Sunset Blvd (Viale del Tramonto) – USA 1950

Directed by: Billy Wilder

Starring: Gloria Swanson; William Holden; Erich von Stroheim; Nancy Olson.

No-one ever leaves a Star. That’s what makes one a Star.

Louis B. Mayer said, after seeing “Sunset Blv” on a private screening organised by Paramount, that Billy Wilder “should be tarred and feathered and run out of Hollywood” because with this film he co-wrote (with Charles Brackett) and directed the Austrian-born director had disgraced “the industry that made and fed” him. Mayer was the man who created MGM, the Studio who had “more stars then there are in heavens”, and surely couldn’t stand watching on the silver screen a story that revealed the dark side of stardom. The irritating, unbearable film told in fact the story of a former silent movie star, Norma Desmond (played by Gloria Swanson), secluded in a fantasy world made of imaginary fans’ adoration and plots of an unlikely return to the scenes. There is no hope for a happy ending in it because the story is told by Joe Gillis (William Holden), whose corpse is melancholically floating in a swimming pool in the first scene. This young, handsome, penniless and unsuccessful screenwriter in troubles with creditors arrived by accident in the almost abandoned mansion where Norma lived with her butler Max (Erich von Stroheim) six months before. At first he had been involved in a odd project for a film about Salome that should be, in Norma’s mind, the one of her return (directed by, non less than, Cecil B. DeMille) but then, pretending not to notice how strange she was (or at least pretending he could stand her) to live a easy life, he had become in fact the old star’s lover. But when Joe met Betty Shaefer (Nancy Olson), a young aspiring screenwriter, something had changed…

From left to right, William Holden, Gloria Swa...

From left to right, William Holden, Gloria Swanson, Nancy Olson and Erich von Stroheim (Photo credit: Wikipedia)

The film was disturbing, also because Wilder and Brackett put many references to real Hollywood in it. Gloria Swanson had been a real silent movie star and Erich von Stroheim, one of those people pretending to be of noble descent you could met in the silent era, the director, among the others, of the picture (Queen Kelly) Norma watches with Joe in her house. And what about William Holden? The actor who replaced at the last moment Montgomery Clift, despite a twelve-year career was still looking for a breakthrough role (that was this one). Then theres was Cecil B DeMille playing himself and directing “Samson and Delilah” (released in 1949) and Buster Keaton also playing himself like Hedda Hopper, a professional hyena, one of the most famous Hollywood gossip columnist, who was unusually moved while reporting in the final scene the tragedy occurred and watching Norma Desmond’s delirious last performance. In a sense this world made of faded stars who don’t want to disappear seemed to prelude to the end of the Studio System that from 1920s had controlled the film industry and the lives of movie stars. Hollywood made not a good impression in this film. Everybody seemed ready to exploit someone else: Joe took advantage of Norma who was is a sense controlled, almost directed, by Max, who helped her playing her spider game with Joe, who was wrapped in a web made of gifts and emotional blackmail (how many time did they played this game, how many Joes came to this house?), and even Betty, thought in love with Joe, was using him to build her screenwriter career.

Edith Head with Glora Swanson

Edith Head with Glora Swanson (Photo credit: thefoxling)

It’s not surprising that it was difficult to find an actress ready to play Norma Desmond, because the former silent movie star is portrayed as a middle-aged woman unable to accept her age, lost in her fantasies, enamoured of her own image and past glory, she is a cuckoo lady who seems to have very lucid moments only when, like a spider, spins her web round Joe and thanks to the exotic costumes inspired to Dior’s look of mid-1940′s designed by Edith Head, who called this film the most challenging assignment of her career, she looks even odder. Mae West (who had never made silent movies), Pola Negri, Norma Shearer, Mary Pickford (once the America’s sweet heart and co-founder of United Artists with Douglas Fairbanks, D.W. Griffith and Charlie Chaplin) and even Greta Garbo (who was not forty-five and had left the scenes years before) refused to consider the role. The name of Gloria Swanson was suggested to Billy Wilder by George Cukor, who also told Swanson that she should put aside her pride and make a screen test for it, as required by Paramount, because Norma Desmond would be the role for which she would be remembered. He was right because Gloria Swanson, who wasn’t an old relic buried in her past but a 50-year-old woman living in her present (she worked on TV), and Norma Desmond are often confused one with the other today. Gloria Swanson, thanks to her great (and courageous) performance, won in 1951 an Academy Award nomination, but unfortunately that year also Bette Davis was nominated as Best Actress: she was Margo Channing  a (theatre) actress not forgotten but dealing with ageing and a younger lover in “All about Eve”. None of them won, in fact it is commonly thought that their nominations had cancelled each other out, so Judy Holliday who played Billie Dawn in George Cukor’s comedy “Born Yesterday” won the Oscar. Anyway the film, a commercial success, won three Oscars out of the 11 nomination he received (Best writing, story and screenplay, Best art direction-set decoration B/W; Best musical score).

In 1978 Wilder reprised the theme of the reclusive film star in “Fedora” a film based on a novella by Tom Tryon in which a broken Hollywood producer (once again William Holden) attending the funeral of a former film star who killed herself like Anna Karenina  and whit whom he had an affair in his youth, remembers the last weeks of her life and his attempts to meet her once again… This time the film was a commercial and critical failure, someone called it old-fashioned, someone boring. Probably it missed the magic spell of black and white photography or a real star, or maybe the real problem was that there was no more a Louis B. Mayer to annoy.

A few more or less related movies, it’s up to you to discover why (titles are links you can click to watch a clip or a trailer):

What price Hollywood? – USA 1932 Directed by: George Cukor. Starring: Constance Bennett; Lowell Sherman.

All about Eve – USA 1950 Directed by: Joseph L. Mankiewicz. Starring: Bette Davis; Anne Baxter; Celeste Holm; Gary Merrill; George Sanders.

A streetcar named Desire – USA 1951 Directed by: Elia Kazan. Starring: Vivien Leigh; Marlon Brando; Kim Hunter; Karl Malden.

What ever happened to Baby Jane? – USA 1962 Directed by: Robert Aldrich. Starring: Bette Davis; Joan Crawford; Victor Buono.

Sweet bird of youth – USA 1962 Directed by: Richard Brooks. Starring: Paul Newman; Geraldine Page; Shirley Knight.

Fedora – USA 1978 Directed by: Billy Wilder. Starring: William Holden; Marthe Keller; Hildegard Knef.

American Beauty – USA 1999 Directed by: Sam Mendes. Starring: Kevin Spacey; Annette Bening; Thora Birch; Mena Suvari.

Non si lasciano le grandi Stelle. È per questo che sono Stelle.

Louis B. Mayer disse, dopo aver visto “Viale del Tramonto” nel corso di una proiezione privata organizzata dalla Paramount, che qualcuno avrebbe dovuto “ricoprire di pece e piume” Billy Wilder e poi “sbatterlo fuori da Hollywood” perché con questo film da lui co-sceneggiato (con Charles Brackett) e diretto, il regista di origine Austriaca aveva coperto di vergogna “l’industria che l’aveva creato e nutrito”.  Mayer era l’uomo che aveva creato la MGM, lo Studio che aveva “più stelle di quante ne abbia il cielo”, e sicuramente non poteva sopportare di vedere sul grande schermo una storia che svelava il lato oscuro di quelle stelle. L’irritante, insopportabile film raccontava infatti la storia di Norma Desmond (interpretata da Gloria Swanson) ex stella del cinema muto, ormai confinata in un mondo di fantasia fatto di immaginari fan adoranti e piani per un improbabile ritorno alle scene. A narrarci la storia, rovinando ogni speranza di un lieto fine, è la voce di Joe Gillis (William Holden) il cui cadavere galleggia malinconicamente in una piscina nella prima scena del film. Questo giovane e squattrinato sceneggiatore di scarso successo e di bell’aspetto sempre in fuga dai creditori, arrivato per caso sei mesi prima nella villa semi abbandonata dove l’ex diva viveva sola col maggiordomo Max (Erich von Stroheim), dopo essere stato coinvolto da Norma nello strampalato progetto di un film su Salomè che avrebbe dovuto rilanciarne la carriera e che Cecil B DeMille avrebbe dovuto dirigere, ne era di fatto diventato l’amante fingendo di ignorarne le stranezze (o almeno di sopportarle) pur di usufruire di una vita comoda. Ma dopo l’incontro di Joe con Betty Sheafer (Nancy Olson), una giovane aspirante sceneggiatrice, qualcosa era cambiato…

Screenshot taken by me (Icea) from the trailer...

Cecil B. De Mille and Gloria Swanson in Sunset Blvd. (Photo credit: Wikipedia)

Il film era disturbante, anche perchè Wilder e Brackett vi inserirono una quantità di dettagli che facevano riferimento alla vera Hollywood. Gloria Swanson era stata un’autentica star del cinema muto ed Erich von Stroheim, uno di quei personaggi che si fingevano di nobili discendenze che non era infrequente incontrare all’epoca del muto, era stato un regista ed aveva diretto tra gli altri proprio il film (Queen Kelly) che Norma guarda con Joe nella sua casa. E che dire di William Holden? L’attore, che aveva sostituito all’ultimo momento Montgomery Clift, nonostante una carriera lunga dodici anni era ancora in cerca del ruolo giusto per emergere (che infatti fu questo). Poi c’erano anche Cecil B. DeMille interpretare se stesso sul set di Sansone e Dalila (uscito nel 1949), o ancora Buster Keaton anche lui nel ruolo di se stesso come Hedda Hopper, iena professionista e giornalista di gossip tra le più temute di Hollywood qui inusualmente commossa mentre nell’ultima scena riferisce al telefono della tragedia appena accaduta prima di guardare con l’occhio lucido l’ultima delirante interpretazione di Norma Desmond. Questo mondo popolato di stelle in caduta che si rifiutavano di scomparire sembrava persino preannunciare la fine dello Studio System che dagli anni venti aveva controllato l’industria cinematografica e la vita delle sue stelle. Hollywood ne usciva con le ossa rotte. Ognuno sembrava pronto a sfruttare qualcun altro: Joe sfruttava Norma che era controllata, si potrebbe quasi dire diretta, da Max, che la aiutava nel gioco del ragno che faceva con Joe, intrappolato e avviluppato in una tela fatta di regali e ricatti morali (quante volte avevano già giocato a questo gioco? Quanti Joe avevano vissuto in questa casa?), e persino Betty che pure era innamorata di Joe lo usava per costruirsi una carriera da sceneggiatrice.

In the final scene Norma Desmond (Gloria Swans...

“All right, Mr. DeMille, I’m ready for my close-up.” (Photo credit: Wikipedia)

Non sorprende il fatto che non sia stato facile trovare un’attrice disposta ad interpretare il ruolo di Norma Desmond, visto che l’ex stella del cinema muto è rappresentata come una donna di mezz’età incapace di accettare lo scorrere del tempo, persa nelle sua fantasie, innamorata della sua stessa immagine e della sua gloria passata, è una vecchia signora un po’ suonata che però ritrova tutta la sua lucidità avvolgendo Joe nella sua tela, come un ragno, e i costumi dall’aria vagamente esotica e ispirati ai disegni di Dior della metà degli anni ’40 disegnati da Edith Head, che ha definito questo film come una delle più grandi sfide della sua carriera, la rendono se possibile ancora più stramba. Mae West (che non aveva mai recitato in film muti), Pola Negri, Norma Shearer, Mary Pickford (l’ex fidanzatina d’America che aveva fondato con Douglas Fairbanks, D.W. Griffith e  Charlie Chaplin la United Artists) e persino Greta Garbo (che non aveva nemmeno quarantacinque anni ma si era ritirata da qualche anno dalle scene) non vollero saperne niente. Il nome di Gloria Swanson fu suggerito a Billy Wilder da George Cukor che convinse l’attrice a mettere da parte l’orgoglio ed accettare di fare un provino come  richiesto dalla Paramount perchè questo era il ruolo per cui sarebbe stata ricordata. Era vero visto che oggi spesso si tende a confondere Gloria Swanson, che avendo solo 50 anni  non era affatto decrepita e che non viveva certo sepolta nel suo passato (lavorava in TV), con Norma Desmond. Gloria Swanson, grazie alla sua grande (e coraggiosa) interpretazione, si guadagnò nel 1951 la nomination come migliore attrice protagonista, ma sfortunatamente quell’anno anche Bette Davis era  della partita: in Eva contro Eva era Margo Channing un’altra attrice (questa volta di teatro) ancora non dimenticata ma alle prese con l’età che avanza e un compagno più giovane. Nessuna delle due vinse, si pensa che le loro candidature si annullarono una con l’altra e a beneficiarne fu Judy Holliday che vinse l’Oscar per il ruolo di Billie Dawn nella commedia di George Cukor “Nata Ieri”. Comunque il film, che ebbe un buon successo commerciale, vinse tre degli 11 Oscar a cui era stato candidato (migliore sceneggiatura; migliore scenografia: migliore colonna sonora).

Film poster for Fedora - Copyright 1978, Unite...

Film poster for Fedora (Photo credit: Wikipedia)

Wilder riprese il tema della star auto-reclusa nel 1978 in “Fedora” un film tratto dal racconto di Tom Tryon nel quale un produttore Hollywoodiano fallito (ancora una volta William Holden) partecipando al funerale di una star del cinema che si è suicidata come Anna Karenina e con cui in gioventù aveva avuto una breve relazione, ne ricorda le ultime settimane di vita e i suoi tentavi di incontrarla ancora una volta… Questa volta il film fu un fallimento commerciale e di critica, qualcuno lo definì fuori moda, qualcun altro noioso. Probabilmente mancavano la magia del bianco e nero e una vera star ma forse il vero problema era che ormai non c’era più nessun Louis B Mayer a cui dare fastidio.

Alcuni film più o meno collegati, tocca a voi scoprire il perchè (i titoli sono link, cliccandoli potrete veder una clip o il trailer):

A che prezzo Hollywood? – USA 1932 Diretto da: George Cukor. Con: Constance Bennett; Lowell Sherman.

Eva contro Eva – USA 1950 Diretto da: Joseph L. Mankiewicz. Con: Bette Davis; Anne Baxter; Celeste Holm; Gary Merrill; George Sanders.

Un tram che si chiama Desiderio – USA 1951 Diretto da: Elia Kazan. Con: Vivien Leigh; Marlon Brando; Kim Hunter; Karl Malden.

Che fine ha fatto Baby Jane? – USA 1962 Diretto da: Robert Aldrich. Con: Bette Davis; Joan Crawford; Victor Buono.

La dolce ala della giovinezza – USA 1962 Diretto da: Richard Brooks. Con: Paul Newman; Geraldine Page; Shirley Knight.

Fedora – USA 1978 Diretto da: Billy Wilder. Con: William Holden; Marthe Keller; Hildegard Knef.

American Beauty – USA 1999 Diretto da: Sam Mendes. Con: Kevin Spacey; Annette Bening; Thora Birch; Mena Suvari.

About Ella V

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