directed by: King Vidor. Starring: Clark Gable; Hedy Lamarr; Oskar Homolka; Felix Bressart; Eve Arden.

Mrs Miniver – USA 1942 Directed by: William Wyler. Starrng: Greer Garson; Walter Pidgeon; Teresa Wright; Dame May Whitty.

Casablanca – USA 1942 Directed by: Michael Curtiz. Starring: Humprey Bogart; Ingrid Bergman; Paul Henreid; Claude Rains; Conrad Veidt; Peter Lorre.

The Prize – USA 1963 Directed by: Mark Robson. Starring: Paul Newman; Elke Sommer; Diane Baker; Edward G. Robinson.

Airport ’77 – USA 1977 Directed by: Jerry Jameson. Starring: Jack Lemmon; Lee Grant; Joseph Cotten. pellicola

Stava accadendo qualcosa in Europa… e Johnny Jones era l’uomo giusto per scoprire cosa.

Cosa c’è di meglio di un film di Alfred Hitchcock per scollarsi di dosso l’atmosfera zuccherosa delle feste? È il momento giusto per rivedere “Il prigioniero di Amsterdam” (noto anche come “Corrispondente 17”), il film del 1940 che mescola thriller e spionaggio, il secondo che il regista Inglese ha realizzato in America subito dopo “Rebecca”, il thriller psicologico prodotto da David O. Selznick e uscito lo stesso anno.

Foreign Correspondent trailer 5

George Sanders, Laraine Day and Joel McCrea in Foreign Correspondent (Photo credit: Wikipedia)

Il film racconta la storia di Johnny Jones (Joel McCrea), un giornalista di cronaca nera (una mente fresca e incontaminata), inviato in Europa dal direttore del New York Morning Globe (che lo ribattezza per l’occasione Huntley Haverstock) per seguire le vicende dell’ormai imminente guerra e i tentativi di Stephen Fisher (Herbert Marshall), leader del Partito della Pace Universale, e di Mr Van Meer (Albert Bassermann), diplomatico Olandese, per evitarla. Ma appena arriva in Europa Johnny viene coinvolto in un autentico intrigo internazionale: nessuno, tranne Carole (Laraine Day), la figlia di Fisher di cui naturalmente Johnny si innamora immediatamente, è quello che sembra…

“Il prigioniero di Amsterdam”, doveva essere un adattamento di “Personal History” libro di memorie del giornalista e romanziere americano Vincent Sheean, i cui diritti erano stati acquistati subito dopo la sua pubblicazione nel 1935 dal produttore indipendente Walter Wanger, ma dopo una serie di infruttuosi tentativi di trasformarlo in un film (a cui avevano lavorato non meno di 10 sceneggiatori), quando finalmente Wanger affidò il soggetto a Hitchcock (felicemente ceduto in “prestito” da Selznick che lo aveva messo sotto contratto e portato a Hollywood nel 1939) di quel libro di memorie non restò praticamente niente. Hitchcock imbastì una di quelle storie che gli avevano fatto guadagnare nel corso degli anni ’30 la fama di “più grande regista di melodrammi al mondo” e che erano fatte di suspense, dramma, intrighi, azione, romanticismo e persino humour, storie in cui i personaggi e le ambientazioni erano un po’ stereotipati (siamo in Olanda quindi mulini a vento e  poggia, come disse Hitchcock a Truffaut nella famosa intervista),  e che ruotavano intorno ad un improbabile pretesto (in questo caso la clausola segreta di un trattato di pace, memorizzata da un diplomatico, che non deve assolutamente cadere nelle mani del nemico), il famoso Mac Guffin. Se non sapete cosa sia un Mac Guffin, Hitchcock in persona potrà spiegarvelo, basta un click su questo link: https://soundcloud.com/#filmdetail/le-macgufffin-foreign?in=filmdetail/sets/the-hitchock-truffaut-tapes

Hitchcock, che non era molto interessato alla verosimiglianza della storia, riuscì comunque a trasformare questo thriller in un film di propaganda (a quanto pare apprezzato in quanto tale persino dal ministro della propaganda Nazista Joseph Goebbels), e nel luglio del1940, quando la pellicola era ormai pronta, visto l’evolversi della guerra in Europa ne riscrisse il finale inserendo una scena in cui Johnny racconta alla radio il bombardamento di Londra ed esorta l’intervento degli Stati Uniti (che ancora non erano entrati in guerra, lo faranno solo dopo l’attacco Giapponese a Pearl Harbor nel 1941). Il film uscì nelle sale nell’ Agosto 1940, proprio nei giorni in cui iniziavano i bombardamenti tedeschi sulla capitale Inglese.

Joel McCrea as "Huntley Haverstock",...

Joel McCrea plays hide-and-seek in a wind mill in Foreign correspondent (Photo credit: Wikipedia)

Oggi alcuni dei maggiori successi di Hollywood sono film d’azione tratti da fumetti, quindi può sembrare una cosa strana il fatto che un thriller nel 1940 fosse considerato a priori un B-Movie, eppure è proprio questa la ragione per cui Gary Cooper rifiutò  il ruolo di Johnny Jones, che passò a Joel McCrea, in realtà perfetto per interpretare il ruolo dell’americanissimo reporter. In seguito Cooper disse a Hitchcock di essersi pentito di quel rifiuto, ed aveva ragione perchè questo film che fu candidato nel 1941 a ben 6 premi Oscar senza vincerne nessuno (lo stesso anno Hitchcock collezionò altre 11 candidature con “Rebecca”, che vinse “solo” gli Oscar per il Miglior Film e la Migliore Fotografia in bianco e nero), contiene alcune scene davvero memorabili dal punto di vista visivo (un omicidio sotto la pioggia e la rocambolesca fuga del killer tra una selva di ombrelli; Johnny che gioca a nascondino con dei pericolosi criminali in un mulino a vento; l’insegna di un Hotel che si trasforma in un monito sul futuro dell’Europa…) e un autentico capolavoro: l’abbattimento in mare dell’aereo che sta riportando tutti i protagonisti della storia in America, una scena praticamente perfetta (potete rivederla o scoprirla per la prima volta QUI) che ancora oggi impressiona per l’abilità tecnica con la quale è stata realizzata; se vi interessa sapere come, questo è il link per vedere Hitchcock che lo spiega (insieme ad altre considerazioni su questo film) in un’intervista rilasciata a Dick Cavett nel 1972 (è in Inglese senza sottotili): http://www.youtube.com/watch?v=ZSaRe2w0uYA

“Il prigioniero di Amsterdam” si posiziona al 5° posto nella Classifica dei film di Hitchcock che preferisco, un altro buon motivo (ma ne avevate davvero bisogno dopo quello che vi ho raccontato ?) per vedere per la prima volta o rivedere questo film.

 Alcuni film collegati che potrebbero piacervi (cliccate sui titoli per vedere il trailer o una scena):

La Signora scompare – UK 1938 Diretto da: Alfred Hitchcock. Con: Dame May Whitty; Michael Redgrave; Margaret Lockwood.

La tragedia del Silver Queen – USA 1939 Diretto da: John Farrow. Con: Joseph Calleia; Lucille Ball; John Carradine; Wendy Barrie.

Corrispondente X – USA 1940 Diretto da: King Vidor. Con: Clark Gable; Hedy Lamarr; Oskar Homolka; Felix Bressart; Eve Arden.

La Signora Miniver – USA 1942 Diretto da: William Wyler. Con: Greer Garson; Walter Pidgeon; Teresa Wright; Dame May Whitty.

Casablanca – USA 1942 Diretto da: Michael Curtiz. Con: Humprey Bogart; Ingrid Bergman; Paul Henreid; Claude Rains; Conrad Veidt; Peter Lorre.

Intrigo a Stoccolma – USA 1963 Diretto da: Mark Robson. Con: Paul Newman; Elke Sommer; Diane Baker; Edward G. Robinson.

Airport ’77 – USA 1977 Diretto da: Jerry Jameson. Con: Jack Lemmon; Lee Grant; Joseph Cotten.

About Ella V

I love old movies, rock music, books, art... I'm intrested in politics. I adore cats. I knit...

2 responses »

  1. Mike Schultz Paintings says:

    Great post, Ella! I love that old movie poster for Foreign Correspondent.

  2. culturiablog says:

    Thanks for sharing !

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